MUJERES EN LA HISTORIA: MARIE CURIE Y EL TRIUNFO DE LA VOLUNTAD (PRIMERA PARTE)

El Diccionario de la Lengua Española incluye muchas definiciones para la palabra voluntad pero de entre todas ellas hay  dos de ellas que definen a nuestra heroína del artículo de hoy , una de ellas es la que define la voluntad como la “Intención, ánimo o resolución de hacer algo” y otra la que la describe como “Amor, cariño, afición, benevolencia o afecto.” , porque si hay dos rasgos que caracterizaban a Marie Sklodowska, a la que casi todos conocemos más como Marie Curie, fue su resolución y ánimo para luchar por sus sueños, por lo que anhelaba y por lo que sentía que era su vocación y su misión en la vida y también su profundo amor  a su patria, a su familia y al ser humano , su benevolencia con todos incluso cuando recibió ataques inmerecidos a su reputación y la ingratitud durante una época de su vida del país que la había adoptado, porque Marie Sklodowska fue tanto una de las grandes científicos de la historia, la primera mujer en ganar un Premio Nobel y la primera persona en hacerlo en dos ramas diferentes de la ciencia, como un gran ser humano cuya generosidad  e integridad siguen siendo un ejemplo para todos de como la inteligencia, la voluntad , el esfuerzo y el trabajo de una sola persona pueden ayudar a cambiar el mundo.
Pero aunque las definiciones de los diccionarios son precisas no transmiten la calidez de la subjetividad de las palabras que usaron los que conocieron a Marie Curie para definirla, como el que fuera su amigo durante dos décadas y que es considerado la mente más brillante del siglo XX, Albert Einstein(1879-1955), que pronunció estas palabras en memoria de la gran química y física polaca en 1935, apenas un año después de su muerte “Su grandeza humana me admiró cada vez más. Su fuerza, la pureza de su voluntad, su austeridad para consigo misma, su objetividad, su juicio incorruptible, todas esas cualidades eran de un carácter tal que pocas veces se hallan en un mismo individuo. Se consideraba servidora de la sociedad , y su gran modestia jamás cedía a la complacencia. Le agobiaba un sentimiento profundo de las crueldades y desigualdades de la sociedad.”  Esta extraordinaria mujer será la protagonista de este nuevo artículo sobre las Mujeres en la Historia y os invito a que me acompañéis para conocer su vida y la lucha que tuvo que mantener para romper barreras y conseguir hacer realidad sus sueños en un mundo, el de la ciencia, que estaba vedado a la mujer. Como escribiera el que sería el gran amor de su vida, Pierre Curie, “Hay que hacer de la vida un sueño y del sueño una realidad” y Marie Curie, a pesar de todos los obstáculos supo hacer de su vida un sueño  y ese sueño lo transformó en una realidad en beneficio de toda la humanidad.

Fotografía de la casa donde nació Marie Sklodowska(es Maria en polaco pero por no cambiar continuamente la grafía de Maria a Marie he optado por escribir siempre Marie como es más conocida) que en la actualidad alberga el museo dedicado a su vida y obra situado en la calle Freta en la Ciudad Nueva, en Varsovia. Como escriben Belén Yuste y Sonnia L.Rias en su obra “Sklodowska Curie” en la que he basado este artículo  la infancia y juventud de Marie Sklodowska“estuvieron marcadas por la ola rusificadora que invadió de forma implacable el territorio polaco en poder del Zar, prohibiendo su lengua, su religión, en definitiva , cualquier manifestación de la esencia del pueblo “Durante toda su vida Marie llevó siempre a Polonia en su corazón, aunque Francia se convirtió en su patria de adopción (imagen procedente de http://masviajesmasriqueza.blogspot.com )
Y ahora viajemos hasta la Polonia de 1867. La historia de Polonia es una historia de lucha por la supervivencia, ocupada y desintegrada en diferentes épocas por las potencias vecinas. Desde 1569 el Reino de Polonia y el Gran Ducado de Lituania se habían unido formando la conocida como República de las Dos Naciones que se extendía mucho más allá de las fronteras de las actuales Lituania y Polonia, abarcando también  Bielorrusia y gran parte de Ucrania, Estonia, Letonia y la ciudad rusa de Kaliningrado en la que el gobierno correspondía al monarca pero con su poder muy limitado por las leyes y el Sejm o parlamento polaco, un sistema político que  era llamado la Democracia de los Nobles. Esta República de las dos naciones se extendía por más de un millón de kilómetros cuadrados y llegó a alcanzar los once millones de habitantes, uno de los estados más extensos y habitados de su tiempo, pero era visto con recelo por las otras potencias que la rodeaban y cuando en el siglo XVIII se debilitó por conflictos internos estas potencias se lanzarían sobre ella en dos ocasiones hasta lograr su desaparición.
El 5 de agosto de 1772  se firmaba en la capital rusa de San Petersburgo  los acuerdos que llevaban el nombre de la ciudad entre Rusia, Prusia y Austria, en virtud de los cuales  las tres potencias se reparten un tercio del territorio polaco . En la capital de Polonia, Varsovia, comienzan a formarse movimientos de resistencia contra la creciente influencia rusa en la parte del territorio polaco que aún conservaba la independencia y encuentran como aliado a Prusia, una alianza muy peligrosa, ya que Prusia controlaba otra parte del territorio polaco desde 1772. La parte de la  Polonia independiente y Prusia firmaban un tratado de alianza en 1790 y  creyéndose a salvo gracias a ello los polacos aprueban una constitución en mayo de 1791  inspirada por los principio de la Revolución Francesa que se había iniciado apenas hacía dos años y que causó la alarma de las monarquías absolutistas que rodeaban a Polonia. Prusia rompe su alianza momento que aprovecha Rusia para invadir Polonia Oriental, mientras que las tropas prusianas hacen lo propio con el norte de Polonia. En 1793 Prusia y Rusia firman un tratado por el que se reparten la mayor parte del territorio polaco, aunque Polonia aún conservará algunas pequeñas partes, pero en realidad el estado polaco era ya inviable.

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Mapa de la llamada República de las Dos Naciones que integraba los territorios del Gran Ducado de Lituania ( en amarillo en el mapa) con los del reino de Polonia (en color más claro) una unión firmada el 1 de julio de 1569 en Lublin, por lo que también es conocida como la Unión de Lublin . El estado que surgió de la unión era gobernado por un monarca que desempeñaba los deberes de Rey de Polonia y Gran Duque de Lituania y se hallaba subordinado a los dictámenes del Parlamento o Sejm. La unión nació principalmente para hacer frente a la amenaza para la seguridad común de Polonia y Lituania que significa el afán expansionista ruso
Se produce entonces una insurrección polaca contra el dominio ruso, al mismo tiempo que otra de las potencias de la época, el Imperio Austríaco,  entra en escena reclamando también una parte de la tarta en que se había convertido el territorio polaco. Después de que fuerzas prusianas sofocaran la rebelión en las dos ciudades más importantes, Varsovia y Cracovia,  se firmaba el Tercer Reparto de Polonia por el cual Rusia se quedaba Curlandia y Lituania, Prusia obtenía Varsovia  y otras partes del territorio polaco y Austria se apoderaba del sur del país. Polonia dejaba de existir como país independiente, aunque los polacos nunca perderían su espíritu nacional y no cesarían de luchar por recuperar la independencia perdida. Esta era la Polonia  en la que nació Marie Sklodowska el 7 de noviembre de 1867, la más pequeña de los hijos del matrimonio entre  Wladislaw  Józef Sklodowski(1832-1902), profesor de química y física, y Bronislawa Mariamna Boguska( 1835-1878), que era directora de la más importante de las escuelas para niñas de Varsovia. Sus otros hermanos eran Zofia , nacida en 1862, a la que la uniría un gran afecto con la pequeña Marie, Józef en 1863, Bronislawa en 1865 y Helena en 1866. Era una familia muy unida, amante del saber, del estudio, fervientes católicos y  muy patriotas, de una Polonia que luchaba contra los intentos rusos de borrar  su cultura, que prohibían incluso la enseñanza de la lengua y la historia polaca en la escuela.

No he encontrado otro mapa donde se vea mejor las tres veces en que fue repartida Polonia en menos de treinta años, la primera vez en 1772, después den 1793 y por última vez en 1795, cuando Polonia dejó de existir y todos sus territorios quedaron divididos entre la Rusia zarista, Prusia y el Imperio Austríaco . Varsovia, donde nació Marie Curie, se hallaba dentro del territorio de dominio ruso que trataban de eliminar la cultura polaca y sustituirla por la cultura rusa , algo que , a pesar de la represión y las amenazas a la que sometieron a la población no consiguieron . Polonia permanecería ocupada por las tres potencias hasta el final de la Primera Guerra Mundial, cuando recuperará la independencia (imagen procedente de http://mapasowje.com )
Durante los primeros años de su vida Marie disfrutó de la armonía familiar pero dos golpes iban a alterar esta alegría muy pronto , el primero de ellos la tuberculosis que afectó a su madre y que la obligó a prescindir del contacto con ella para evitar el contagio de la enfermedad y , por otro lado , la expulsión de su padre del liceo donde trabajaba por el director ruso del mismo , pues querían ir sustituyendo a los polacos en las escuelas por profesores rusos. Debido a la caída de ingresos la familia tuvo que buscar una nueva fuente de dinero y  alquilaron habitaciones de su hogar a jóvenes estudiantes, para los que la pequeña Marie y sus hermanas preparaban el desayuno. Sería uno de estos jóvenes el que contagió el tifus a dos de las hermanas de Marie, Bronislawa, a la que en familia llamaban Bronia, y la mayor y más querida por Marie, Zosia. Bronia se recuperó pero Zosia moría en enero de 1876 a los catorce años de edad . Apenas dos años después, el 9 de mayo de 1878 fallecía su madre. Antes de seguir adelante quiero añadir que la mayor parte de la información recogida en este artículo proceden de una pequeña pero preciosa biografía sobre la vida de Marie Curie, titulada  “Sklodowska Curie” de las autoras españolas Belén Yuste y Sonia L.Rivas-Caballero publicado en 2011 con motivo del centenario de la entrega del segundo Premio Nobel a Marie Curie.

Fotografía de los cinco hermanos de la familia Sklodowska , de izquierda a derecha la hermana mayor Sofia, a la que llamaban Zosia y que moriría en 1876 a los catorce años de edad víctima del tifus, a continuación Hela, que se dedicaría a la música, después la pequeña de la familia, Marie, junto a ella el único varón, su hermano Josef que estudiaría medicina en Varsovia, y , finalmente, Bronislawa, a la que llamaban cariñosamente Bronia y estudiaría medicina en París (imagen procedente de http://polishsite.us )

 

Retomando el hilo de nuestro relato, los dos golpes casi seguidos sufridos por la pequeña Marie tras la muerte de su hermana Zosia y de su madre irían alejando a Marie de la fe católica en la que había sido educada  hasta hacerse agnóstica y , al igual que sus hermanos, a partir de ahora iba a centrar todos sus esfuerzos en el estudio para seguir el ejemplo de esfuerzo y sacrificio que siempre habían recibido de sus padres. Sus hermanos mayores, Jósef y Bronia, terminan con brillantez el instituto y mientras Jósef  ingresa en la Universidad de Varsovia para estudiar medicina, su hermana Bronia  tratar de ahorrar el dinero para poder viajar al extranjero y estudiar  medicina en la universidad de París, ya que a las mujeres no les estaba permitido por las autoridades rusas hacerlo en Polonia. En cuanto a Marie desde pequeña había destacado por su brillante inteligencia , leía libros con sólo cuatro años de edad y ya en su adolescencia dominaba  el  ruso, alemán y francés  además del polaco. Sus estudios secundarios, donde fue siempre la alumna más brillante, los realizó en un instituto ruso donde tuvo numerosos problemas debido a su carácter independiente que la enfrentaban con sus profesores rusos .

Fotografia de Wladislaw Skodowski , el padre de Marie , que supo inculcar a sus hijos el amor por el conocimiento y el saber. Luchó durante gran parte de su vida para que pudieran seguir los estudios que querían, pero aunque después del nacimiento de Marie le habían nombrado subdirector de un liceo, la presión rusa sobre los ciudadanos polacos les afectó directamente cuando un día se encontró con que era despedido del puesto de subdirector por su condición de polaco, para ser sustituido por otro funcionario ruso. A partir de entonces tuvo que ganarse la vida dando clases particulares a jóvenes estudiantes a los que las hermanas sklodowska  atendían y servían el desayuno cada mañana , lo que sería la causa de la muerte de la mayor, Zosia,a la que un estudiante la contagió el tifus en 1876, mientras que sus él se quedó con dinero sólo para pagar la carrera de medicina de su hijo Jósef (imagen procedente de http://fotoe.com ) 
Terminó sus estudios en 1883 , a los  quince años de edad y con el broche final de una medalla de oro por méritos académicos. Su padre, sabiendo lo mucho que Marie había sufrido en estos años por la muerte de su hermana mayor y su madre, la dureza de los estudios y el trato recibido en el instituto por los profesores rusos, decidió premiarla con un año sabático que permitió a Marie desprenderse de todas las sombras de dolor y sufrimiento que había acumulado en los años anteriores. Así lo escribía en una carta a su amiga Kazia, que habían sido inseparables aliadas durante la estancia de ambas en el instituto : “A parte de  una hora de clase de francés que doy a un niño , no hago nada, lo que se dice nada. Lo mismo me levanto a las diez  de la mañana que a las  cuatro o cinco . No leo ninguna obra seria. Tan sólo novelitas anodinas y absurdas. Estuve en un kulig. No puedes imaginarte  qué divertido y arrebatador es, sobre todo cuando los trajes son hermosos y los muchachos elegantes” Descubrimos aquí a una Marie adolescente, llena de ganas de vivir , de bailar , de reír. Una Marie más feliz y luminosa que cuando se fue es la que regresa a Varsovia en septiembre de 1884 con el reto de reunir dinero para ir a la Universidad.

Una fotografía de una Marie Sklodowska aún en la adolescencia, a los dieciséis años de edad, después de terminar la educación secundaria y tras el año sabático que le concedió su padre para que pudiera descansar no sólo del estudio, sino también de los duros golpes que había sufrido por las muertes de su madre y su hermana y la represión que padeció durante su internado por el profesorado ruso. Muchos años después, cuando Marie había muerto y su segunda hija, Éve, escribía la biografía de su madre decía sobre esta época de su vida “Años más tarde , mi madre, con una voz dulce y resignada, ha evocado algunas veces, para mí sola, estos días felices. Y agradecía al Destino que, antes de dictar a esta mujer su vocación austera e inexorable, le había concedido volar en un trineo  de kuligs alocados y haber usado escarpines de cuero castaño rojizo en una noche de baile” (imagen procedente de http://www.biografiasyvidas.com ) 
Mientras que Jósef ya estaba estudiando y su hermana Helena estaba iniciando una carrera musical en Polonia, su padre no disponía de medios para pagar los estudios en el extranjero de Bronia y Marie, que tratan de ahorrar impartiendo clases particulares, pero aún así se dan cuenta que por sí solas no van a reunir el dinero suficiente. Marie propuso entonces a su hermana un plan, primero Marie ayudaría a Bronia a reunir el dinero para viajar a París y estudiar  y cuando Bronia lograra terminar la carrera la ayudaría a ella y para ello Marie estaba dispuesta a trabajar como institutriz, pues así se ahorraría los gastos de alojamiento y tendría más sueldo que sólo con las clases . En el otoño de 1885 Bronia emprendía el viaje a París mientras Marie comenzaba a trabajar como institutriz primero en Varsovia y unos meses después en otra casa fuera de la ciudad , en casa de la familia Zorawski, empresarios y dueños de una fábrica que trataron muy bien a Marie . Pero la inquieta y altruista Marie no se limitaría a trabajar con los niños de la familia sino que también creó una pequeña escuela para enseñar a leer y escribir a los niños de las familias campesinas , llegando a tener hasta dieciocho alumnos a los que enseñaba en polaco, lo que de haber sido descubierto por las autoridades rusas habría tenido graves consecuencias para Marie.

Marie (de pie) y su hermana Bronia . Para reunir dinero para el sueño que ambas compartían de estudiar en la Universidad de París  decidieron trabajar como profesoras particulares , poniendo un anuncio en el que podía leerse “Lecciones de aritmética, de geometría y de francés por joven diplomada. Precios moderados”. Mientras, Marie entró en contacto con una institución cultural conocida como la Universidad Volante  que reunía a jóvenes polacos a los que profesores voluntarios daban clases en polaco  en casas particulares y a grupos reducidos burlando el control de las autoridades rusas, dentro de un movimiento revolucionario intelectual  contra la ocupación rusa. Corrían un gran riesgo, pues si eran descubiertos podían ir a la cárcel. Sobre esta época en la Universidad Volante escribiría años más tarde Marie “Tengo un recuerdo muy vivo de aquella simpática atmósfera de camaradería  intelectual y social. Los medios de acción eran pobres; los resultados no podían ser considerables, pero, no obstante, sigo creyendo que las ideas que nos guiaban entonces eran las únicas que podían conducirnos a un verdadero progreso social” (imagen procedente de http://picasaweb.google.com )     
Como ella escribiría muchos años después “No podemos confiar en construir un mundo mejor sin mejorar a los individuos. Con este propósito cada uno de nosotros debe trabajar su propio perfeccionamiento, aceptando, en la vida general de la humanidad , su parte de responsabilidad, ya que nuestro deber particular es el de ayudar a aquellos a quienes podemos ser útiles” y ella nunca eludiría esa responsabilidad para con los demás . En la casa de los Zorawski , Marie conocería también el amor en la persona de uno de los hijos mayores de los Zorawski, Kasimierz , pero aunque incluso estaban dispuestos a casarse , los padres de Kasimierz lo impidieron, no  iban a permitir que su hijo mayor se casase  con una institutriz y le forzaron a dejarla o sino sería desheredado. Esto abriría una nueva herida en el corazón de Marie, que en 1888 escribe a su amiga Kazia ,que le había anunciado su matrimonio “En cuanto a mí, muy a menudo disimulo bajo las risas mi profunda falta de alegría. Es una cosa que he aprendido a hacer cuando me he dado cuenta de que los seres que sienten las cosas tan profundamente  como yo y que no están en estado de cambiar esta disposición de su naturaleza , deben por lo menos disimular cuanto les sea posible” y añade en su carta “Ha habido días muy duros y la única cosa que ha endulzado mi recuerdo es que , a pesar de todo, he salido de ellos honestamente , con la cabeza alta.”

Fotografía de un joven Kasimierz Zorawski(1866-1953) que se enamoraría de Marie cuando ella trabaja como institutriz en la casa de sus padres, un amor truncado por la oposición familiar que, aunque apreciaban a Marie, no veían posible que su hijo mayor y heredero contrajera matrimonio con una mujer pobre. Aunque mantuvieron la intención de casarse hasta 1891, finalmente la indecisión de Kasimierz convenció a Marie de que debía irse para emprender un nuevo camino, el que siempre había soñado, estudiar en la universidad de París. Kasimierz , con el tiempo , se convirtió en uno de los matemáticos polacos más destacados de la primera mitad del siglo XX . Pero aún cuando responde a la carta de su hermana Bronia, que la invitaba a ir por fin a París, la decisión no estaba tomada  y escribe “Mi corazón está tan sombrío y tan triste que comprendo en que hago mal en hablarte así y en envenenar tu felicidad” y añade “Perdóname pero tantas cosas me hacen daño, que me es difícil terminar esta carta alegremente”  Todavía no había roto las cadenas afectivas que la unían a Kasimierz (imagen procedente de http://www-history.msc.st-andrews.ac.uk )
Por fin, en 1890, su hermana Bronia , que además se iba a casar, la escribe llena de alegría desde París para decirla que ya puede venir a  la ciudad , a vivir con ella y estudiar en la Universidad. Lo que tanto había esperado ya se podía hacer realidad, pero, a pesar de ser lo que más había soñado durante esos años , su corazón  no le permite dejar solo al padre al que tanto amaba, y así escribe a su hermana Bronia “Había soñado con París como la redención, pero desde hace mucho la esperanza del viaje me había abandonado. Y ahora que esta posibilidad se me ofrece no sé qué hacer. Tengo miedo de hablar a papá. Creo que nuestro proyecto de vivir juntos el año próximo le ha llegado al corazón y está seguro de ello. Quisiera darle un poco de felicidad en su vejez” Además aún pesaba en su ánimo el amor por Kasimierz Zorawski y , finalmente, se acordó que permanecería un año más en Polonia trabajando como institutriz. En el verano de 1891 volvió a reunirse con Kasimierz y al comprobar que no se decidía a renunciar a la herencia por ella, Marie rompió las cadenas que la impedían seguir su camino y tomó la decisión de viajar a París para cumplir su sueño, estudiar en la facultad de Ciencias de la Universidad de la Sorbona.
Cuando Marie comienza sus estudios en noviembre de 1891 es una de las veintitrés mujeres que se habían matriculado en la Universidad entre más de dos mil estudiantes , una universidad donde impartían clases grandes personalidades de la ciencia como el matemático Henri Poincaré (1854-1912) o el físico  Gabriel Lippman(1845-1921). Aunque durante los primeros meses en París vive con su hermana Bronia y el marido de esta, rodeada de cariño y también de vida social, pues la llevaban con ellos a conciertos , obras de teatro y bailes  Marie necesitaba más tranquilidad para poder concentrarse en sus estudios, así que consigue encontrar una pequeña habitación en el Barrio Latino,muy sencilla ya que apenas disponía de dinero para pagar. Durante el invierno, a caballo entre 1892 y 1893, como nos cuentan Belen Yuste y Sonia L. Rivas en su obra “la atención que prestaba a su alimentación era nula, manteniéndose a base de cerezas, chocolate y te. Un día se desmayó por desnutrición y tuvo que retornar a casa de Bronia, donde se recuperó a base de suculentas comidas.” Superando el frío que la ataría y la escasa alimentación, en julio afrontaba los exámenes con gran incertidumbre, como escribe a su padre “A medida que se acercan los exámenes  tengo miedo de no estar preparada.” pero sus temores eran infundados pues se convirtió en una de las dos mujeres en lograr la licenciatura en Ciencias Físicas por la Sorbona y además con el número uno de su promoción.

Fotografía de Marie Sklodowska , posiblemente durante los años de Universidad aunque no he encontrado la fecha en que fue realizada . La verdad es que he dudado al ponerla porque aunque he encontrado la referencia de que se trataba de ella no lo tenía del todo claro. Cuando dejó la casa de su hermana Bronia y se trasladó a vivir sola al Barrio Latino estudiaba en la Biblioteca durante todo el día hasta que cerraban para ahorrar el carbón que usaba en invierno para calentarse, dos sacos que ella mismo subió hasta su habitación en el sexto piso. Era una mujer de cuerpo frágil pero su voluntad le confería una fuerza difícil de imaginar al ver sus fotografías (imagen procedente de http://antoncastro.blogia.com )

 

En verano regresó a Varsovia sin saber si podría volver a París para licenciarse en matemáticas  pero gracias a una beca que le fue concedida por su brillante expediente académico, regresaba a París en septiembre de 1893, momento en que escribe a su hermano Jósef con palabras que mezclan el dolor por dejar atrás a su padre y la ilusión y esperanzas puestas en el futuro  “Me ha sido muy doloroso separarme nuevamente de padre, pero he visto que está bien de salud , muy ágil y que puede pasar sin mí, tanto más cuanto que tú vives  en Varsovia. Para mi esto es la vida que está en juego. Me ha parecido que podía quedarme aquí sin tener remordimientos de conciencia.” Obtiene su primer trabajo remunerado  gracias al profesor Lippman y con el dinero ganado devolvió el importe de la beca que le había permitido regresar a París para que pudiera ser empleado para ayudar a otro estudiante, un ejemplo más del gran corazón de Marie, que, a pesar de volver a pasar frío en su buhardilla del Barrio Latino y de la dureza del trabajo escribiría años después sobre aquellos tiempos como “uno de los mejores recuerdos de mi vida, aquel período de años solitarios, exclusivamente consagrados a los estudios, que finalmente estaban a mi alcance , y que había esperado tanto tiempo.”

 Fotografía de la familia Sklodowski , excepto el hermano , Jósef. De izquierda a derecha Marie, sentado su padre Wladislaw Sklodowski, su hermana Bronia y su hermana Hela. Uno de los grandes sufrimientos para Marie fue vivir lejos de su amada Polonia y de su familia, excepto Bronia que vivía en París. Su intención había sido siempre obtener las licenciaturas para luego regresar a Polonia y trabajar allí, pero el destino se cruzo en su vida en forma de un hombre llamado Pierre Curie (imagen procedente de http://www.biografiasyvidas.com )  
Y así entramos en los comienzos del año 1894, cuando un encuentro iba a cambiar para siempre la vida de dos figuras de la ciencia. Pierre Curie había nacido el 15 de mayo de 1859  y junto a su hermano Jacques Curie (1855-1946) se había licenciado en Ciencias dedicándose los dos hermanos a la investigación . En 1880 , con apenas 21 años, Pierre , junto a su hermano, había descubierto que al comprimir un cristal como el cuarzo se generaba un potencial eléctrico , un fenómeno que bautizarían con el nombre de piezoelectricidad  y que en el futuro tendría grandes aplicaciones como en los relojes de cuarzo , los teléfonos móviles , radar y otros electrodométiscos de nuestros hogares . En 1883 el hermano de Pierre, Jacques, se marchaba a ejercer como profesor en la Universidad de Montpellier y Pierre se dedicó en cuerpo y alma al estudio y la investigación, llevando una de vida de trabajo y bastante solitaria hasta  1894, cuando una noche se encontró en casa del profesor polaco Kowalski a una joven investigadora polaca que el profesor quería presentarla por si podía ayudarle a desarrollar su investigación. Así describe Marie este primer encuentro  “Cuando entré, Pierre Curie se hallaba en el alféizar de una puerta que daba a un balcón. Me pareció muy joven a pesar d tener ya treinta y cinco años. Me sentí impresionada por la expresión de su mirada clara, una ligera apariencia de abandono  y su alta estatura”

Pierre Curie se enamoró de Marie, y no sabía muy bien como entrar dentro de su corazón, pues ella había cerrado las puertas después del desengaño amoroso sufrido con Kasimierz Zorawski. Pero después de meses de compartir conversaciones sobre ciencia y sobre inquietudes sociales que ambos compartían, tiempo en el que Pierre incluso la llevó a conocer a sus padres , el científico no se veía con fuerzas para prescindir de ella . El 14 de agosto de 1894, mientras Marie se encuentra con su padre viajando por Suiza de vacaciones recibe esta carta de Pierre “No sé por qué motivo se me ha metido en la cabeza que debo retenerla en Francia, desterrada de su país y de los suyos , sin tener nada que ofrecerle de bueno a cambio de tanto sacrificio. La encuentro un poco presuntuosa cuando dice que es usted completamente libre. Todos somos esclavos de nuestros afectos, esclavos de los prejuicios de quienes amamos” (imagen procedente de http://www.biografiasyvidas.com )
Ambos parecieron sentirse bien el uno junto al otro desde un primer momento. Marie nos sigue contando sus impresiones “Su palabra un poco lenta y reflexiva, su sencillez, su sonrisa a la vez grave y juvenil, inspiraban confianza. Una conversación se trenzó entre nosotros, desde el primer momento amistosa; tenía por objeto algunas cuestiones científicas  sobre las cuáles yo estaba encantada de obtener su consejo, además de temas de interés social o humanitario, en los que los dos nos interesábamos” Durante los meses siguientes continuaron encontrándose y estrechando los lazos de amistad que les habían comenzado a unir desde su primer encuentro y Pierre no tardó en darse cuenta que se había enamorado aunque también era consciente que no sería fácil penetrar el muro que Marie construyó alrededor de su corazón para no sufrir después de los golpes que había recibido durante gran parte de su juventud, incluido el desengaño amoroso. En verano de 1894 Marie logra la licenciatura en Matemáticas y regresa a pasar las vacaciones en Polonia con su familia. Pierre, temeroso de perderla, la escribe “Nos hemos prometido  mantener al menos una gran amistad¡Ojalá no cambie de opinión! Son cosas que no se pueden imponer. Y , no obstante, sería algo hermoso, en lo que no me atrevo a creer, el hecho de pasar la vida cerca el uno del otro, hipnotizados en nuestros sueños: su sueño patriótico , nuestro sueño humanitario  y nuestro sueño científico”.
Cuando en otoño de 1894, con ella de regreso en París, la propone ir a vivir con ella a Polonia y dejar todo lo que tenía en Francia, Marie no puede evitar sentirse conmovida por aquel hombre capaz de abandonar su patria, a sus amigos y sus investigaciones por estar junto a ella. Ella sabía bien lo que eso significaba, la renuncia que implicaba pues ella lo había sentido al abandonar Polonia para estudiar en Francia .Pero su respuesta a las proposiciones de matrimonio de Pierre no sería inmediato , Marie no era mujer que se precipitase en sus decisiones, pero finalmente , y para alegría de todos los amigos y familiares de la pareja que se habían dado cuenta que estaban hechos el uno para el otro, acuerdan casarse y fijan la fecha del matrimonio para el 26 de julio de 1895, a la que asisten viajando desde Polonia el padre de Marie y su hermana Helena. Después iniciaron su viaje de novios en bicicleta recorriendo Francia y más tarde pasan el resto del verano en compañía de la familia de Marie. Comenzaba una nueva vida juntos que pronto se vería enriquecida con el nacimiento de su primera hija , Irène Joliot Curie, que nacería el 12 de septiembre de 1897.  Tras su nacimiento, el padre de Pierre, Eugène Curie, se fue a vivir con ellos para cuidar de la pequeña mientras sus dos atareados padres estaban trabajando. Marie se hallaba preparando su tesis doctoral

Marie y Pierre con su primera hija, Irène Curie, que en el futuro se convertirá también en una destacada investigadora i al igual que su madre obtendrá el Premio Nobel. Poco antes del matrimonio Marie escribía a su vieja amiga Kazia , a la que había conocido en el instituto donde habían estudiado juntas la enseñanza secundaria , y además de anunciarle su boda refleja las dudas que la asaltaron casi hasta el último momento, no del amor a Pierre, de eso estaba segura, pero si de vivir lejos de su patria “Cuando recibas esta carta, tu Mania habrá cambiado de nombre. Voy a casarme con el hombre de quien te hablé el año pasado en Varsovia. Mes muy penoso quedarme para siempre en París. Durante un año entero he dudado y no sabía que decidir” Mania era el nombre familiar de Marie  (imagen procedente de http://www.abc.es ) 
Unos años antes, en 1895, el físico alemán Wilhelm Conrad Röntgen(1845-1923) observaría en un laboratorio de la Universidad de Würzburg como al hacer un experimento de electricidad en un tubo   con el laboratorio a  oscuras,  una pantalla situada al otro lado de la habitación que estaba revestida de bario, platino y cianuro brillaba en la oscuridad  como si la luz que emitía el tubo iluminase la pantalla, pero no podía ser  pues el tubo se hallaba encerrado y no podía salir la luz de él. Durante varias horas lo estudió hasta que se convenció que la luz estaba atravesando el papel . Durante las semanas y meses siguientes siguió estudiando el fenómeno , comprobando que los rayos también tenían el efecto de velar las fotografías. Un año después , el 22 de diciembre de 1896 hizo una prueba pidiendo a su esposa que colocara una mano sobre una placa de cristal durante quince minutos  mientras él la exponía a los rayos . Al revelar la  placa de cristal aparecieron los huesos de la mano de su esposa , Acababa de descubrir lo que primero llamó “Rayos incógnita” y que serían conocidos como Rayos X , ya que se desconocía su origen y como actuaban. Un año después  el físico francés Antoine Henri Becquerel(1852-1908) observó como al colocar sales de uranio sobre una placa fotográfica envuelta en papel negro, en la placa quedaba impresionada la imagen del uranio, con lo que dedujo que estas sales de uranio emitían un tipo de radiación capaz de atravesar el papel y otros  obstáculos. Acaba de descubrir la radiactividad aunque entonces fue bautizado con el nombre de rayos uránicos o rayos de Becquerel.

Fotografía del físico alemán Wilhelm Conrad Röntgen  , el descubridor de los Rayos X o Rayos Incógnita, a los que se dio este nombre porque en aquel momento era desconocida la naturaleza y origen de estos rayos. En la esquina superior izquierda podéis ver la fotografía de la primera radiografía de la historia, la de la mano de la esposa de Röntgen, incluido un anillo. Abría una nueva era en el campo de la medicina (imagen procedente de http://escienciaperu.blogspot.com )
Sobre el estudio de estos rayos uránicos quería basar Marie su tesis doctoral  y para sus investigaciones Pierre logró que la Escuela de Física y Química en la que trabajaba le permitiera usar un viejo hangar como laboratorio para sus experimentos, un lugar frío  y húmedo donde Marie pasaría mucho tiempo en los años siguientes , pero eso no se iba a convertir en un obstáculo para Marie, que no tardaría en comprobar que las radiaciones eran proporcionales a la cantidad de uranio utilizado y que daba igual en el estado en que se encontrara. Después procedió a analizar diferentes elementos para comprobar si alguno de ellos tenía la misma propiedad de emitir radiaciones como el uranio y pronto halló otros como el torio. Fue entonces cuando decidió llamar a aquella emisión de energía radiactividad  y a los elementos que la emitían como radiolementos. Uno de los materiales con los que experimento, la pechblenda, emitía radiaciones mayores a las que debía emitir en base a la cantidad de uranio que contenía, y después de repetir las mediciones en diferentes ocasiones, Marie llegó a la conclusión de que había encontrado un nuevo elemento desconocido y además radiactivo. Pero para demostrar su existencia tenían que separarlo y aislarlo de la pechblenda. Pierre abandonó sus investigaciones para ayudar a Marie , igual que hicieron otros estudiantes y profesores.
Por fin, el 20 de julio de 1898 Pierre y Marie Curie anunciaban  el descubrimiento de un nuevo elemento que colocar en la Tabla Periódica creada en 1869  por el químico ruso Dmitri Ivánovich Mendeléyev (1834-1907). Así lo comunicaba el matrimonio Curie en la Academia de Ciencias  francesa “Creemos que la sustancia que hemos extraído de la pechblenda contiene un metal no conocido aún, vecino del bismuto por sus propiedades analíticas. Si la existencia de este nuevo metal se confirma, nos proponemos denominarle polonio, del nombre del país de origen de uno de nosotros” Era el homenaje que Marie quería hacer a su país, Polonia . Pero no era este el último descubrimiento, pues el 26 de diciembre de ese mismo año de 1898 anunciaban el descubrimiento de otro nuevo elemento radiactivo, el Radio. Pero a pesar de los anuncios aún no habían conseguido aislarlos para demostrar su existencia irrefutable y se dispusieron a hacerlo aunque eso era un trabajo ímprobo, pues si querían aislar el radio, lo que les parecía más sencillo que el polonio, tendrían que trabajar con sacos y sacos de pechblenda , ponerlos en ebullición y destilarlo una y otra vez como nuevos alquimistas hasta lograr separarlo. Se trasladaron a otro hangar acristalado y, como el anterior, frío y húmedo, para trabajar en él.

Marie y Pierre fotografiados trabajando en el laboratorio. Aunque el año 1898 fue uno de los más importantes de su carrera como científicos, pues descubrieron dos nuevos elementos, el polonio y el radio, también fue un año triste para Marie, ya que su hermana Bronia abandonaba París junto a su marido para construir un sanatorio para tuberculosos junto a los Cárpatos. Escribe Marie a su hermana “No puedes imaginarte el vacío que dejaste. Con vuestra ausencia he perdido cuanto yo quería en París, aparte de mi marido y de mi hija. Ahora me da la sensación de que París no existe , salvo en nuestro hogar y en la Escuela en la que trabajamos” Todos los entrecomillados a lo largo del artículo son de las cartas escritas por Marie y recogidas en la obra “Sklodowska Curie” de Belén Yuste y Sonnia L.Rivas-Caballero  (imagen procedente de http://lacomunidad.elpais.com ) 
Así lo contaría María años después “No teníamos dinero , laboratorio ni ayuda para llevar a cabo esta labor importante y difícil. Era como crear algo de la nada. Si mis años de estudiante habían sido calificados por Kasimierz Dluski(el esposo de su hermana Bronia) como “los años heroicos de la vida de mi cuñada” , puedo decir sin exageración  que este período fue , para mi marido y para mi, la época heroica de nuestra existencia común. No obstante fue en ese miserable y viejo hangar donde transcurrieron los mejores y más felices años de nuestra vida, enteramente consagrados al trabajo.” Y a continuación nos describe la dura tarea a la que se veía sometida esta frágil mujer de espíritu indomable “A veces pasaba el día entero removiendo una masa en ebullición con una barra de hierro casi tan grande como yo . Era un trabajo extenuante  transportar los recipientes, trasvasar los líquidos y remover durante horas la materia en una evaporadora de hierro.  Por la noche estaba rendida de trabajo” Y además tanto Marie como Pierre estaban recibiendo dosis de radiactividad que , sin saberlo, les causaba el gran cansancio que en ocasiones experimentaban. Pero de momento , tenemos que dejarles trabajando con la pechblenda y concentrados en su trabajo. Quedaban por delante los años más intensos de Marie, años de triunfo, de fama pero también de dolor e ingratitud que conoceremos en la segunda parte de este relato mañana.

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TERREMOTO DE JAPÓN: ALERTA EN FUKUSHIMA.LAS CENTRALES NUCLEARES, FUNCIONAMIENTO Y RIEGOS

Durante la mañana de hoy estamos descubriendo la magnitud de la catástrofe que ha sufrido Japón aunque todavía no es posible hacer un balance ni de las víctimas ni de la cuantía de los daños , pero no hace falta más que ver las imágenes para saber que serán inmensos. Sólo una nación como Japón, que vive en la región con mayor número de seísmos del mundo y que sienten como una espada de Damocles el próximo gran seísmo que azote su tierra, podía hacer frente con tanta entereza a un terremoto que ya se encuentra entre los cinco más grandes de la historia desde que se registra su intensidad. Sin embargo, poco se puede hacer frente a la fuerza devastadora de los tsunami que con olas de más de 10 metros de altura  han arrasado todo lo que han encontrado a su paso , en particular todo el área circundante a la ciudad de Senai.
Su intensidad ha sido tal que según el Instituto Nacional de Geofísica y Vulcanología de Italia habría movido el eje de rotación de la Tierra en 10 centímetros ,debido al desplazamiento de cientos de kilómetros de rocas producido por el seísmo , algo que en realidad no tiene más efecto sobre el planeta que un imperceptible acortamiento del día en algunos microsegundos,lo que ya sucedió con otros grandes seísmos, como el de Valdivia en Chile, en 1960 que es considerado el más fuerte de la historia ,como ya vimos ayer, y el de Sumatra en 2004. Japón ya había sufrido otro gran terremoto en 1995, en la ciudad de Kobe, el cual causó más de 6.400muertos, y de entonces ahora Japón ha demostrado que había aprendido la lección, pues gracias a los métodos de construcción antisísmicos se ha evitado que los edificios se desplomasen sepultando a sus ocupantes.Según testimonios recogidos en los periódicos “los rascacielos se doblaban como cañas de bambú” y eso es precisamente lo que evita que se caigan.
Los edificios sismorresistentes se asientan sobre amortiguadores de impactos que permiten que el edificio se mueva junto con la tierra , es un sistema que se define como “viga débil, columna fuerte” , y que consigue que los edificios se comporten como juncos azotados por el viento, que se inclinan pero gracias a esa inclinación evitan ser partidos en dos . Si en Kobe hace 16 años el 80% de las víctimas murieron aplastadas , en esta ocasión las víctimas causadas por el terremoto serán pequeñas, la mayor parte de ellas van a corresponder al tsunami que azotó después la costa japonesa. 
EXPLOSIÓN DEL EDIFICIO DE CONTENCIÓN DE LA CENTRA NUCLEAR DE FUKUSHIMA
Pero hoy hay una nueva alarma, las centrales nucleares de la zona. De las 55 centrales nucleares que tiene Japón  , 14 de ellas se encuentran en la zona del seísmo. Once de ellas han sido cerradas, pero el problema y la alarma ha surgido en el reactor número 1 de la central nuclear de Fukushima, donde se tiene noticias de una explosión que ha causado 4 heridos entre los trabajadores , ha destruido la cubierta de uno de los edificios que albergan al reactor nuclear de la central y las medidas de radiación en la zona eran 1000 superior a la habitual , indicando algunos expertos que correspondía a la radiación emitida durante todo el año por la central. Se estableció un área de evacuación de 10 kilómetros alrededor de la central nuclear, un área que en el transcurso de esta mañana se ha ampliado hasta los 20 kilómetros. El problema parece radicar en el sistema de refrigeración de la central, dañado por el terremoto, y que podría provocar el recalentamiento del reactor y que se iniciase una fusión nuclear descontrolada. Vamos a tratar de conocer en que consiste una central nuclear y como funciona, para entender mejor lo que está sucediendo.
Las centrales nucleares son instalaciones que utilizan la energía nuclear para producir electricidad, empleando como combustible para producir las reacciones nucleares el uranio y el plutonio. Los componentes que integran una central nuclear son cuatro: el reactor nuclear que es donde se produce la reacción nuclear generadora de la energía, el generador de vapor, la turbina que utiliza el vapor para la producción de electricidad y el condensador que enfría de nuevo el vapor para transformarlo en líquido . Es en el reactor nuclear tiene lugar la fisión nuclear. ¿En que consiste la fisión nuclear? 



Esquema del funcionamiento de una central nuclear. Es un circuito cerrado donde el uranio es utilizado como el combustible necesario para que, a través de la fisión nuclear, genere la energía que calienta a su vez el agua que rodea al uranio. Este agua caliente se traslada al generador de vapor, que la convierte en vapor de agua que a su vez pasa a las turbinas que hacen mover los generadores de electricidad que serán los que producen la electricidad. A continuación el vapor de agua pasa de nuevo a un condensador para convertirlo en agua y finalmente pasa a la torre de enfriamiento para enfriarla y que vuelva al reactor para iniciar todo el proceso



En primer lugar tenemos que saber que las reacciones nucleares pueden ser endotérmicas o exotérmicas. No os asustéis por los términos, que parecen extraños pero no son tan dificiles de comprender. Las reacciones endotérmicas son aquellas que necesitan energía para producirse, mientras que las reacciones nucleares exotérmicas son aquellas que no necesitan energía para producirse, sino que son ellas las que la producen y la emiten. Estas últimas son las que se producen en las centrales nucleares a través de la fisión nuclear. La fisión nuclear fue descubierta por los físicos alemanes Otto Hahn (1879-1968), Fritz Strassman(1902-1980) y la física austríaca Lise Meitner(1878-1968). Otto Hahn y Meitner habían estudiado juntos los resultados de bombardear uranio con neutrones y habían observado como el átomo se dividía en otras partículas más ligeras generando energía.
Esquema de la fisión nuclear. Vemos como un neutrón en la parte izquierda de la imagen golpea el núcleo del Uranio 235 y hace que el núcleo se divida en dos núcleos al tiempo que libera nuevos neutrones que golpearan a otros núcleos iniciando el proceso de la fisión nuclear generando energía y calor
 Aunque no tengo espacio ahora para explicar la injusticia que se cometió con Lise Meitner, si quiero reseñar que en 1938 ella había tenido que abandonar Alemania debido a que era judía pero Otto, que suplió a Meitner con la ayuda del químico Fritz Strassman, envío los resultados de estos experimentos a Lise que fue quién realmente describió el proceso de la fisión nuclear, quién le dio el nombre y lo publicó por vez primera en un artículo para la revista científica Nature. Sin embargo , cuando Otto Han recibió el Premio Noble en 1944 Lise fue ignorada por el Comité de los Premios Nobel por su condición de judía.
El proceso descrito por Lise Meitner consiste en la división del núcleo de un átomo pesado en otros elementos más ligeros en una reacción que libera una gran cantidad de energía. Para dividir el núcleo del átomo se le bombardea con otras partículas , normalmente con neutrones . Cuando el núcleo del átomo pesado absorve este neutrón se hace inestable y termina estallando en varios núcleos más pequeños y libera nuevos neutrones que a su vez golpearan a otros núcleos repitiéndose todo el proceso.En cada una de estas colisiones se libera energía. Cuando el proceso se produce de forma controlada , la energía se libera lentamente y el calor producido hace que se caliente el agua que circula por el reactor, este agua pasa al generador de vapor, que transforma el agua en vapor de agua que, a continuación, es enviado a las turbinas causando que estas se muevan y hagan girar los generadores que , a su vez, serán los que producirán la energía eléctrica  que, finalmente, a través de un transformador se aumenta su tensión eléctrica para dejarla preparada para su distribución a través del sistema de suministro de electricidad a través del cual nos llega hasta nuestros hogares.  
Archivo:Otto Hahn und Lise Meitner.jpg
Lise Meitner y Otto Hahn trabajando juntos en el laboratorio. Meitner, que poco antes había tenido que huir de Alemania por su condición de judía, fue quién describió el experimento de Otto Hahn y supo explicar el fenómeno de la fisión nuclear  a la que dio nombre. También sugirió la existencia  de la reacción nuclear en cadena. Sin embargo no recibió el premio Noble, lo que si obtendría Hahn en 1944, por ser judía
En cuanto al vapor , después de mover las turbinas pasa al condensador donde cede el calor al agua que se encarga de refrigerar el reactor y , tras ser condensado y ya otra vez en forma de agua retorna al reactor nuclear para iniciar de nuevo todo el proceso. Por eso, las centrales nucleares las encontramos siempre en zonas cercanas a ríos , lagos o mares, pues necesitan el aporte constante de agua fría para el circuito de refrigeración . El sistema de refrigeración es clave, porque evita que no se sobrecaliente el reactor  pero ¿que pasaría si el sistema de refrigeración se avería como sucede en la centra nuclear de Fukushima? Aunque la central nuclear este parada, el material radiactivo que es el combustible de la central nuclear, normalmente uranio , sigue activo y generando energía, o sea, calor. Si el sistema de refrigeración no funciona , este calor seguirá aumentando , calentando el agua que se halla sobre el reactor nuclear y aumentando la presión sobre  las paredes del edificio de contención.
El edificio de contención suele estar construido con hormigón y acero que contiene en su interior al reactor nuclear  para que , en caso de una emergencia, como es el caso, contenga el escape de gases radiactivos, constituyendo la última barrera de un escape radiactivo. Las otras barreras son la cerámica que contienen las barras de uranio que se utiliza como combustible , la propia vasija del reactor y el sistema de refrigeración .Si la presión aumenta mucho, para evitar que la presión termine causando que el edificio de contención reviente , los técnicos abrirán las válvulas para que el vapor acumulado vaya saliendo al exterior aliviando así la presión pero , como este agua ha pasado por el reactor nuclear, lleva partículas radiactivas generando lo que se llama una nube radiactiva .
Imagen de la destrucción causada por la explosión de la bomba atómica de Hiroshima. Esto también podría suceder si se produjera una reacción en cadena incontrolada dentro del reactor nuclear , una reacción que no se detendría hasta agotar el combustible de la central
Otra posibilidad es que, al calentarse el reactor nuclear porque  no funciona el sistema de refrigeración, se produzca una reacción en cadena incontrolada. Si en circunstancias normales la reacción nuclear esta controlada, como hemos visto, a través del enfriamiento del combustible, si la temperatura del uranio  aumenta al no estar refrigerada por el circuito de agua fría, la reacción no se detendrá hasta agotar todo el combustible , el mismo proceso de las bombas atómicas . En este caso, un átomo de uranio 235 absorbe un neutrón, se divide en dos nuevos núcleos que, como ya vimos, sigue liberando nuevos neutrones y así continua la reacción en cadena que, si no es controlada, liberará una cantidad inmensa de energía y calor con las consecuencias que ya conocemos por los ejemplos de las bombas de Hiroshima y Nagasaki, además de la emisión  de radiación contaminante.
Finalmente, también se podría originar una reacción de fusión nuclear, la misma reacción que alimenta a las estrellas , por la que dos átomos de hidrógeno se fusionan entre sí formando un átomo de helio y liberando un neutrón y energía. De esta forma se llegan a producir grandes cantidades de energía y de calor que de estar fuera de control pueden provocar una explosión termonuclear , explosión que en el punto donde se origina puede provocar temperaturas de hasta 15 millones de grados vaporizando todo lo que se halla a su alrededor. Esto se comprobó con la explosión de la primera bomba de hidrógeno en 1952 en el atolón de Eniwetok, en las islas Marshall, que literalmente desapareció después de la explosión.  
Había olvidado deciros que el nivel de radiactividad se mide por becquerelios, nombre que recibe en honor del físico francés Henri Becquerel(1852-1908), quién fue el descubridor de la radiactividad de forma accidental en 1896, cuando al colocar sales de uranio sobre una placa fotográfica  comprobó que la placa se ennegrecía y de ello dedujo que el uranio emitía una radiación capaz de atravesar el papel y otras sustancias que la luz no podía
REPORTAJE SOBRE EL DESASTRE NUCLEAR DE CHERNÓBYL DE 1986
Imágenes  de los primeros días tras el desastre de Chernóbil y de las personas que sacrificaron su vida exponiéndose a dosis masivas de radiación y las consecuenicas que aún siguen teniendo hoy en día lo que sucedió en aquel 26 de abril de 1986   
Desde que el hombre utiliza la energía nuclear como fuente de energía se han producido 4 grandes accidentes nucleares. El primero de ellos fue en 1957 en Windscale, Reino Unido. En esta zona del norte de Inglaterra había una central nuclear construida con fines militares donde por una serie de errores el combustible nuclear se calentó hasta el punto de causar un incendio que sólo pudo sofocarse inundando el reactor, que quedó destruido. Se produjo una fuga de gases radiactivos que fue ocultada en su momento a la opinión publica ya que la instalación era secreta . Fue enterrado en hormigón , el lugar fue descontaminado y actualmente sigue en uso con nuevos reactores nucleares , bajo el nombre de Sellafield  
El siguiente accidente nuclear se produciría en 1979, en Estados Unidos. Allí , en el estado de Pensilvania se produjo el accidente de la central de Three Mile Island . Por una serie de errores de los trabajadores se produjo la emisión de partículas radiactivas que afectó a unas 25.000 personas, aunque según los análisis médicos realizados a lo largo de los años parece que no sufrieron consecuencias graves en su salud. Después , el 26 de abril de 1986, tendría lugar el accidente nuclear más grave de la historia, el de la central nuclear de Chernóbil, en Ucrania,  entonces dentro de la Unión Soviética . El accidente se produjo por la imprudencia cometida en la simulación de un corte del suministro eléctrico . Al cortar la luz y detener el sistema de refrigeración para comprobar como seguía funcionando el reactor, este se sobrecalentó hasta provocar la explosión del hidrógeno acumulado en el interior del reactor, liberando una cantidad de material radiactivo estimado en 500 veces superior al liberado por la bomba atómica de Hiroshima.
Este accidente causó la evacuación de 135.000 personas  y la muerte directa de 31 personas, pero durante décadas decenas de miles de personas seguirán sufriendo las consecuencias de la radiación a la que se vieron sometidos. La central fue cerrada de forma definitiva en el año 2000 y el reactor accidentado reposa bajo un sarcófago de hormigón y en nuestros días se está fabricando uno nuevo para evitar nuevas fugas. Según quien realice los informes , el número de víctimas causado por Chernóbil oscila entre loas 200.000 personas estimadas por Greenpeace a la más optimista del Forum de Chernóbil, que en 2005 estimó que el número de víctimas no superaría los 4000. Es difícil comprobarlo porque las muertes se pueden producir a lo largo de varias décadas, cuando surgen tumores, en especial de tiroides, que pueden ser o no atribuidos a la radiación recibida.
Imagen de la central nuclear de Fukushima después de la explosión en uno de sus edificios. Sin duda esto abrirá de nuevo el debate sobre el riesgo de las centrales nucleares, pero en la situación actual es un riego que no tenemos más remedio que asumir. Además aún desconocemos que es lo que ha sucedido pero no podemos prescindir de ellas si queremos mantener nuestro actual consumo de energía
Los otros accidentes no afectan a centrales nucleares, sino que fueron en una planta de reciclaje  de residuos nucleares de Japón, en la localidad de Tokaimura, también causado por un error humano al verter sobre el uranio que se iba a tratar una cantidad excesiva de productos químicos. Se alcanzaron niveles de radiación hasta 15000 veces los establecidos como limite máximo,murieron dos personas y hubo que prohibir la pesca, el consumo de agua y la agricultura en la zona   
En el momento en que termino este artículo, las cuatro de la tarde hora española del 12 de marzo de 2011, el gobierno japones descarta daños graves en la central nuclear de Fukushima, aunque sigue el área de evacuación en 20 kilómetros alrededor de la central, y afirma que no hay ninguna fuga radiactiva importante, aunque acaba de sufrir la misma zona un nuevo terremoto de 6 en la Escala de Richter. Siguen los planes para la evacuación de las 300.000 personas que viven en la zona y se ha repartido yodo entre los que ya ha sido evacuados, ya que el yodo tiene la capacidad de detener el pasado de radiactividad a la glandula tiroidea, previniendo así este cáncer que es el más habitual en los casos de contaminación radiactiva.

Los niveles de radiación en las inmediaciones de la planta alcanzaron en algunos puntos 15.000 veces la cifra normal.  y los expertos estiman que el suceso tiene  un 2 o un 3 en la escala de 1 a 7 con que se evalúa la gravedad de los accidentes nucleares. En este caso el nivel 3 en esa escala implica riesgos para la salud pero sin que llegue a peligrar la vida de la población. De todas formas ahora todo resulta aún confuso, y no es posible determinar el alcance de la fuga radiactiva hasta que pase más tiempo. Para cerrar el artículo me quedo con las palabras de un ciudadano japonés recogida en un periódico “Por primera vez he sentido miedo. En Tokio, los daños son relativos. Pero esto podría ser un buen simulacro para el futuro. Para cuando venga el de verdad”