GRANDES EXPLORADORES:JUAN PONCE DE LEÓN Y LA EPOPEYA DE ÁLVAR NÚÑEZ CABEZA DE VACA(SEGUNDA PARTE)

En la primera parte de esta historia habíamos conocido la vida de Juan Ponce de León(1460-1521), quién encabezó la colonización de  Puerto Rico a partir de 1508, la isla que Cristóbal Colón había bautizado con el nombre de San Juan Bautista y los indios taínos llamaban Borinquén. Vimos también como la ambición del nuevo gobernador de La Española a partir de 1509, Diego Colón (1480 – 1526), hijo de Cristóbal Colón, había causado la destitución como gobernador de Puerto Rico de Ponce de León, a pesar del éxito que había tenido en la extracción de oro de las minas de Borinquén y la eficacia con la que sometió la rebelión de los taínos que prácticamente quedaron extinguidos , excepto unos centenares que hallaron refugio en el interior de la isla. Vimos como a cambio le concedían la oportunidad de explorar el norte de Cuba y como los rumores sobre una tierra conocida  por los indígenas como Bimini le llevaron hasta un territorio al que llamaría Florida. Después de regresar a España para obtener el título de adelantado de las nuevas tierras , volvió en 1515 a las aguas del Caribe pero hasta seis años después no pudo organizar una nueva expedición. Pero la hostilidad  de los indios calusas impidió el asentamiento español y Ponce fue herido por una flecha venenosa que le causaría la muerte en julio de ese año 1521.
De momento no se había logrado establecer un asentamiento estable en estas nuevas tierras de la Florida, pero su posesión había despertado los sueños de riqueza y poder de nuevos conquistadores, en este caso de Pánfilo de Narváez  (1470-1528), que iba a zarpar del puerto gaditano de San Lúcar de Barrameda el 27 de junio de 1527 al frente de una flota integrada por cinco buques y seiscientos hombres , una fuerza considerable en aquella época, pues el mismo Hernán Cortés (1485-1547) había emprendido la conquista del Imperio Azteca con apenas trescientos hombres. El objetivo de Pánfilo de Narváez era asentarse de manera estable en Florida, y entre los hombres que se hallaban bajo su mando se encuentra el protagonista principal de nuestra historia, Álvar Núñez Cabeza de Vaca (hacia 1490-hacia 1560), que viajaba en la expedición en calidad de tesorero de la misma. Pero antes de seguir conozcamos mejor la figura de Pánfilo de Narváez que quizás nos ayudé a entender mejor el resultado final de la expedición.

Pánfilo de Narváez , dotado de valor y arrojo pero también de mucha vanidad, ambición y orgullo, ha sido uno de los hombres que ha contribuido a construir la Leyenda Negra que ha acompañado las conquistas españolas en América por la violencia gratuita que utilizó tanto en Cuba como luego en la desgraciada expedición en Florida, un comportamiento que pagaría caro con el hostigamiento y hostilidad de las tribus indias y que dificultarian la posterior ocupación de Florida por otros conquistadores españoles, que ya eran recibidos con el recuerdo de las atrocidades de Pánfilo de Narváez. (imagen procedente de http://www.motecuhzoma.de )
Pánfilo de Narváez había nacido o bien en Valladolid o bien en la localidad segoviana de Navalmanzano, aunque los historiadores tienden a afirmar que fue en esta última, basándose en las palabras del cronista Antonio de Herrera y Tordesillas recogido en sus “Décadas” , donde podemos leer “Pánfilo de Narváez , natural de Tierra de Cuéllar para acudir a Diego Velázquez , por ser de Cuéllar , y Pánfilo , no como algunos quieren de Valladolid, sino de Tierra de Cuéllar, del Lugar de Navalmancano, adonde hay hidalgos de este apellido”  En lo que nos interesa , Pánfilo Narváez llega por primera vez a América en el año 1508, cuando cuenta ya 38 años , y su primera misión era unirse a Juan Esquivel(fecha desconocida-1513), que en 1509 había recibido el encargo del nuevo gobernador , Diego Colón, de conquistar Jamaica, que había sido descubierta por Cristóbal Colón durante su primer viaje . Pánfilo de Narváez era un hombre fuerte, de cabello rojizo , que transmitía sensación de poder y valor, pero también era un hombre vanidoso y soberbio , que le impedía hacer otros puntos de vista que no fueran los suyos, lo que a la larga sería fatal para él y la expedición.

El mismo año 1509 dejó de estar al servicio de Juan Esquivel en Jamaica y pasa a servir al gobernador general de Cuba, Diego Velázquez de Cuéllar (1465-1524). Diego Velázquez había sido nombrado por Diego Colón el primer gobernador de Cuba y le había encargado completar su conquista y aquí jugaría un papel importante Narváez , demostrando valor en la lucha contra los indios aunque también crueldad. Se haría famoso entre otras acciones por la conocida como “matanza de Caonao” , que no era más que un poblado situado en el centro de la isla y cuyos habitantes habían recibido pacíficamente a los españoles. Sin esperarlo , los indios vieron atónitos como los españoles se lanzaban contra ellos , matando a cientos innecesariamente. Fue testigo de esta matanza y por eso la conocemos, fray Bartolomé de las Casas (1484-1566).

Mapa de Cuba en la época de la conquista , campañas dirigidas por Diego de Velázquez, que en 1511 había sido nombrado por Diego Colón como adelantado y primer gobernador de este territorio, Velázquez confío en Pánfilo Narváez para que le ayudara a pacificar la isla , lo que hizo con eficacia Narváez y también con brutalidad cimentando su fama de sanquinario con la matanza de caonao, donde centenares de indios murieron innecesariamente. En cuanto a Diego de Velázquez moriría en junio de 1524 siendo gobernador de Cuba. Su casa aún se conserva en la ciudad de Santiago de Cuba (imagen procedente de http://belloterosporelmundo.blogspot.com )

Después de la matanza, el propio Narváez preguntaría a Bartolomé de las Casas “¿Qué parece a vuestra merced destos nuestros españoles qué han hecho?”,  a lo que que Bartolomé de las Casas respondió , quiero imaginar que con indignación e ira contenida,  “Que os ofrezco a vos y a ellos al diablo”. En la conquista de esta isla, que los indios llamaban Colba, de ahí el nombre de Cuba, el primer hito es la fundación de Baracoa , la primera ciudad española en la isla. Narváez participaría también en las conquistas de Camagüey, en la zona central de la isla y en la exploración de la zona oeste de Cuba en el año 1514, justo un año después del primer viaje de exploración de Ponce de León a Florida. Durante este tiempo en Cuba se casa con  una rica viuda llamada María de Valenzuela y el gobernador Diego Velázquez le concede varias encomiendas, por lo que su situación económica es bastante buena.

En el año 1517 Diego Velázquez patrocina una expedición a la costa del futuro México al mando de Francisco Hernández de Córdoba(1476-1517). Cada nombre que surge se merecería un artículo entero pero no me puedo detener más que para deciros que esta expedición descubrió lo que hoy conocemos como la Península del Yucatán. La expedición fue sorprendida por una tormenta y les empujó hasta la costa , donde fueron recibidos por indios pacíficos que al responder a la pregunta que por señas le hacían los españoles sobre el nombre del lugar, respondieron “in ca wotoch” que significa “esta es mi casa” y por lo que hoy ese lugar es conocido con el nombre de  Cabo Catoche, el primer lugar donde los españoles desembarcaron en México . Hernández de Córdoba y sus compañeros entraron en contacto con los mayas que habitaban la región y concibieron esperanzas de hallar lo que tanto anhelaban nuestros conquistadores, el oro. La aventura y el oro fueron los dos grandes motores que impulsaron las grandes hazañas de los exploradores y conquistadores españoles, y que en muchos casos les conduciría a amargos desengaños o a finales trágicos.

Tuvieron que abandonar al poco tiempo la costa por el continuo hostigamiento al que se veían sometidos por otras tribus, hiriendo al propio Francisco Hernández de Córdoba. Gracias al piloto de la expedición, Antón de Alaminos, al que recordaremos porque había acompañado a Ponce de León en su primer viaje y había descubierto lo que luego sería conocido como la Corriente del Golfo, pudieron seguir la costa hasta llegar a Florida para aprovisionarse de agua y alimentos y regresar a Cuba. Cuando Diego Velázquez tuvo noticias de la existencia de esos pueblos y la posibilidad de hallar grandes cantidades de oro mandó nuevas expediciones , una dirigida por Juan de Grijalva(1490-1527) en el año 1518, que además en su regreso trajo oro y más noticias sobre la prosperidad de la cultura maya. Así, en 1519 se iniciaba una nueva expedición a México  patrocinada por Velázquez y dirigida por alguien cuyo  nombre seguro conocéis, Hernán Cortés (1485-1547)

Mapa con el recorrido de las dos expediciones a la costa mexicana que precedieron a la realizada por Hernán Cortés en 1519 La primera de ellas , en rojo en el mapa, fue en 1517 dirigida por Francisco Hernández de Córdoba, acompañado por el piloto que llevó Juan Ponce de León en su primer viaje a Florida, Anton de Alaminos, gracias al cual pudo luego ir hasta esa península para abastecerse de agua y alimentos. La segunda expedición de Juan de Grijalva, en azul, fue realizada un año después en 1518. En ambos casos , Diego Velázquez recibió infornes de la existencia de una cultura avanzada y de la posible existencia de grandes cantidades de oro, que era lo que más podía motivar los actos de los españoles (imagen procedente de http://www.odisea.ucv.cl )  

No hay aquí espacio para tratar la conquista del Imperio Azteca , pero si es importante para nuestro relato conocer que surgieron desavenencias entre ellos y Cortés zarpó de Cuba sin el permiso de Velázquez, lo que fue considerado por este como una traición. Aquí aparece de nuevo la figura de Pánfilo de Narváez, en quién confiaba plenamente el gobernador de Cuba, y por ello le encarga que persiga y aprese a Cortes y lo traiga de regreso a Cuba. Narváez desembarca en la Villa Rica de la Vera Cruz, la actual  Veracruz, al frente de 18 buques y más de 1000 hombres, y en ningún momento piensa que pueda fracasar en la misión. Una vez más el optimismo de Narváez será un mal consejero, porque Cortés , al frente de un reducido grupo de hombres, sorprende al poco tiempo del desembarco, en junio de 1520, a los hombres de Narváez ,que tuvieron que rendirse y el propio Narváez perdería un ojo en la refriega herido por una pica. Permanecerá prisionero durante dos años  y después de ser liberado regresa a España.

Y es después de todos estos acontecimientos, cuando recibe el encargo del emperador Carlos V de dirigir una expedición a Florida, la que vimos zarpar de San Lúcar de Barrameda el 27 de junio de 1527, contando entre la tripulación a Álvar Núñez  Cabeza de Vaca. Pánfilo de Narváez iba con el título de adelantado de Florida, un territorio entonces de límites indeterminados que había que explorar y conquistar. El vanidoso y ambicioso Narváez esta convencido de que podría emular a Hernán Cortés y convertirse en el conquistador de un gran reino. La expedición de Narváez , con sus 600 hombres y cinco naves, se vería reducida durante el viaje   por las tormentas y algunas deserciones, de tal forma que cuando zarparon después de una larga estancia  en La Española primero y luego en Cuba, el número de hombres se había reducido a 400 hombres y 80 caballos., aunque sólo 300 de ellos podían servir como soldados.

El 13 de abril de 1528 la expedición de Narváez desembarcaba  en lo que hoy conocemos como Bahía de Tampa y Narváez toma posesión de Florida en nombre del emperador Carlos V mientras sus hombres le prestan juramento de lealtad y le proclaman gobernador. Es fácil imaginar la satisfacción que sentiría Narváez en aquel momento, con su vanidad saciada con el homenaje de sus hombres. Podía haber tratado de negociar con los indios de la región para garantizar la seguridad y permanencia de lo que iba a ser el primer asentamiento español en Norteamérica, pero Narváez era uno de esos hombres que han alimentado la célebre y en muchas ocasiones inmerecida Leyenda Negra, pero en el caso de Narváez esta leyenda se corresponde con la realidad de sus actos. En este momento Narváez comete un error , al dividir las fuerzas navales de las terrestres, y reune a los 300 hombres disponibles para combatir junto a 40 caballos para dirigirse tierra adentro.

Mapa con el recorrido de la expedición de Pánfilo de Narváez,que había zarpado de España, del puerto gaditano de San Lúcar de Barrameda   el 27 de junio de 1927 al frente de una gran flota de cinco naves y 600 hombres. Haría prolongadas escalas en La Española y en Cuba hasta que finalmente llega a la Bahía de Tampa en Florida, al frente en este caso de 400 hombres pues muchos habían desertado durante la estancia en las islas. Divide sus fuerzas contra el consejo de Álvar Núñez Cabeza de Vaca , que pensaba que no podían hacerlo al no conocer la lengua de los indios, no conocer el territorio y no disponer de comida suficiente. Pero el deseo de Pánfilo de Narváez de emular a su enemigo Hernan Cortés le haría hacer oídos sordos a los consejos de Cabeza de Vaca y decidió internarse en estos territorios inexplorados, en busca de su obsesión, el oro (imagen procedente de http://pueblosoriginarios.com )        

En este momento interviene por primera vez en nuestra historia Álvar Núñez Cabeza de Vaca. Había nacido en Jerez de la Frontera entre 1490 y 1495, aunque algunos fechan su nacimiento en 1507. Sea como fuere, pertenecía a una familia de hidalgos , que era el término  usado en Castilla para aquellos nobles que no tenían título. Parece que pronto se quedó huérfano de padre y madre, entrando al servicio de la Casa de Medina Sidonia. En el momento de embarcarse en la expedición de Pánfilo de Narváez en 1527, tenía ya experiencia militar por haber participado en la Guerra de los Comuneros que había enfrentado a los nobles de Castilla contra las tropas del emperador Carlos V a quién se había mantenido leal Cabeza de Vaca. Ya sabemos que se alistó como tesorero de la expedición y aquí retomamos el hilo de nuestra narración.

Después de que Narváez ordene la separación de las fuerzas terrestres y navales de su expedición, Cabeza de Vaca trata de hacerle reconsiderar esta decisión que le parece un grave error que les puede poner a todos en un serio peligro. Así lo cuenta en su obra “Naúfragios y comentarios”, todo un clásico sobre la conquista de América por los españoles “Íbamos mudos y sin lengua , por donde mal nos podíamos entender con los indios, ni saber lo que de la tierra queríamos y que entrábamos  por tierra de ninguna relación teníamos, ni sabíamos de qué suerte era, ni de qué gente estaba poblada, ni a qué parte de ella estábamos. Y no se podía dar a cada hombre de ración para entrar por la tierra más que dos libras de bizcocho y media de tocino, y que mi parecer era que se debía embarcar y buscar puerto y tierra mejor para poblar” Cabeza de Vaca estaba en lo cierto, no sabían donde estaban, no conocían la lengua  y encima no disponían de provisiones suficientes para adentrarse en el interior, pero el orgullo y la vanidad de Pánfilo, una vez más, le impedían escuchar ningún tipo de consejo o advertencia y se hizo lo que él ordenaba.

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Monumento dedicado a Álvar Núñez Cabeza de Vaca (hacia 1490-1560) en Houston, en el estado de Texas. Cabeza de Vaca fue el primer europeo junto a sus tres compañeros, Alonso del Castillo Maldonado, Andres Dorantes de Carranza y el esclavo bereber conocido con el nombre de Estebanico, que probablemente fue el primer hombre africano en pisar suelo norteamericano. Durante diez años vivirían una auténtica odisea desde que sufrieron el naufragio en la isla de Mal Hado . Cabeza de Vaca pasaría de ser un explorador y conquistador a convertirse en un hombre medicina, un chamán respetado por los indios   

Así, comienzan a caminar tierra adentro y se encuentra con una primera tribu de indios dirigida por un cacique llamado Hirrihuga, del que en principio se hace amigo. Pero cuando Narváez descubre que no tienen oro reacciona como lo hiciera en Cuba años antes durante la matanza de Caonao y ordena que al pobre cacique le corten la nariz y despedaza a su madre ante sus ojos antes de echar los trozos a sus perros. Pánfilo de Narváez abandona el poblado, pero lo que deja detrás son unos indios aterrados que ya no van a confiar en ningún hombre blanco , porque ya han visto de lo que son capaces. Poco después Hirrihuga se tomará venganza cuando sorprenda a la tripulación de una nave española que había ido en busca de Narváez procedente de Cuba . Consiguió capturar a cuatro de ellos , los llevó al poblado y allí les hizo caminar mientras les lanzaban flechas que les alcanzaban en zonas que no eran vitales, para que su muerte fuera lenta y lo más dolorosa posible.

Ignorante de estos acontecimientos Narváez y sus hombres siguen su periplo por el interior de Florida , acosados por tribus hostiles , arrasando pueblos y matando a todos aquellos que oponían resistencia . Sería justamente su brutalidad la que puso en contra a todos los indios de las diferentes tribus. Los españoles tenían noticias de una ciudad a la que los indios llamaban Apalache y que en la imaginación de Narváez se aparecía como una nueva Tenochtitlán, la ciudad capital de los aztecas y que había conquistado Cortés. Otra vez los deseos de igualar a aquel hombre al que odiaba y a quién quería superar. Guiados por unos indios a los que habían capturado, se internan por una tierra de pantanos , agotados por un calor sofocante agravado por sus pesadas corazas , rodeados de selva, insectos, caimanes , caminando con el agua a la altura de los muslos o de la cintura , cargados con sus armas, arcabuces, espadas, picas o ballestas. Cruzan los ríos Suwanee y Oktokonee, mientras el hambre les obliga a matar y comerse a sus propios caballos.

Finalmente consiguen llegar a la deseada Apalache, sólo para descubrir que es poco más que un conjunto de chozas de barro. Ni rastros de oro ni de ningún tipo de riqueza, excepto un campo de maíz para alimentar a la propia tribu. Hasta allí habían llegado 242 hombres de los 300 que habían iniciado la marcha, pero estaban agotados, desilusionados, hambrientos y muy lejos de  la costa. Actuando como era habitual en Narváez, captura al cacique de la tribu de Apalache para lograr su obediencia, pero los indios responden quemando el campo de maíz y sus casas y buscando refugio en la selva.El cacique había informado a Narváez que si descendía por el curso del río Apalachicola, en un plazo de nueve días estaría en la costa. Una vez más, los españoles emprenden el camino sin comida, enfermos, con la amenaza siempre presente de caimanes, panteras y las fiebres producidas por las picaduras de los mosquitos. Eso es lo que quedaba de los deseos de fama, poder y oro de Narváez, un grupo de hombres agotados que sólo luchan por sobrevivir.

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Mapa con la ruta seguida desde la Bahía de Tampa, donde desembarcó Pánfilo de Narváez . Después de internarse por el territorio de Florida, descendieron siguiendo el curso del río Apalachicola y ya en la costa construyeron unas embarcaciones para recorrer toda la costa hasta alcanzar México. Pero a la altura del Delta del Mississippi se produjo el naufragio donde moriría Pánfilo de Narváez y la mayor parte de los españoles, excepto 80 hombres que lograron alcanzar la isla que en el mapa os aparece con el nombre de Galveston, pero al que ellos dieron el de Mal Hado, pues poco tiempo después de los 80 supervivientes iniciales sólo quedarían 15 con vida (imagen procedente de http://www.enchantedlearning.com )

Una vez en la costa utilizan los estribos  y herraduras metálicos para fabricar clavos y herramientas con los que poder construir cinco embarcaciones , cada una de ellas con capacidad para 50 personas con las que irán costeando con la intención de llegar hasta las tierras de la actual México, pero cuando estaban a la altura de la desembocadura del Mississippi, una tormenta los sorprende y tres de las embarcaciones se hunden. Los ochenta  supervivientes, a bordo de las dos balsas que aún permanecían a flote llegan a una isla, a la que darán el apropiado nombre de Mal Hado, que en la actualidad es conocida con el nombre de Galveston, y otra ola hace desaparecer las dos últimas balsas. Las condiciones para la supervivencia en la isla eran tan malas, que al poco tiempo apenas quedan 15 hombres con vida , aunque los indios que la habitaban trataron de ayudarles dentro de su pobreza.

Álvar Núñez Cabeza de Vaca es uno de los supervivientes y pronto descubre que los indios le consideran un curandero y que gracias a eso puede mejorar sus posibilidades para continuar con vida. Después de un invierno en el que mueren dos hombres más, en la primavera diez de los españoles deciden partir de la isla, dejando atrás a un Cabeza de Vaca que se hallaba enfermo por las fiebres y a otros dos compañeros, Oviedo y Alaniz. De aquellos hombres que partieron sólo tres iban a sobrevivir, Dorantes de Carranza, Alonso del Castillo y el esclavo de origen beréber conocido como Estebanico, los demás morirían a manos de los indios. En cuanto a Cabeza de Vaca , pronto pierde a sus dos compañeros mientras él es tratado como un esclavo por los indios que demuestran una total indiferencia hacia su existencia. Él mismo se sorprende de que los indios no le maten, porque la enfermedad le ha dejado débil, no sirve ni para la guerra ni para trabajar en el campo , no es útil para nadie.

Álvar Núñez Cabeza de Vaca consiguió crear un intercambio comercial entre las tribus de la costa y las tribus del interior más al norte . Gracias a ello los indios comenzaron a respetar a Cabeza de Vaca, ya era util para la vida de la tribu.Será entonces cuando se decida a ejercer también como chaman. Cabeza de Vaca desarrollaría durante su prolonga estancia entre los indios una gran admiración por su personalidad y forma de organizarse . Diria sobre ellos “Ven y oyen más y tienen más agudo sentido de cuandos hombres yo creo hay en el mundo. Son grandes sufridores de hambre y sed y frío y tienen tanta astucia para guardarse de sus enemigos como si fuesen criados en Italia”.   (imagen procedente de http://espiadelbar.blogspot.com )  

En estos años padecerá mucha hambre , así lo describe  él mismo en “Naufragios y comentarios”La mayor prosperidad que yo me vi era cuando me mandaban a raer cuero , porque yo lo raía mucho y comía de aquellas raeduras y aquello me bastaba para dos o tres días” . Cuesta imaginarse la fortaleza de Cabeza de Vaca, no sólo física para soportar la escasa alimentación, sino mental para aguantar la soledad, el aislamiento y el saberse muy lejos de toda posibilidad de regresar con los tuyos, separado de tu mundo. Sin embargo, Cabeza de Vaca comienza a gozar de una gran libertad de movimiento ante la indiferencia de los indios,y cada vez se aleja más del poblado hasta el punto de que al final sus paseos se convierten en largas marchas que le llevan más al norte y a conocer a otras tribus . Se da cuenta que estas tribus valoran productos de la costa , como las conchas, para usarlos como ornamento al tiempo que disponen de otros productos de los que carecen las tribus de la costa ,como las pieles o el pedernal para la punta de las flechas.

Se convierte así en un intermediario entre las tribus de costa y las del interior, organizando el comercio entre ellas, con lo que consigue ganarse el respeto de la tribu que ya le contemplan como alguien útil.. No sabemos con exactitud por donde anduvo Cabeza de Vaca, pero nos dejó una descripción de los búfalos, así que al menos debió alcanzar las tierras bañadas por el río Colorado, en el actual estado de Texas. Así describe a los búfalos Cabeza de Vaca, que sería el primer europeo en verlos, los que luego serían llamados por los españoles “cíbolos”: “son aquellos bueyes del tamaño y color de nuestros toros, pero no de tan grandes cuernos. Tienen una gran giba sobre la cruz, y más pelo de medio adelante, que de medio atrás, y es lana. Tienen como crínes sobre el espinazo y mucho pelo, y muy largo de rodillas abajo” Al mismo tiempo va aprendiendo , gracias a la observación las técnicas curativas de los chamanes de las tribus y no tarda en hacerse famoso entre distintas tribus como chamán o curandero.,

Cabeza de Vaca fue el primer europeo en ver las inmensas manadas de búfalos de las llanuras norteamericanas, gracias a su descripción hoy sabemos que recorría las tierras que hoy ocupa el estado de Texas. Estas manadas solían estar acompañadas por tribus nómadas que dependían de ellos para sobrevivir no sólo por la carne sino también para la ropa de abrigo o como combustible (imagen procedent de http://cocinandocarneexoticadeanimalesdecaza.blogspot.com ) 

En este tiempo Cabeza de Vaca había aprendido a apreciar la cultura india  y a sus hombres , de los que dice con admiración “Ven y oyen más y tienen más agudo sentido de cuandos hombres yo creo hay en el mundo. Son grandes  sufridores de hambre y  sed  y frío y tienen tanta astucia para guardarse de sus enemigos como si fuesen criados en Italia”. De vez en cuando le llegaban noticias de los otros tres supervivientes a través de los indios, pero no será hasta septiembre de 1534,  cuando ya habían transcurrido seis años desde el naufragio, cuando vuelvan a reunirse en algún lugar del actual estado de Texas. En ese momento Cabeza de Vaca decide que ya es hora de emprender la fuga los cuatro, pero antes deben prepararse bien y reunir fuerzas  y mientras tanto les enseña a sus compañeros el arte de la medicina india , para que ellos también fueran útiles a los indios. Así, cuando diez meses después deciden abandonar la tribu, además de estar físicamente recuperados, son tratados con respeto por todos los indios de la región.

Así comienzan un largo y duro camino de regreso atravesando Texas hasta llegar a Sierra Madre , ya en territorio del actual México , y allí encontraron a un indio que llevaba una hebilla metálica que solo podía ser de un europeo. Por fin estaban cerca de los españoles , de volver a casa, pero aún no había acabado la odisea de Cabeza de Vaca y sus compañeros.Al ir recorriendo el territorio se percataron de que en la zona había un grupo de españoles que estaban actuando como una partida de esclavistas, capturando indios para luego venderlos como esclavos para las minas y encomiendas. Cabeza de Vaca parte en busca de este grupo en compañía de Estebanico y de once indios y finalmente encuentran al grupo dirigido por Diego de Alcaraz que está compuesto por otros tres hombres. Unos días después se unen a ellos Dorantes y Castillo, los otros dos supervivientes, acompañados de varios centenares de indios y se viven momentos de gran tensión, ya que los esclavistas quieren capturar a los indios y sólo la enérgica intervención de Cabeza de Vaca lo evita.

ESCENAS DE LA PELÍCULA “CABEZA DE VACA” DE 1990

No he encontrado ningun documental en castellano sobre la odisea de Álvar Núñez Cabeza de Vaca pero si esta película del año 1990. En las escenas que a continuación os adjunto se describe el final de su viaje, cuando se encuentra con el grupo de españoles que estaban capturando esclavos para las minas y encomiendas

El 1 de mayo de 1536, diez años después del comienzo de su odisea tras el naufragio en la isla de Mal Hado, llegan a la ciudad de Culiacán , gobernada por el español Melchor Díaz  y desde allí un nuevo recorrido de otros 400 kilómetros hasta la capital de Nueva Galicia, Compostela .  Llegan a Ciudad de México donde ya tenían noticias sobre su historia, y son recibidos como héroes . Después de tantos años entre los indios, les costará un tiempo adaptarse de nuevo a la vida entre europeos pero por fin , el 10 de abril de 1537, su periplo terminaba cuando zarpan desde el puerto de Veracruz rumbo a España. Y aquí termina la historia de estos cuatro supervivientes de aquellos 400 hombres que habían iniciado en la Bahía de Tampa la exploración y conquista de Florida. Una vez más el territorio norteamericano se había resistido a los españoles pero las aventuras vividas por Cabeza de Vaca y sus compañeros llegarían a otros oídos, como los de Hernando de Soto, que vivirá otra gran aventura que contaré en un próximo artículo.

En cuanto a Álvar Núñez Cabeza de Vaca sería nombrado en 1540 adelantado del Río de la Plata , y allí se convirtió en el primer europeo en contemplar y describir las cataratas del Iguazú, a las que se refirió con estas palabras “el río da un salto por unas peñas abajo muy altas, y da el agua en lo bajo de la tierra tan grande golpe que de muy lejos se oye; y la espuma del agua, como cae con tanta fuerza, sube en alto dos lanzas y más” Sin embargo no tardaría en entrar en conflicto con los colonos y conquistadores españoles de la región pues trató de poner orden y aplicar las leyes, al tiempo  que se esforzó en convencer a los españoles que dejaran de malgastar sus energías persiguiendo las leyendas de grandes tesoros

Archivo:CPonte Placa Alvar.JPG
Esta es la placa que hoy recuerda el descubriendo de las Cataratas del Iguazú por Álvar Núñez Cabeza de Vaca cuando buscaba un paso entre Brasil y los teritorios que le habían encargado gobernar, el Río de la Plata . Sin embargo su estancia en Río de la Plata acabaría mal ya que los colonos y encargados de las encomiendas rechazaban a Cabeza de Vaca porque quería hacer cumplir las leyes sobre los indios a los que estos se negaban  . Finalmente sería acusado de abuso de poder y una vez en España el Consejo de Indias dictaría su destierro a Orán. Desconocemos si se cumplió la condena o recurrió y no llegó a ir al destierro. El resto de su vida nos es casi desconocida aunque parece haber una coincidencia entre las fuentes de establecer su muerte en Sevilla hacia el año 1560. Una vez más en nuestra historia, un  hombre que había demostrado su valor, su honestidad y su lealtad terminaba en el olvido y perseguido por la justicia

Y quiero concluir este artículo con las palabras del historiador norteamericano Charles F.Lummis, recogidas por el escritor español Fernando Martínez Laínez  en “Banderas lejanas: en costas extrañas” “Como exploradores Vaca no rayó a gran altura . Pero como proezas de resistencia física, las jornadas de este olvidado héroe puede afirmarse con toda seguridad que no tienen paralelo en la historia. Fueron las marchas más asombrosas que ha podido hacer hombre alguno” Personalmente la hazaña de Cabeza de Vaca me parece el triunfo de la voluntad de vivir por encima de todas las penurias, de la soledad, del aislamiento, del hambre, del miedo. Álvar Núñez Cabeza de Vaca y sus compañeros exploraron y recorrieron por primera vez los caminos de América del Norte, abrirían el camino para otros exploradores y conquistadores y , sobre todo, nos dieron una lección de amor a la vida y de coraje para luchar por ella.

GRANDES EXPLORADORES:JUAN PONCE DE LEÓN Y LA EPOPEYA DE ÁLVAR NÚÑEZ CABEZA DE VACA(PRIMERA PARTE)

Entre los grandes exploradores de la historia hay algunos cuyos nombres son casi desconocidos por la mayoría de la gente, pero cuando conoces sus aventuras, los sufrimientos que debieron padecer, el valor con el que afrontaron todos los obstáculos que tuvieron que salvar , no puedes sino admirarlos y con el artículo de hoy trataré de daros a conocer a uno de estos hombres que, aún apareciendo en los libros de historia, no tienen el reconocimiento del viajero veneciano Marco Polo(1254-1324) que llegó hasta la corte del Gran Kan, de un Richard Burton(1821-1890) que era capaz de disfrazarse de musulmán para entrar en La Meca o internarse en África buscando las Fuentes del Nilo  o un Fernando de Magallanes(1480-1521) , que emprendió la primera vuelta al mundo,  por citar tres ejemplos de grandes viajeros y exploradores .
Nuestro protagonista de hoy es Álvar Núñez Cabeza de Vaca, de cuya epopeya por América del Norte el escritor Fernando Martínez Laínez, autor de “Banderas lejanas: en costas extrañas” que me ha servido de guía para este artículo, nos cuenta “Hay personas que están hechas de una pasta especial, hombres a los que el infortunio, el hambre , la sed la soledad o la enfermedad no merman en absoluto su capacidad de resistencia y parecen dotados de una voluntad de hierro hasta extremos casi inhumanos. De estos seres extraordinarios , ninguno hay, seguramente, que pueda equipararse a Álvar Núñez Cabeza de Vaca, el primer caminante de América y el primer hombre blanco que recorrió el territorio que hoy constituye los Estados Unidos de América” . Pero ahora tenemos que viajar atrás en el tiempo , antes del momento en que comienzan las aventuras y muchas desventuras de Cabeza de Vaca, hasta los primeros años de exploración y conquista de América por los españoles para conocer a otro personaje que hoy protagonizará la primera parte de este artículo que continuará mañana. Sin él , Cabeza de Vaca quizás nunca habría vivido lo que veremos en la segunda parte
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Estatua erigida a Juan Ponce de León en la Plaza de San José en San Juan de Puerto Rico. La isla había sido descubierta en 1493 por Cristóbal Colón durante su segundo viaje en el que algunos historiadores afirman que iba Juan Ponce de León después de haber intervenido en la guerra y conquista de Granada en 1492. No hay constancia documental de ello pero explicaría como años después supo dirigirse desde La Española hacia la que los indios tahínos llamaban Borinquen.  Colón la había bautizado a la isla con el nombre de San Juan Bautista y cuando Ponce de León llegó a la bahía donde hoy se encuentra la capital , la llamó Puerto Rico por la tranquilidad de sus aguas. Años después se intercambiaron los nombres, Puerto Rico pasaría a ser el nombre de la isla y la ciudad heredaría el nombre de San Juan de Puerto Rico. Sobre esta escultura deciros que fue hecha en 1882 en Nueva York con el bronce fundido de los cañones que los norteamericanos arrebataron a los ingleses durante el ataque de estos contra la ciudad norteamericana en 1792  
Me refiero a Juan Ponce de León(1460-1521), nacido en Santervás de Campos en Valladolid, en una familia de la nobleza y vinculada a la corona lo que permitió que pudiera convertirse en paje del futuro  rey Fernando II de Aragón, al que casi todos conocemos como Fernando el Católico (1452-1516 ), esposo de Isabel de Castilla (1451-1504), los Reyes Católicos.  Años después participa en la victoriosa campaña contra el reino de Granada que en 1492 ponía punto final a la Reconquista , demostrando su valor y valía en la batalla. Parece, y digo parece porque aquí los historiadores no se ponen de acuerdo , que en el año 1493 embarca en el segundo viaje de Cristóbal Colón a América , pero de lo que si hay constancia es de su viaje en el año 1502 acompañando al nuevo gobernador de La Española, las actuales Santo Domingo y Haití, Nicolás de Ovando(1460-1521). Ovando había sido nombrado por los Reyes Católicos en sustitución del anterior gobernador , Francisco de Bobadillamuerto ese mismo año en un naufragio 
Allí embargó Ponce de León junto a una flota de 30 naves , con 2500 personas elegidas para colonizar las nuevas tierras  entre los que también se encontraban el futuro conquistador de los incas, Francisco Pizarro(1478-1541) y  que luego sería conocido como “El Protector de los Indios”, fray Bartolomé de las Casas (1484-1566). Juan Ponce de León jugaría un papel importante en la pacificación de La Española . Ya vimos en el articulo dedicado a Vasco Núñez de Balboa(1475-1519) como a la llegada de Ovando había estallado una rebelión indígena dirigida por la princesa Anacaona(1464-1504). Ovando no dudará en usar la violencia para sofocar la rebelión y también el engaño. Así envío un mensaje a Anacaona anunciando que iba a rendirle visita y se presentó al frente de 350 soldados . Anacaona los recibió con fiestas y bailes en un caney, que eran viviendas de madera y paja propiedad del cacique, en este caso de Anacaona. Una vez en su interior , los españoles prendieron fuego a la cabaña . Aunque Anacaona consiguió escapar , tres meses después fue capturada y murió ahorcada.
Mapa de Puerto Rico , la que los indios taínos llamaban Borinquén, donde en naranja podéis observar la primera expedición realizada por Juan Ponce de León  con el punto donde desembarcaría en 1508 y el punto donde fundaría el primer asentamiento español al que dió el nombre de Caparra . En esta primera expedición contó con la valiosa alianza del cacique Agüeybaná , que le creía un dios o un enviado de los dioses, estableciendo un pacto de amistad del que Ponce de León sacaría un buen provecho pero los indios muy poco, pues les llevaría a su práctica desaparición.Hoy en día sólo sobreviven medio millar de auténticos tahínos , de los que buscaron refugio hace quinientos años en el interior de la isla . En   rosa podéis ver la dirección de la campaña de sometimiento de Ponce de León en 1511 para sofocar la rebelión de los indios taínos dirigida por el propio Agüeybaná que se había dado cuenta que la situación era insostenible para su pueblo (imagen procedente de http://www.odisea.ucv.cl)

En esta campaña destacó la actuación de Juan Ponce de León  que se gana el apreció tanto de la Corona como del propio Nicolás de Ovando que le nombró gobernador de la provincia de Higüey en La Española  y es aquí donde tiene las primeras noticias sobre las riquezas de una isla a la que los indígenas llamaban Borinquén. Ponce se siente de nuevo llamado por la aventura y la oportunidad le llega en 1508 cuando le encargan la colonizacion de Borinquén. Un maduro Ponce de León, ya con 48 años cumplidos , va a emprender el viaje que le hará pasar a la historia , la conquista y colonización de la futura Puerto Rico. Para ello cuenta sólo con cuarenta y dos soldados y ocho marineros , pero le son suficientes para fundar un primer asentamiento en la que Ponce de León . Este primer asentamiento es llamado Caparra , situada al oeste y casi en el mismo emplazamiento donde en la actualidad se encuentra capital de la isla, San Juan de Puerto Rico.
El pequeño grupo español se había visto favorecido por la buena acogida del cacique indígena Aguaybana o Agüeybaná, que significa “El gran Sol” , el más importante entre los caciques taínos . Creía que eran dioses o enviados de los dioses y por eso llegó incluso a practicar el ritual conocido como “Guatiao” por el que él y Ponce de León se convertirían en algo parecido a hermanos de sangre. y Agüeybaná se dejaría bautizar en la religión católica. Con su ayuda los españoles fueron ocupando con facilidad toda la isla y explorándola El cacique le contaría a Ponce historias de ríos llenos de oro , lo peor que podía haber hecho, porque despertó la codicia de los españoles, una auténtica fiebre del oro. En efecto, había oro y Ponce de León decide cargar su única nave para regresar a la Española, ayudado por el propio Agüeybaná. Ya en La Española, el gobernador Ovando , al contemplar el oro y escuchar el relato de Ponce le permite regresar a Borinquén con más colonos para establecerse allí de forma definitiva.
Recreación del encuentro entre Juan Ponce de León y el cacique taíno Agüeybana, que muy tarde se daría cuenta que lo que el creía dioses eran en realidad conquistadores que no tardarían en establecer en la isla el mismo sistema de encomiendas que estaba funcionando en La Española, por la que los indios estaban obligados a pagar importantes tributos a la Corona, pues se habían convertido en subditos de un rey y de una nación que no conocían. Puedo imaginar el desconcierto de estos pueblos que de pronto veían como lo que hasta entonces había consituido su mundo se derrumbaba ante sus ojos . Serían usados como si se tratara de esclavos en las minas de oro que los españoles no tardaron en abrir para extraer nuevos cargamentos para ser enviados a España. Se rebelarían pero poco podían hacer frente a la superioridad en armamento de los españoles (imagen procedente de http://www.coaliciónventanaverraco.org )   
Aquí, como ya había sucedido en La Española, empezará el drama de los taínos, ahora esclavizados en las encomiendas españolas y en las minas de oro donde son obligados a trabajar en condiciones tan duras que la mayoría de ellos encontrará la muerte en las minas por hambre y por las enfermedades . Os recordaré que las encomiendas  eran el derecho que la Corona concedía a determinados españoles, los encomenderos, a cobrar los tributos de los indígenas, que estos debían pagar a la corona como súbditos de la misma . Se calcula que a la llegada de los españoles a las Antillas había unos 230.000 indios taínos . Hoy en día en Puerto Rico se calcula en no más de 500 indios taínos de sangre supervivientes . Mientras, 1509 Nicolás Ovando, que se sentía agotado, abandonaba La Española para regresar a España y era sustituido por el hijo de Cristóbal Colón , Diego Colón(1480-1527), que tenía la intención de arrebatar los privilegios que el anterior gobernador había concedido a Ponce.
Pero el prestigio de este entre los españoles era muy grande, lo que impedía su destitución. Así siguieron las cosas durante el año 1510. Agüeybaná , el cacique taíno hermanado con Ponce y que había mantenido la paz entre taínos ,vio que la situación para su pueblo era insostenible y encabeza una sublevación en 1511 que puso en peligro la presencia española en Borinquén . pero poco podían hacer frente al superior armamento español. Después de sangrientos combates , los pocos supervivientes taínos buscaron refugio en las montañas de la futura Puerto Rico, donde hoy se encuentran sus descendientes, esos 500 taínos que os mencionaba, los últimos representantes de su pueblo. Poco después , ya con la situación de Puerto Rico controlada , Diego Colón consigue que la Corona le conceda sus derechos de gobierno sobre Puerto Rico y como consolación a Ponce de León le permiten explorar el norte de la actual Cuba.
Archivo:Lucas Cranach d. Ä. 007.jpg
“La Fuente de la Eterna Juventud” obra de Lucas Cranach el Viejo(1472-1553) que da forma aquí a un mito que había nacido ya en la época de Alejandro Magno en el siglo IV a.C , que también aparece en otras obras medievales . Parece que entre los indios arahuacos de Cuba existía la leyenda de Seneque  , uno de sus jefes, que supuestamente había sido incapaz de resistir la tentación de viajar hasta Bimini para hallar la Fuente de la Eterna Juventud . Reunió a un grupo de hombres y partió hacia el norte, hacia donde se hallan las Bahamas.. Nunca regresó y los indios decían que se hallaba viviendo allí gozando de su eterna juventud. Este relato, también según la leyenda que surgió muchos años después de la muerte de Ponce de León, sería el que habría impulsado al conquistador y explorador a zarpar en su busca    
Es en esa época cuando supuestamente los indios taínos de Puerto Rico hablan a Ponce de León de la leyenda de un  Fuente de la Eterna Juventud  que se encontraría en la isla de Bimini.  Un jefe de los indios arahuacos, en la actual Cuba, habría viajado antiguamente junto a un grupo de sus hombres  en su busca  y jamás regresó, y los indios afirmaban que la había encontrado y decidió quedarse allí para siempre , junto a a la fuente que le smantenía joven. Sin embargo la mayoría de historiadores no creen que esta historia sea cierta, ya que no sería recogida hasta el año 1575 en “Memoria” del cronista español Hernando de Escalante Fontaneda(1536-desconocida). Escalante contaba en este libro sus aventuras en las costas de Florida donde había naufragado, viviendo durante 17 años entre los indios. El propio Escalante afirmaba haber encontrado la isla con la Fuente de la Eterna Juventud  y afirmaba que Ponce de León la había buscado en vano, sin encontrarla. Sea una leyenda o no ,hoy en día el nombre de Ponce de León está irremediablemente unido a este mito de la Fuente de la Eterna Juventud. Señalar como curiosidad que nos es desconocida la fecha de la muerte de Escalante , ¿encontraría quizás la Fuente de la Eterna Juventud?  
El cronista español Gonzalo Fernández de Oviedo (1478-1557) escribiría en su obra Historia General y Natural de las Indias” que Ponce buscaba la fuente para curar su impotencia sexual. Leyendas aparte, si es cierto que después de ser cesado de su cargo de gobernador de Puerto Rico obtiene, como vimos, el permiso de explorar el norte de Cuba para luego dirigirse hacia la tierra misteriosa de la que le habían hablado los indios, la Tierra de Bimini, que pensaban que podía ser una isla. El caso es que el 15 de marzo de 1513 zarpaba de San Juan de Puerto Rico y  la expedición española dirigida por Ponce llegaba a una tierra desconocida que no parecía corresponderse con lo que le habían descrito los indios, el día 27 de marzo . A esta nueva tierra que acababa de descubrir   Ponce de León la bautizaría con el nombre de Tierra de la Pascua Florida, ya que el 27 de marzo de aquel año era el Domingo de Resurrección de Pascua, y que hoy conocemos simplemente con el nombre de Florida  . Unos días después, el 2 de abril desembarcaría cerca del actual Cabo Cañaveral, una coincidencia llamativa, pues el primer lugar de desembarco era el mismo que hoy en día sirve como lugar de despegue de las naves que realizan viajes de exploración más allá de los límites de la Tierra.
Mapa del primer viaje de Juan Ponce de León en 1513 y donde después de recorrer casi todo el litoral atlántico de Florida , pasar por delante de donde actualmente se encuentra Cabo Cañaveral donde hizo una parada en su recorrido, atravesó los cayos, un archipiélago formado por más de 1700 islas y siguiió hasta llegar donde hoy se encuentra la ciudad de Pensacola. La hostilidad de los indios calusas era tan intensa que decidió poner punto final al viaje y después de haber cartografiado toda la costa retornó primero a Cuba y luego en dirección a La Española y Puerto Rico(imagen procedente de http://www.odisea.ucv.cl )
Durante una semana exploran el territorio pero se retiran debido a la hostilidad de los indios de la región y embarcan de nuevo  ahora para dirigirse hacia el sur , bordeando los que hoy conocemos como Cayos de Florida, un gran archipiélago formado por unas 1700 islas formando una barrera natural que separa el Océano Atlántico del Golfo de México. Mientras hacían este recorrido Antón de Alaminos, piloto de Ponce de León, descubrió que existía una  fuerte corriente de agua que, de seguirla, les arrastraría hacia el Océano alejándolos de la costa. Acababa de descubrir la Corriente del Golfo . En los Cayos comprobaron que la costa giraba ahora hacia el norte, y la siguieron hasta la zona donde hoy se encuentra la ciudad de Pensacola cerca de la actual frontera entre los estados de Florida y Alabama . Durante todo el viaje habían estado cartografiando la costa y la descripción de esas nuevas tierras, pero llegados a este punto decidió regresar , primero a Cuba y a continuación a Puerto Rico.
Ponce quiere organizar una nueva expedición para colonizar estas nuevas tierras , a las que había dado el nombre de Florida, pero antes los obstáculos que halla en La Española para obtener autorización, decide emprender un viaje a España para entrevistarse con Fernando el Católico del que , recordemos, había sido paje . En 1514 consigue hablar con el monarca y este le concede el nombramiento de adelantado de La Florida, Bimini y la isla de Guadalupe. Este título había nacido en la época de la Reconquista cuando en las tierras recién conquistadas a los musulmanes se concedía esta denominación de adelantado a oficiales de la Corona que se encargaban de administrar justicia y del gobierno de un territorio determinado en nombre del rey, figura que luego fue adoptada durante la colonización de América.. Con este nombramiento Juan Ponce de León regresa de nuevo al Caribe, a Puerto Rico, para preparar desde allí el regreso a La Florida.
Esto es lo que queda de la antigua residencia de Ponce de León , cuando era gobernador de Puerto Rico. Los enfrentamientos con Diego Colón, gobernador de La Española y que ambicionaba también ejercer el gobiero sobre Puerto Rico consiguió al final que Ponce tuviera que dejar el gobierno y como consolación le ofrecieron explorar el norte de Cuba. Por causa de la ambición de Colón , Ponce de León pasaría a la historia como el descubridor de Florida (imagen procedente de http://www.historiadelnuevomundo.com )
Sin embargo sus planes fueron interrumpidos por la muerte de su esposa , que además de la tristeza que le causó le obligó a quedarse para cuidar de sus hijas pequeñas. Pero por fin en 1521 esta listo para emprender el viaje, y el 20 de febrero de ese año zarpa al frente de una expedición formada por al menos 200 hombres y 50 caballos, más todo aquello que fuera necesario para fundar una nueva colonia. Después de unos días de navegación llegaban a la costa y desembarcan , aunque hoy no sabemos con certeza donde fue , aunque se cree que muy cerca del río Caloosahatchee, a medio camino de las ciudades de Tampa y Nueva Orleans, mientras que otras fuentes afirman que sería la isla de Sanibel, frente a la costa de La Florida . Aunque lograron desembarcar y formar un asentamiento pero desde el principio fueron acosados por los Indios calusas.
Los calusas eran una tribu que parece que estuvo emparentada con los indios caribe que habitaban en las demás islas caribeñas y que cuando los españoles llegaron a las costas de La Florida su número oscilaba entre los 20.000 y 50.000 personas. Los ataques calusas no permitían que la colonia prosperase y el propio Ponce de León es herido por una flecha envenenada y deciden retornar a Puerto Rico abandonando este primer intento de colonizar Florida. En cuanto a los indios calusas en 1650 apenas quedaban 3500 y probablemente se unieron a otra de las tribus de la región, los semínolas, y hoy en día se consideran extinguidos. Parece que fue con ellos con los que estuvo Hernando de Escalante viviendo durante 17 años. Volviendo con   Juan Ponce de León, no llegaría a Puerto Rico, moriría en La Habana  en julio de ese mismo año. Posteriormente su cuerpo fue llevado a Puerto Rico, donde hoy se halla enterrado en la catedral del Viejo San Juan
Tumba de Juan Ponce de León en la catedral de San Juan de Puerto Rico . No halló la Fuente de la Eterna Juventud, que según la leyenda había impulsado su viaje hacia las Bahamas y Florida, pero logró la inmortalidad con su descubrimiento. Además, había abierto el camino para la colonización de este nuev territorio que él no pudo lograr después de ser herido con una flecha envenenada que le causaría la muerte . Unos años después una expedición dirigida por Pánfilo Narváez trataria de colonizar Florida, y en ella iba como tesorero el protagonista de una de las aventuras más increibles de los grandes exploradores, Álvar Núñez Cabeza de Vaca (imagen procedente de http://www.viajeros.com )
No encontró la Fuente de la Eterna Juventud , quizás nunca la buscó, pero en cierta forma consiguió la inmortalidad de su nombre con la conquista y colonización de Puerto Rico , el descubrimiento de La Florida, aunque quizás no hubiese sido el primero en llegar hasta allí pues en su primer viaje en 1513 encontró a un indio que sabía palabras en castellano, y además su piloto Antón de Alaminos (1482-hacia 1520) descubriría la Corriente del Golfo . Pero La Florida había sido descubierta pero no colonizada, y no tardaría en organizarse una nueva expedición que zarparía el 27 de junio de 1527 de San Lúcar de Barrameda en Cádiz, España. Estaba dirigida por Pánfilo de Narváez(1470-1528), nombrado adelantado de Florida por el emperador Carlos V (1500-1558) y partía al frente de cinco buques y 600 hombres, entre los que se encontraba el otro protagonista de este artículo y cuyas aventuras os sorprenderán, Álvar Núñez Cabeza de Vaca, que en esta expedición desempeñaba el puesto de tesorero. Pronto su destino pondría a prueba toda su capacidad de adaptación y supervivencia, pero eso lo veremos en la segunda parte de este artículo, donde acompañaremos a Cabeza de Vaca al interior de Estados Unidos en una Odisea digna de Ulises.