GRANDES NOMBRES DE LA ASTRONOMÍA: LOS BUSCADORES DE LO INVISIBLE. BRAHE,KEPLER Y GALILEO (PRIMERA PARTE)

El astrónomo y divulgador científico norteamericano Carl Sagan (1934-1996), que gracias a sus programas sobre el Universo introdujo el conocimiento de la astronomía y la física en muchos hogares, decía “En la ciencia la única verdad sagrada  es que no hay verdades sagradas”, pero esta afirmación,  que hoy aún encuentra resistencia por diferentes sectores de la sociedad por el temor del ser humano a que sus certezas se transformen en incertidumbre y nuestras creencias puedan ser desmentidas, ni siquiera podía ser formulada durante gran parte de nuestra historia, lo que permitió que ideas erróneas y conceptos falsos sobre la estructura , organización y naturaleza del mundo y del Universo en el que nos hallamos integrados sobrevivieran durante  casi dos milenios, sin que nadie osara cuestionarlos, al menos públicamente. En el Mentidero ya he hablado  de grandes figuras de la astronomía y la física, desde Nicolás Copérnico (1473-1543) e Isaac Newton(1643-1727) a Albert Einstein (1879-1955) y dediqué también un artículo a los orígenes de la astronomía, una palabra de origen griego como la propia ciencia a la que da nombre y que significa  “ley de las estrellas” . Pero faltaban tres astrónomos que iban a unir la astronomía antigua con los astrónomos modernos 

Desde la Grecia Clásica hasta el siglo XVI el hombre no disponía de ningún medio para observar los cielos más que sus ojos y el sentido común. Ese sentido común había conducido a los filósofos griegos a concebir la idea de que la Tierra tenía forma esférica  y el cielo que se elevaba ante ellos era una enorme cúpula , también de forma esférica, que sostenía las estrellas y rotaba alrededor de la Tierra. Y más allá de aquella cúpula ¿que había? La respuesta para un filósofo griego era nada , no había nada , ni espacio , ni vacío, nada. En el artículo sobre Copérnico contaba como Pitágoras de Samos (aproximadamente 582-507 a.C), el fundador de la escuela pitagórica , creó un modelo del Cosmos de forma esférica en cuyo centro se hallaba un cuerpo ígneo y a su alrededor giraban la Tierra, la Luna, el Sol y los otros cinco planetas conocidos a los que añadió un décimo objeto celeste, la Antitierra, para que sumasen 10 objetos celestes, pues 10 era el número sagrado para los pitagóricos, la tetrarkys, que simboliza la perfección y la divinidad .Los diez astros del Cosmos de Pitágoras recorren órbitas circulares , y en su movimiento emitirían una música muy hermosa que Pitágoras denominó “Armonía de las esferas”. Describiría también el movimiento de rotación de la Tierra, pero sin duda su aportación decisiva era desplazar a la Tierra de su posición en el centro del Universo, una idea que después sería olvidada.

Esquema del Universo como era concebido por Pitágoras y sus seguidores, con un cuerpo ígneo en su centro y los cinco planetas conocidos, mas la Tierra, la Luna  y el Sol girando a su alrededor en órbitas circulares. Para los pitagóricos el universo está gobernado según proporciones numéricas armoniosas , lo que llamaban la armonía de las esferas , que no sólo era un concepto matemático sino también místico . La idea de desplazar a la Tierra del centro del Universo planteada por los pitagóricos no sería retomada hasta dos mil años después , excepto por Aristarco de Samos, que situó al Sol en su centro. El sistema aristotélico se impondría con la Tierra en el centro y su universo de estrellas fijas  (imagen procedente de http://www.filosofos.net )

Cuando Platón(428-347 a. C)  habla sobre el Universo, ya es la Tierra la que ocupa el centro y todo lo que existe giraba a nuestro alrededor. Así describe Platón este Universo esférico “Y, por tanto, hizo el mundo en forma de globo, redondo como si saliera  de un torno, con todos los extremos equidistantes del centro en cualquier dirección, la más perfecta y parecida a sí misma de todas las figuras, pues consideraba que lo similar es infinitamente más bello que lo distinto”  Platón conservaba la idea de la armonía de las esferas pitagórica  y escribía “Así como nuestros ojos están capacitados para la astronomía , también nuestros oídos están capacitados para captar  los movimientos  de la armonía “. Sin embargo, la idea de la armonía de las esferas no sería compartida por su discípulo Aristóteles (384 a. C- 322 a.C)  que decía sobre ella “La teoría de que el movimiento de las estrellas produce una armonía, es decir, que los sonidos que producen son armoniosos, pese a la gracia y la originalidad con que ha sido formulada , es sin embargo falsa” . Sería Aristóteles en su obra “Sobre el cielo” quién formularía la teoría sobre el Universo que se mantendría durante casi mil ochocientos años

Aristóteles pensaba que la Tierra estaba formada por cuatro elementos fundamentales, la tierra, el agua, el fuego y el aire y dedujo que los cuatro elementos podían desplazarse verticalmente , hacia arriba y también hacia abajo.Sin embargo, la observación del cielo nos demostraba que las estrellas y los planetas no tenían un movimiento vertical, sino que rodaban alrededor de la Tierra . Por lo tanto, pensaba Aristóteles, ni las estrellas ni los planetas podían estar formados por los cuatro elementos que constituyen la Tierra, ya que si así fuera podrían desplazarse verticalmente , y dando un paso más dedujo que estaban formados por un quinto elemento al que dio el nombre de “éter”, que significa “eterno”.  Este elemento no tenía peso y era transparente y , por lo tanto, invisible a los ojos , y constituía la materia de la que estaba hecho todo el Universo, lo que sostenía a las estrellas y a los planetas en sus esferas celestes concéntricas por las que se desplazaban alrededor de la Tierra, y afirmaba que nuestro planeta estaba rodeado por cincuenta y cinco de estas esferas.  Por lo tanto, este  Universo aristotélico estaba dividido en dos ámbitos, por un lado una parte cambiante, la Tierra y la Luna que no estaban dentro de una de las esferas celestes, mientras que el resto del Universo permanecería inmutable, como él mismo nos explica “Hasta donde llegan nuestros registros  heredados, no parece haberse producido ningún cambio en todo el sistema del cielo más lejano ni en ninguna de sus partes propias”.

Esquema del Universo según el sistema de Aristóteles, con la Tierra en el centro y luego a su alrededor las esferas donde se desplazan el Sol y los cinco planetas conocidos entonces, Mercurio, Venus, Marte, Jupiter y Saturno. En total cincuenta y cinco esferas en un Universo de estrellas fijas donde no podía aparecer ninguna estrella nueva , por eso la aparición de cometas cuestionaba este universo inamovible. Como no tenía una explicación para su presencia, Aristóteles lo resolvió considerando a los cometas como fenómenos atmosféricos y no como lo que son, trozos de hielo que proceden del Sistema Solar  exterior y que forman largas colas de vapor y polvo. Como la aparición de los cometas no podía ser prevista adquirieron fama de ser heraldos de desgracias , como sucedía con el cometa Halley incluso en una fecha tan cercana en el tiempo como la penúltima visita a la Tierra del cometa Halley en 1910 (imagen procedente de http://astrologia-viva.blogspot.com )

Había algo que cuestionaba la explicación de Aristóteles, los cometas, porque estos si tenían un movimiento vertical , se aproximaban y se alejaban de la Tierra rompiendo el concepto de un Universo estático e inmutable ,pero el filósofo optó por no tenerlos demasiado en cuenta y solucionó el problema considerando a los cometas como fenómenos meteorológicos, una palabra que procede precisamente del nombre de los cometas, meteoros, que en griego significa “alto en el cielo”. Ya vemos como la idea de Pitágoras de situar a un cuerpo ígneo en el centro desplazando a la Tierra quedaba desterrada , y la Tierra ocupaba de nuevo su trono .Esta idea, sin embargo, volvería a resucitar gracias a Aristarco de Samos (hacia 310-230 a.C) que concibe la idea de un Universo con centro en el Sol y no en la Tierra, como habían afirmado todos los astrónomos menos Pitágoras hasta entonces , y además ese Universo tenía unas dimensiones muy superiores a las imaginadas por sus antecesores. Por desgracia, nadie seguiría sus pasos y la  visión del Universo que sobreviviría durante casi mil quinientos años sería la de Aristóteles , apoyada y corregida por el astrónomo, geógrafo y matemático Claudio Ptolomeo (hacia 100-170 d.C). que para explicar el movimiento de los astros  emplea un nuevo término , epiciclos, que son órbitas circulares alrededor de un punto, que a su vez gira alrededor de otro punto , lo que venía a significar que los astros giraban todos unos alrededor de otros , como si se tratasen de ruedas dentro de ruedas, excepto la Tierra que permanecería inmóvil en el centro del Universo.

Era tal el prestigio y autoridad de Aristóteles en la Edad Media que nadie se atrevía a cuestionar sus afirmaciones sobre la naturaleza del Universo, aunque algunos, como el astrónomo, filósofo, matemático y también obispo de Lisieux, Nicolás de Oresme (1323-1382) , mostrara en sus palabras dudas ante lo que sus ojos le decían “Si un hombre situado en los cielos se moviese y fuese llevado por su movimiento diario , y pudiese ver la Tierra claramente , con sus montañas, valles, ríos , ciudades  y castillos, le parecería que la Tierra se mueve con un movimiento diario, así como a nosotros sobre la Tierra nos parece que los cielos se mueven. Se podría creer entonces que la Tierra se mueve, y no los cielos”. Lo que observaba Oresme contradecía las afirmaciones de Aristóteles, pero ¿como cuestionar la autoridad de Aristóteles? Y entonces, como vimos entonces, había surgido la figura del astrónomo aficionado  Nicolás  Copérnico (1473-1543), pues su ocupación era la de canónigo en la ciudad de Frauenburg, que desarrolló una nueva teoría heliocéntrica, donde era el Sol y no la Tierra la que ocupaba el centro del Universo. Remito al lector interesado al artículo publicado el 4 de septiembre de 2011, ahora nos basta con recordar que publicaría su teoría en una obra publicada justo en el año de su muerte , 1543, y titulada “De Revolutionibus Orbium Caelestium”.

En el prólogo de “De Revolutionibus Orbium Caelestium”. se podía leer algo  que parecía como si el propio Copérnico pusiera en duda su trabajo  “Estas hipótesis no tienen por qué ser verdaderas ni siquiera probables ; si dan lugar a un cálculo que coincida con las observaciones con ello basta. En lo que se refiere a las hipótesis , que nadie espere nada cierto de la astronomía , pues no puede proporcionárselo , a menos que acepte como verdaderas ideas concebidas con otro propósito y salga de este estudio siendo más tonto que cuando entró en el . Esto es todo” Más tarde se descubriría que este prólogo no había sido escrito por Copérnico , que ya había muerto cuando su obra comenzó a difundirse por el extranjero, sino por su editor y a la vez teólogo luterano Andreas Osiander(1498-1552), que pretendía no ofender a los seguidores de Martin Lutero. (imagen procedente de http://www.biografiasyvidas.com )

En ella expone su teoría cuyo principal punto es que el centro del Universo se halla cerca del Sol, aunque no sería el Sol mismo. Todos los cuerpos celestes se desplazarían con movimientos circulares, uniformes y eternos y alrededor del Sol giran los planetas conocidos, Mercurio , Venus, Tierra, Luna, Marte, Júpiter y Saturno mientras que las estrellas son fijas y no realizan órbitas alrededor del Sol. La Tierra tiene tres movimientos, rotación, revolución anual y la inclinación anual de su eje, es decir, los movimientos de rotación, traslación y precesión. Finalmente Copérnico ampliaría la dimensión del espacio, afirmando que la distancia de la Tierra con respecto al Sol es pequeña en comparación con la que nos separa del resto de las estrellas. Lo revolucionario de su teoría es el desplazamiento de la Tierra desde el centro a una de las esferas celestes, mientras que el Sol pasa a ocupar el centro, pero, sin embargo , sigue conservando la idea del Universo inmutable de Aristóteles , donde los planetas y las estrellas se mueven en órbitas esféricas ya que, según Copérnico, “la esfera es la más perfecta, la más espaciosa de las figuras, donde no es posible encontrar el principio ni el fin”

En contra de lo que Copérnico podía temer y muchos creen en nuestros días, las críticas a su teoría heliocéntrica no vendrían desde la Iglesia Católica, sino más bien de los líderes del protestantismo , como Martin Lutero (1483-1546), quién ,como cita Daniel J.Boorstin(1914-2004) en su obra “Los descubridores” que junto a “La aventura del Universo” de Timothy Ferris(1944) me han servido de fuente de información para escribir este artículo, se referiría a Copérnico en 1539 en su obra “Charlas de sobremesa” con estas palabras no muy amables “Este necio pretende trastornar toda la ciencia de la astronomía; pero la Sagrada Escritura nos dice que Josúe ordenó al sol y no a la tierra  que permaneciera inmóvil” y uno de los discípulos del líder de la Reforma, Philipp Melanchthon(1497-1560), escribe “Es una falta de honestidad y decencia afirmar tales conceptos en público, y el ejemplo es pernicioso. A una mente buena le corresponde aceptar que la verdad es revelada por Dios y conformarse con ello” . Si lo decía Josúe ya no había más que debatir, al menos eso pensaba Lutero. Y así llegamos a la segunda mitad del siglo XVI, con la disputa entre la teoría geocéntrica mantenida durante casi dos milenios por los seguidores de Aristóteles y  la teoría heliocéntrica que acababa de formular Copernico.

El sistema Heliocéntrico propuesto por Copérnico. Cuando muchos años después de la publicación de “De revolutionibus” y de la muerte de Copérnico en 1543 se descubrió que el prólogo era falso y había sido redactado por Osiander , Johannes Kepler defendería a Copérnico con estas palabras “Él pensaba que sus hipótesis eran ciertas , igual que lo hicieron los astrónomos antiguos. Y no sólo pensaba sino que demostró que eran ciertas. En consecuencia, Copérnico no creó un mito sino que dio una expresión seria a las paradojas , es decir, filosofaba, que es lo que se pide a un astrónomo” Es cierto que Copérnico no pudo desembarazarse del Universo de esferas y estrellas fijas de Aristóteles, pero su gran mérito fue abrir la puerta a los que vinieron después, dando el primer paso para acabar con el Universo geocéntrico que casi se había convertido en una verdad sagrada (imagen procedente de http://galeon.hispavista.com ) 

He querido realizar esta larga introducción porque sino no se habría entendido bien la evolución que representó el trabajo de nuestros siguientes protagonistas, Tycho Brahe(1546-1601),Johannes Kepler(1571-1630) y Galileo Galilei(1564-1642), cuyas obras cambiarían la forma en que el hombre entendía el Universo. El primero de ellos, Tycho Brahe, nacía en Dinamarca en diciembre de 1546, en el seno de una familia poderosa, ya que su padre, Otte Brahe, pertenecía a la nobleza y era un hombre cercano al rey danés Cristián III(1503-1559) y a su hijo y sucesor Federico II(1534-1588) y su madre, Beate Bille, también era miembro de una familia importante. Sin embargo, no iba a educarse con sus padres sino con su tío Jorgen Brohe . Su primera experiencia con la astronomía la tuvo con trece  años  cuando pudo observar  el 21 de agosto de 1560 un eclipse parcial de Sol  y escribiría años después  que le había parecido “algo divino que los hombres pudiesen conocer los movimientos de las estrellas tan exactamente que eran capaces de prever con mucha antelación sus lugares y posiciones relativos” ya que el eclipse había sido predicho por los astrónomos en base a los cálculos de las tablas astronómicas de Claudio Ptolomeo .

Pero de momento Tycho  tendría que dejar su recién nacida pasión por la astronomía para sus ratos libres, ya que su familia prefería que estudiara Leyes en la Universidad de Leipzig , lo que hace diligentemente Brahe bajo la supervisión de un tutor, que , sin embargo, no puede evitar que Brahe lea por la noche libros de astronomía , estudiando las tablas astronómicas y aprendiendo la situación de las diferentes constelaciones estelares. Es durante su estancia en Leipzig cuando Tycho asiste a la conjunción de los planetas Júpiter y Saturno el 24 de agosto de 1563. Por primera vez y ayudado por un compás toma medidas del eclipse y, para su sorpresa, descubre que las talas astronómicas habían errado al pronosticar el eclipse en casi un mes. A partir de entonces Tycho tendría claro que quería dedicar su vida a medir y fijar con precisión los astros en nuevas tablas astronómicas que sustituyeran los errores de las antiguas. A punto de cumplir los veinte años lo encontramos en la Universidad de Rostock, algunos textos  dicen que en la Universidad de Wittenberg,   donde  se enfrenta en un duelo con otro estudiante  después de una discusión sobre quién era mejor matemático, duelo en el que Brahe perdería una parte de su nariz que sería sustituida por una prótesis de oro y plata diseñada por él mismo.

File:Tycho Brahe.JPG
Tycho Brahe sería el mejor observador de las estrellas antes de la invención del telescopio. Catalogaría un millar de objetos celestes y confeccionaría nuevas tablas astronómicas mucho más precisas que las que se habían utilizado hasta entonces, y todo ello con observaciones realizadas a simple vista. Podemos considerarle como el último representante de la astronomía antigua y al que fue su colaborador, Johannes Kepler, el primero de los astrónomos modernos. En 1577 observó un brillante cometa y después de realizar mediciones y establecer su posición llegó a la conclusión que se hallaba más allá de la Luna, lo cual , según el sistema de Aristóteles de estrellas fijas, no era posible  pues nada que estuviera más allá de la Luna podía cambiar de posición. Sin embargo, la influencia de Aristóteles en él era aún tan grande que no pudo utilizar estas observaciones para crear un modelo que terminase con las esferas aristotélicas

Pero esta pasión por la astronomía y , sobre todo, su deseo de realizar nuevas tablas mucho más precisas con la posición de las estrellas y los planetas, era también muy costosa , la familia de Brahe tenía dinero pero no tanto como para financiar la investigación , y aquí iba a intervenir el azar, aunque hay dos versiones sobre lo que sucedió. En una de las versiones se cuenta que el rey Federico II de Dinamarca(1534-1588) , impresionado por el trabajo de Brahe y la precisión de sus mediciones , le apoyaría económicamente, mientras que otra de las versiones afirman que el tío y padre adoptivo de  Brahe, Jorgen Brahe, había salvado al monarca de morir ahogado pero eso le causó una pulmonía a Jorgen que murió poco después y el monarca, sintiéndose en deuda con quién le había salvado la vida, decidió proporcionar al joven astrónomo todo lo que necesitara. De esta forma, en 1572  encontramos a Tycho Brahe instalado en la isla de Hven, cuya extensión de cuatro kilómetros y medio de largo y 2,6 de ancho le fue concedida por el rey a Tycho  en  propiedad. Sobre la máxima elevación de la isla, cuarenta y cinco metros sobre el nivel del mar, ordenó construir un moderno observatorio astronómico , Uraniborg, que significa “Castillo Celeste” ,el cual estaría rodeado de otras instalaciones científicas como un laboratorio químico, una fábrica de papel, una imprenta , herbarios, jardines botánicos  y también un molino, una bomba de agua para abastecerse de agua corriente y estanques con peces  y todo lo necesario para mantener a los ayudantes de Brahe. Construyó una auténtica ciudad de la ciencia a la que se añadió un segundo observatorio más pequeño llamado Stjerneborg, o “Castillo de los astros”

Aunque llamo a Uraniborg un observatorio astronómico no tenemos que imaginarnos un gran telescopio desde el que Tycho pudiera observar el cielo por la simple razón de que todavía no habían sido inventados, todas sus observaciones se hacían a simple vista como en la Antigua Grecia,. Y a simple vista observaría la supernova , las supernovas son estrellas  que explotan y el brillo que produce la explosión es tan intenso que en casos excepcionales puede contemplarse a simple vista,  que apareció en el cielo el 11 de noviembre de 1572 y de la que  escribiría estas palabras sobre la impresión que le había causado contemplarla “Sorprendido como desconcertado y estupefacto, permanecí quieto durante un tiempo , con los ojos intensamente fijos en ella y observé que esa estrella estaba situada cerca de las estrellas que la Antigüedad atribuía a Casiopea. Cuando me convencí de que ninguna estrella de esa clase había brillado nunca antes , caí en tal perplejidad, por lo increíble del suceso, que empecé a dudar de mis propios ojos” . Posteriormente, después de observarla con detenimiento y rigor, como hacía siempre, añadiría  “No está en la órbita de Saturno, ni en la de Júpiter, ni en la de Marte ni en la de ningún otro de los restantes planetas , y eso es evidente porque desde hace varios meses no ha avanzado por su propio movimiento ni un solo minuto del lugar en que la vi por primera vez, lo cual debería haber hecho  si estuviera en alguna órbita planetaria. Por consiguiente, esta nueva estrella no está situada  debajo de la Luna ni en las órbitas de las siete estrellas errantes , sino en la octava esfera, entre las otras estrellas fijas” Lo que había observado cuestionaba el Universo de Aristóteles, el Universo inmutable de estrellas fijas donde no podía surgir una estrella nueva, pero el peso del filósofo griego era tal que Brahe no llegó a darse cuenta de ello o no lo pudo admitir.

El modelo de Universo de Tycho Brahe, un intento de conciliar el sistema heliocéntrico de Copérnico con el geocéntrico de Aristóteles, con el Sol en el centro y girando a su alrededor los demás planetas pero , a su vez, el Sol gira alrededor de la Tierra. Se encontraba entre un sistema que ya había muerto y otro que todavía se resistía a nacer (imagen procedente de http://blog.educastur.es )

Durante las dos décadas siguientes Brahe se dedicaría a tomar en compañía de sus ayudantes mediciones de centenares de estrellas para determinar su posición con la máxima precisión posible, corrigiendo las inexactitudes de las tablas astronómicas realizadas antes. Sin embargo, a pesar de la exactitud de estas mediciones, que nadie hasta entonces había sido capaz de igualar, la teoría que con estos datos construyó Brahe no estaba a la altura, pues concibió un Universo donde todos los planetas y estrellas giraban alrededor del Sol y este , a su vez, giraba alrededor de la Tierra, es decir, había tratado de conciliar el Universo geocéntrico aristotélico y el universo heliocéntrico de Copérnico, un sistema que más que aclarar hacía aún más inexplicables algunas observaciones astronómicas. En el tiempo que permaneció en el complejo de Uraniborg muchos jóvenes estudiantes y astrónomos acudirían allí para estudiar con él y trabajar como ayudantes suyos, reuniéndose en ocasiones hasta cuarenta personas en la isla. Sin embargo, la suerte iba a cambiar para Brahe después de la muerte de su protector el rey Federico II el 4 de abril de 1588.

Parece que el rey era muy aficionado a las fiestas y la bebida , y su muerte se produjo después de una gran borrachera. Su hijo y sucesor ,Cristián IV(1577-1648), era un niño cuando sube al trono pero unos años después , alcanzada la mayoría de edad, no tendrá la misma actitud que su padre con respecto a Brahe, al que retira su protección y en 1597 Brahe se ve obligado a abandonar Uraniborg y la isla de Hven y decide trasladarse a Praga junto a sus ayudantes donde obtiene la protección del emperador del Sacro Imperio , el excéntrico Rodolfo II de Habsburgo(1552-1612), aficionado a la alquimia, la astrología y la magia. El emperador se había hecho rodear de una corte de astrólogos y alquimistas  y Brahe, como astrónomo , podía confeccionar cartas astrales para Rodolfo en una época en que las fronteras que separaban la astronomía de la astrología aún no habían sido definidos. Será en Praga donde se publique su obra “Progymnasmata”  en la que aparecían catalogadas las posiciones de 777 estrellas, a las que más tarde añadiría otras 223. En total un millar de cuerpos celestes que configuraban el catálogo estelar más completo realizado hasta aquel momento, desplazando al que aún se seguía utilizando desde hacia mil quinientos años, las tablas de Claudio Ptolomeo.

Retrato del emperador del Sacro Imperio Rodolfo II por un artista tan excentrico como el emperador, el italiano Giuseppe Arcimboldo(1527-1593), que  le gustaba utilizar vegetales y hortalizas para construir sus retratos, como en este caso . Aficionado al misterio, a la magia, la astrología , Rodolfo II vivía casi aislado en la corte de Praga rodeado por alquimistas, magos y astrólogos mientras abandonaba los asuntos del Imperio. Le gustaba también coleccionar relojes, monedas, piedras preciosas y había creado un ejército de enanos a los que ponía a desfilar  para divertirse . Rodolfo II daría asilo a Tycho Brahe cuando tuvo que abandonar Dinamarca y le convertiría  en su matemático imperial, un puesto que más tarde ocuparía Kepler, aunque para lo que realmente les quería era para la confección de cartas astrológicas a las que era muy aficionado . Tanto Kepler como Brahe eran escépticos con respecto a la astrología, pero como decía Kepler, siempre era mejor que pedir limosna

Pero tenemos que abandonar por ahora a Tycho Brahe para viajar  a la ciudad alemana de Weil der Stadt, donde el 27 de diciembre de 1571 nacía Johannes Kepler (1571-1630). Su familia era luterana y su abuelo fue el alcalde de la ciudad , pero la situación familiar en el momento del nacimiento de Kepler no era tan buena, pues , como nos cuenta Timothy Ferris  “su padre era un soldado mercenario y un dipsomaníaco que pegaba a su mujer. Su madre había sido criada por una tía que fue quemada por bruja” Este padre alcohólico y mercenario al servicio del duque de Württemberg, se llamaba Heinrich Kepler, y su esposa y madre de Johannes era  Katharina Guldenmann(1546-1622), quienes además de a Johannes habían tenido otros dos hijos, Heinrich y Christopher, y una hija, Margheritta que era la mas querida por Johannes. La infancia de Johannes no sería tan fácil como la de Brahe, a las ausencias continuas de su padre se sumaba su naturaleza enfermiza , agravada por una viruela que padeció a los tres años que le debilitaría aún más. Así nos los describe Timothy Ferris “Miope, enfermizo y con un aspecto de perro, según sus propias palabras. Neurótico, lleno de odio hacia sí mismo, arrogante y vociferante, Kepler era apaleado con fatigosa regularidad por sus compañeros de clase”

Entre 1574  y 1576 los hermanos vivirían sin sus padres en casa de los abuelos, ya que Katharina había dejado la casa de viajeros que regentaba para ir a acompañar a su marido que estaba en campaña. En 1576 se traslada toda la familia a Leonberg, cerca de Stuttgart, en Alemania, y un año después, en 1577,  contemplará junto a su madre el mismo cometa que Tycho Brahe estaba observando desde Uraniborg . Tres años después, en compañía de su padre, observaría también un eclipse lunar. Estos dos acontecimientos despertarían su pasión por la astronomía, Después de terminar la escuela en 1583 Kepler ingresaría en un seminario protestante y cuando termina esta nueva etapa de sus estudios en 1589  comienza sus estudios universitarios en la Universidad de Turingia. Ese mismo año su padre partiría de nuevo en una campaña militar y desaparecería para siempre.  En la Universidad tiene entre sus profesores al astrónomo y matemático alemán Michael Maestlin(1550-1631), que será quién le introduzca en la astronomía copernicana y el sistema heliocéntrico,pues era uno de los pocos profesores que entonces enseñaba a Copérnico y , además, era  algo que sólo enseñaba a los alumnos más brillantes, mientras que el resto seguían estudiando el tradicional sistema geocéntrico de Ptolomeo y Aristóteles.

Johannes Kepler buscaba descubrir la armonía  que pensaba que debía existir en el movimiento de las estrellas, retomando de nuevo la mística pitagórica de la armonía de las esferas. Su objetivo no era tanto las leyes físicas como esa armonía más próxima al mundo del espíritu . Así explicaba Kepler lo que para él significaban los movimientos de los astros y los compara con la música polifónica , como una forma de cantar a Dios  “Los movimientos de los cielos no son más que una cierta polifonía eterna. Por consiguiente, no cabe sorprenderse de que el hombre, imitando a su creador, finalmente haya descubierto el arte de cantar polifónicamente, lo que era desconocido para los antiguos, a fin de que pueda representar la eternidad de todo el tiempo creado en una breve parte de una hora, por medio de una concertación artística de muchas voces y , en cierta medida, saborear la satisfacción de Dios el Artesano con sus propias obras , en la misma sensación de deleite que despierta esta música que imita a Dios”(imagen procedente de http://www.biografiasyvidas.com )

En estos años su intención era prepararse para convertirse en pastor luterano pero la mala situación económica de su familia le obligará a abandonar en 1594 sus estudios en la universidad para aceptar un puesto de profesor de matemáticas en la ciudad de Graz , en la actual Austria, donde además también gana un dinero extra elaborando calendarios astrológicos con predicciones sobre el tiempo y los acontecimientos que podrían suceder. La astrología sería siempre una fuente de ingresos segura para Kepler. Allí se convence de que su camino no será convertirse en pastor luterano, como reconoce en una carta dirigida a su maestro Maestlin “Quería ser teólogo y durante mucho tiempo me sentí muy descontento . Ahora, sin embargo, mire cómo a través de mi esfuerzo, Dios es alabado en la astronomía”. La carta era del año 1596 y hacía referencia a la obra que había escrito “Mysterium Cosmographicum” en el que Kepler hacía una defensa del sistema heliocéntrico de Copérnico, aunque su contenido tenía algunos errores importantes. Un año después se casaba con Barbara Müller , con la que esperaba hallar la estabilidad que tanto anhelaba, pero si tenemos en cuenta sus palabras, más que la estabilidad halló una condena , pues así  describía a su mujer “simple de espíritu y gorda de cuerpo, estúpida, malhumorada, solitaria y melancólica” Toda una declaración de amor.Habría que preguntarle que le motivó a casarse con ella porque resulta inexplicable con esta descripción.

Johannes Kepler y Barbara, con la que tendría cinco hijos, permanecieron en Graz hasta el año 1600 , cuando el archiduque Fernando de Habsburgo(1578-1637), que desde 1590 ostentaba los títulos de archiduque de Austria, Carintia, Estiria y Carniola y , por lo tanto, gobernaba sobre el territorio donde se encontraba Graz, decreta que sean expulsados del territorio todos aquellos que profesasen otra fe distinta de la católica. Kepler era luterano y por lo tanto tiene que abandonar Graz y buscar un nuevo destino y fue entonces cuando recibe la invitación de Tycho Brahe, que, como ya sabemos, se había establecido desde 1597 en Praga en la corte del emperador Rodolfo II. Brahe seguramente había leído su “Mysterium Cosmographicum” y estaba interesado en contar con la colaboración de Kepler.  Y así, el 4 de febrero de 1600 Kepler llegaba al castillo de Benatek, en las proximidades de Praga, donde se encontraba trabajando Brahe. No sabemos que pensaría Kepler la primera vez que vio a Brahe, porque era un hombre por completo diferente a él, como si comparásemos la luz y la sombra, pues Brahe es descrito así por Thimothy Ferris “extremadamente apasionado y desenfrenadamente excéntrico, vestía como un príncipe y gobernaba sus dominios como un rey , arrojando los restos de la comida a un enano llamado Jepp que se acurrucaba debajo de la mesa”

Esta fotografía fue tomada en noviembre del año 2010 cuando fue abierta la tumba de Tycho Brahe con el objetivo de determinar las causas de su muerte ya que aunque en un primer momento se había atribuido su muerte  a un problema de su sistema urinario, cuando el cuerpo fue exhumado en el año 1901 se detectaron altos niveles de mercurio en su bigote y comenzó a especularse sobre la posibilidad  de que hubiera sido asesinado , según aventuran algunos historiadores por orden del rey danés Cristián IV que ya le había obligado a marcharse de Dinamarca. Pero Tycho también era farmacéutico y el mercurio era un elemento principal en casi todos los elixires y remedios de la época  , lo que le podía haber envenenado    (imagen procedente de http://www.elmundo.es )

Con dos personalidades tan diferentes la convivencia no se presentaba sencilla y los enfrentamientos entre ambos eran constantes, además Brahe no compartía sus conocimientos con Kepler, tal vez celoso por la brillante inteligencia que adivinaba en su compañero. Kepler se quejaba  “Tycho no me da la oportunidad de conocer su conocimiento práctico, excepto en conversaciones durante las comidas, un día diciendo algo sobre el apogeo de un planeta, al día siguiente algo sobre los nodos de otro planeta” e incluso llega a plantearse abandonar el castillo, aunque finalmente Brahe logró retenerle encargándole el estudio de Marte . Escribe Kepler “Cuando vio que yo poseo una mente audaz , pensó que el mejor modo de tratarme sería dejarme obrar a mi antojo , dejarme elegir las observaciones de un solo planeta, Marte” Pero no tardaría en gozar de toda la libertad que quisiera, porque en la madrugada del 24 de octubre de 1601. Tycho  Brahe moría después de una larga agonía que se prolongó durante más de dos meses tras asistir a un banquete ofrecido por el rey Rodolfo II ,probablemente de un ataque a la vesícula o una infección de orina después de beber demasiada cerveza que agravó una dolencia que ya padecía . En sus últimas horas no hacía sino repetir a gritos“Que no haya vivido en vano” y pidió a Kepler que utilizara todas las medidas que él había realizado para demostrar su teoría del Universo, no la de Copérnico. Como mañana veremos, Kepler haría algo bien distinto y junto con otro protagonista de nuestra historia al que también conoceremos mañana, Galileo Galilei,cambiaría la forma en que el ser humano se situaba frente al Universo.

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GRANDES NOMBRES DE LA ASTRONOMÍA: ISAAC NEWTON O LA MENTE DE UN GIGANTE(PRIMERA PARTE)

El historiador estadounidense Richard S.Westfall(1924-1996) consagró más de veinte años de su vida a estudiar la de Isaac Newton de las que nacerían dos libros biográficos “Never at rest” en 1980 y “La vida de Isaac Newton” en 1993 , que hoy son consideradas dos obras principales para el conocimiento de la vida del gran físico, filósofo, teólogo, alquimista e inventor británico. En el prólogo de esta biografía Westfall escribía estas palabras sobre Newton, donde se rinde al genio de este gigante del saber  “Cuanto más lo he estudiado, tanto más Newton se ha alejado de mí. He tenido el privilegio , en diversas ocasiones, de conocer a una serie de hombres brillantes, hombres a quienes reconozco sin vacilación como intelectualmente superiores a mí. Sin embargo, nunca he conocido a ninguno con el que no estuviese dispuesto a medirme, de modo que fuese razonable decir que mi capacidad era la mitad de la persona en cuestión, o la tercera o la cuarta parte, pero en todos los casos una fracción finita. El resultado final de mi estudio de Newton ha servido para convencerme que con él no hay comparación posible. Se ha convertido para mí en otro ser totalmente diferente, en uno de un puñado de genios supremos que han modelado las categorías del intelecto humano, un hombre que, finalmente, no es reducible a los criterios con que comprendemos a nuestros semejantes”

Escribo este artículo el 5 de enero de 2012, por lo que ayer se celebraba el aniversario del nacimiento de Isaac Newton ,un cuatro de enero de 1643 en la localidad inglesa de Woolsthorpe, en Lincolnshire, aunque en algunos libros encontraremos otra fecha diferente, el 25 de diciembre de 1642.¿Por qué esta discrepancia? No es un error de datación, pues ambas fechas son correctas. En el año 1572 era elegido como nuevo Papa Ugo Buocompagni que adopta el nombre de Gregorio XIII(1502-1585) cuyo pontificado pasará a la historia sobre todo por la reforma del calendario juliano, que había ido acumulando un desfase ,por un error en el cálculo de la duración real del año, de 11 minutos anuales, lo que supuso que en 1582 el error fuese ya de diez días  y esto a su vez provocaba que las fechas del calendario no coincidiesen con las estaciones del año. Por eso Gregorio XIII creó  una Comisión del Calendario para solucionar este desfase ,y una vez corregidos los cálculos se suprimen diez días para acabar con el error acumulado.De esta forma , cuando entra en vigor el nuevo calendario que se llamará gregoriano en honor del papa , al jueves 4 de octubre de 1582 le sucedió el 15 de octubre.

Fotografía de la casa natal de Isaac Newton  en la localidad de Woolsthorpe , en Lincolnshire, donde nació prematuramente aquel 4 de enero de 1643(aunque en algunas referencias se menciona que esta es la casa donde vivió en Grantham años después)  . Era tan pequeño al nacer que su madre ,  Hannah Ayscough, diría que cabía en una botella de cuarto. Su padre había muerto unos meses antes y con sólo tres años tuvo que abandonar la casa materna cuando Hannah se casó por segunda vez y su nuevo marido no quiso hacerse cargo del niño.Durante el resto de su infancia viviría en casa de su abuela materna , a dos kilómetros de distancia de su madre , algo que seguramente influiría en el carácter silencioso, reservado y poco sociable de Newton a lo largo de su vida. De todas formas es difícil juzgar la personalidad de una mente tan poderosa como la del gran matemático inglés , porque su forma de ver el mundo no puede ser igual a la que tenemos los demás, muy por debajo de su capacidad intelectual (imagen procedente de http://www.panoramio.com )

Todos los países donde la Iglesia Católica tenía mayor influencia adoptaron con rapidez el nuevo calendario, pero en aquellos en los que había sido desplazada por las iglesias protestantes se tardaría bastante más, como sucedía en Inglaterra, separada de la Iglesia Católica desde que el rey  Enrique VIII(1491-1547) fundara la Iglesia Anglicana en 1534. Habría que esperar hasta el año 1752 para que Inglaterra adoptase la reforma del calendario gregoriano, por lo que el protagonista de nuestro artículo de hoy, Isaac Newton, nació el 25 de diciembre de 1642 de acuerdo con el calendario juliano vigente en Inglaterra en aquel momento, y el 4 de enero de 1643 según el calendario gregoriano. Su llegada al mundo fue accidentada, pues se trató de un parto prematuro y el pequeño Isaac estuvo en peligro de muerte durante su primera semana de vida. Su padre , del mismo nombre , Isaac Newton, había muerto unos meses antes, en octubre de 1642 . En cuanto a su madre se llamaba Hannah  Ayscough, que decía del prematuro nacimiento de su hijo que su cuerpo era tan pequeño que habría cabido en una botella de cuarto de litro.  Nada hacía presagiar que aquel cuerpo diminuto albergase una de las mentes más brillantes de la historia.

Cuando Newton tiene tres años su madre vuelve a casarse con el reverendo Barnabus Smith que no estaba precisamente entusiasmado con hacerse responsable de la educación y la manutención de un niño que no era suyo, por lo que Newton fue enviado a casa de su abuela materna , donde viviría los siguientes diez años , mientras su madre tenía dos nuevos hijos, o tres según las fuentes. Ya en su infancia Newton tenía la costumbre de y sus pensamientos , y según lo que en ellos anotó los años que pasó junto a su abuela no estuvieron entre los más felices de su vida. En uno de estos cuadernos ,escrito años después, encontramos una lista de lo que él consideraba pensamientos pecaminosos y entre ellos estaban “desear la muerte de algunos y confiar en que se produjera”, “pegar a muchos” y “amenazar a mi padre y a mi madre con quemarlos y a su casa con ellos”. De conducta  imprevisible , olvidaba con frecuencia la hora de comer y su trabajo en la granja no era muy eficaz debido a su carácter distraido.

Fotografía de uno de los cuadernos de notas en los que desde su juventud iría anotando todo lo que le sucedía durante el día, desde sus ideas filosóficas, científicas o teológicas hasta cualquier acontecimiento de la vida cotidiana. En la Universidad encabezó uno de estos cuadernos con el lema en latín “Amicus Plato amicus Aristoteles magis amica veritas” que se puede traducir por “Platón es mi amigo, Aristóteles es mi amigo, pero mi verdadero amigo es la verdad” No fue hombre de grandes amistades y no se le conoce ningún romance con una mujer excepto la buena amistad que mantuvo durante sus primeros años de juventud con una chica llamada Storer (imagen procedente de http://platea.pntic.mec.es )

Hay muchas anécdotas que reflejan este ensimismamiento característico de los grandes genios, por ejemplo Timothy Ferris cuenta en su “La aventura del Universo”, que me ha servido de fuente de información y guía para escribir este artículo, como un día regresaba a casa montado a caballo y llevaba de la brida a otro caballo pero sólo cuando llegó a su destino se dio cuenta que en algún momento había perdido al otro caballo por el camino. Años después, siendo ya universitario sus compañeros contaban que abstraído en sus reflexiones se olvidaba de dormir, pasando hasta cuatro días enteros en vela, y contaban que un día, haciendo un experimento para determinar el tiempo óptimo de cocción de un huevo, se dispuso a medirlo con su reloj, pero concentrado en el experimento no se percató de que había puesto su reloj de bolsillo en el agua hirviendo mientras sostenía en su mano el huevo como si se tratara del reloj.  También tenía Newton un particular humor negro y le gustaban las bromas pesadas como un verano en el que inventó una especie de globo alimentado con aire caliente con el que asustó a los habitantes de Lincolnshire.

En 1653 muere Barnabus Smith  y la madre de Newton regresa con su hijo acompañada de los dos hijos que había tenido con Smith, pero la reunión de la familia sólo durara dos años, pues en 1655 el joven Isaac es enviado a estudiar  al  The King’s School en la localidad de Grantham .En la biografía de Westfall leemos que cuando los criados vieron que dejaba la granja para ir a la escuela estos decían que “se alegraban de su alejamiento, declarando que no era apto para nada excepto la Universidad”. En  sus estudios no era muy trabajador y solía llegar tarde a las clases, pero al final del curso se esforzaba y obtenía mejores notas que sus compañeros, lo que no le hacía demasiado popular entre ellos y despertaba más de un resentimiento por celos. Como escribiera el filósofo griego Diógenes Laercio “La envidia es causada por ver a otro gozar de lo que deseamos; los celos, por ver a otro poseer lo que quisiéramos poseer nosotros” y los compañeros de Newton querrían gozar de la brillante mente de Newton pero se encontraban ante una de las mentes más poderosas de la historia. La mayoría desconfiaba de aquel niño tan inteligente y sospechaban que a menudo abusaba de su superioridad intelectual.

DOCUMENTAL BIOGRÁFICO SOBRE LA VIDA DE ISAAC NEWTON (Parte 1)

Este documental consta de cuatro partes, pero en esta primera parte del artículo incluyo sólo la primera de ellas que hace referencia a su infancia y juventud. El resto lo incluiré en la segunda parte que publicaré mañana

En esta época se aloja en casa de un tal señor Clark, que dirigía una casa de empeños , que vivía junto a tres hijos . La difícil infancia que había vivido lejos de su madre y rechazado por su padrastro habían influido en el carácter de Newton, que era más bien callado, reflexivo y huraño, apenas jugaba con los demás niños aunque si parecía tener más facilidad para relacionarse con las chicas , aunque siempre en la esfera de la amistad, pues a Newton no se le conocerá ninguna aventura romántica a lo largo de toda su vida y únicamente en estos años en Grantham pudo mantener una amistad que tal vez alcanzase el nivel de romance con una joven llamada Storer para la que, sacando fruto de su habilidad manual, hacía muebles para las casitas de muñecas . Años después, Storer, ya casada con otro hombre, recordaría a Newton como un joven serio , silencioso y pensativo. Si, pensativo, pero también orgulloso , pues uno de sus compañeros de estudio le dio una patada en el estómago como represalia por alguna broma pesada de Newton y este ,lejos de amedrentarse , le retó a una pelea y le derrotó. Además, para dejar recuerdo de su paso por la escuela y de su brillantez, Newton grabó su nombre en cada uno de los bancos donde estuvo sentado,
Durante estos años demuestra sus dotes como inventor y su destreza construyendo relojes solares,cometas, clepsidras o relojes de agua  y molinos de viento pero, por fin, a los 18 años abandona Grantham para dirigirse a Cambridge donde estudiará en el Trinity College de la prestigiosa Universidad. Newton siguió llevando una vida solitaria que llenaba con sus libros y con su único amigo, otro estudiante llamado John Wickins , que parece que decidió hacer compañía después de que un día le viera caminando en soledad por los jardines de la Universidad y se compadeciera de él. Años después Newton diría sobre la amistad en uno de sus cuadernos  “Platón es mi amigo, Aristóteles es mi amigo, pero mi mejor amigo es la verdad” Para él la amistad y las relaciones humanas debían de ser una distracción inoportuna que le apartaba de sus reflexiones. Nada le podía disuadir cuando abordaba una cuestión que le interesaba de verdad. Por ejemplo, para estudiar la forma en que el ojo capta la luz miraba fijamente al Sol con uno sólo de sus ojos para comprobar los colores que percibía,  lo que hizo que en una ocasión tuviera que descansar varios días en una habitación oscura para recuperar la visión normal,  y para conocer mejor la anatomía del ojo no dudaba en presionar con un punzón su globo ocular para alterar la curvatura de la retina y comprobar las variaciones en la visión que eso causaba.
Archivo:Isaac Barrow.jpg
Isaac Barrow(1630-1677) fue el primer profesor de la Cátedra Lucasiana de Matemáticas de la Universidad de Cambridge y Newton sería su principal discípulo hasta el punto de que cuando decidió abandonar la cátedra en 1669 lo hizo en favor de Newton. Isaac Barrow tuvo que insistir a Newton durante dos años para que escribiera su primer tratado matemático “El análisis” con los descubrimientos matemáticos que este había realizado durante su retiro en el campo entre 1665 y 1666, pero una vez  más Newton no se decidiría a publicarlo. Barrow , que compartía rasgos de excentricidad con Newton pues también descuidaba su aspecto físico además de ser un empedernido fumador,  se convertiría en el director del Trinity College de Cambridge en 1672 y tres años después moría por una sobredosis de opio
Sus compañeros de la Universidad dirían luego que no era extraño verle sentado por los caminos que rodeaban Cambridge, dibujando extrañas formas geométricas mientras los demás trataban de esquivar aquellos dibujos y no estropearlos despertando el enojo de Newton. También era frecuente verle mal vestido, sin peinar e incluso sucio pues cuando se sumergía en sus reflexiones se olvidaba hasta de su higiene personal. En estos años  entra en contacto con la obra del filósofo, matemático y físico  francés René Descartes(1596-1650) , en particular con sus “Principios de filosofía” y también con la de los grandes astrónomos Johannes Kepler(1571-1630) y Galileo Galilei(1564-1642). Precisamente, para resolver el problema del movimiento planetario planteado por Kepler y resuelto por Descartes con una explicación que no satisfacía a Newton,inventó una nueva rama de la matemática, el cálculo infinitesimal. Sin embargo, este descubrimiento, que le habría servido para ser considerado el matemático más importante de su tiempo, no sería publicado. Newton sabía de la importancia de su descubrimiento, pero también lo era de que la fama que le proporcionaría le impediría seguir trabajando en libertad y con la vida tranquila que llevaba hasta aquel momento. Años después, en 1670, nos cuenta Timothy Ferris , que Newton escribía “No veo que hay de deseable en la estima pública, si yo pudiese adquirirla y mantenerla. Quizás aumentaría mis relaciones , que es lo que principalmente deseo reducir”.
En abril de 1665 obtiene el título de licenciado  y poco después se inicia una epidemia de peste que hará que Newton regrese a Lincolnshire. Conocida como la Gran Plaga de Londres, la peste habría llegado a Inglaterra a bordo de barcos mercantes holandeses y las primeras zonas donde se manifestó la peste fue en los barrios portuarios donde los trabajadores vivían hacinados y en pésimas condiciones higiénicas. Como los primeros muertos se dieron entre los más pobres no hubo un registro de estas víctimas, y la primera muerte causada por la peste de la que se tiene constancia ocurrió el 12 de abril de 1665 , se llamaba Margaret Porteous. Durante todo ese año la peste se extiende por todo Londres y también fuera de la ciudad . En los primeros meses de la infección se registran mil muertos semanales, cifra que se incrementa en verano hasta las dos mil y ya en otoño de 1665 alcanza las siete mil semanales. Como remedio contra ella se mantenían hogueras encendidas durante todo el día con la esperanza de que purificaran el aire, al igual que el uso de incienso y otras sustancias que desprendieran olores fuertes. Uno de los remedios aconsejados a los londinenses era que fumaran, pues se creía que prevenía el contagio.
Galileo Galilei había descrito a principios del siglo XVII descubrió que todos los cuerpos, con independencia de su masa, cae con la misma  aceleración constante. Newton explicó por qué sucedía esto. También daba respuesta al hecho de que la Luna no siguiera su camino en línea recta y permaneciera en órbita alrededor de la Tierra. Según la ley de gravitación universal de Newton cuanto más masivos sean los cuerpos y más cercanos se encuentren, con mayor fuerza se atraerán y la fuerza de la atracción sera inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que se encuentren los dos cuerpos, es decir, a mayor distancia menos atracción, atracción que disminuye en base al cuadrado de la distancia . Si la manzana del dibujo está 60 veces más próxima al centro de  la Tierra que la Luna ,la atracción que experimenta la manzana será 60 al cuadrado más que la atracción que la Tierra ejerce sobre la Luna, o lo que es lo mismo, 60 x 60: 3600 veces superior la fuerza que la gravedad ejerce sobre la manzana que sobre la Luna . En cuanto al episodio de la manzana, no es probable que le cayera sobre la cabeza pero si había un manzano en frente de la ventana donde Newton trabajaba a diario y quizás contemplar la caída de una de ellas encendió la chispa de la inspiración (imagen procedente de http://www.ojocientifico.com )
  
Daniel Defoe (1660-1731) relataría aquel trágico año en Londres en su “Diario del año de la peste” de 1722 , una peste que comenzaba a ceder en febrero de 1666 y que concluiría con el gran incendio de Londres entre el dos y el tres de septiembre de ese mismo año, incendio que destruiría los barrios más antiguos y pobres de la ciudad que eran el centro principal del contagio. La ciudad sería reconstruida según un nuevo plan diseñado por el arquitecto y amigo de Newton, Christopher Wren (1632-1723). Se cree que la epidemia se cobró la vida de entre 70.000 y 100.000 personas, pero mientras Londres vivía sumida en el horror y el miedo a la enfermedad, Newton dedicaba gran parte de su tiempo a pensar en su casa, sobre todo acerca de la explicación definitiva del movimiento de los planetas. El propio Newton escribe sobre esta época “En aquellos días yo estaba en la flor de mi vida para la invención y pensaba en matemáticas y filosofía más que en cualquier otro tiempo desde entonces. Empecé a imaginar que la gravedad se extendía hasta la órbita de la Luna . Deduje que las fuerzas que mantienen a los planetas en sus órbitas deben ser recíprocamente los cuadrados de sus distancias de los centros alrededor de los cuales giran, y por ende comparé la fuerza necesaria para mantener la Luna en su órbita con la fuerza de la gravedad en la superficie de la Tierra, y hallé que concuerdan con bastante aproximación” .
Es conocida y celebre la anécdota que afirma que  Newton tuvo la inspiración que hizo nacer la teoría de la gravedad cuando vio como caía una manzana del árbol que se hallaba frente a la ventada de su habitación, donde en ese momento estaba escribiendo. Quizás sea cierto o quizás solo un mito pero Newton acababa de dar uno de los pasos más importantes en la historia de la ciencia,la comprensión y enunciado de la ley de la gravitación universal según la cual  cuanto más masivos sean los cuerpos y más cercanos se encuentren, con mayor fuerza se atraerán y la fuerza de la atracción sera inversamente proporcional al cuadrado de la distancia que se encuentren los dos cuerpos. Esperad, no os asustéis por el lenguaje, trataré de explicarlo con un ejemplo. Imaginad que tenemos la Tierra, la manzana de Newton y la Luna. La manzana se halla a 6380 kilómetros del centro de la Tierra y la Luna a 60 veces esa distancia, es decir 6380 x 60 = 384.000 kilómetros. Si la gravedad disminuye según el cuadrado de la distancia, como la manzana está 60 veces más cerca que la Luna el valor de la fuerza de la gravedad que la atrae hacia el centro de la Tierra es 60 al cuadrado, es decir, 3600 veces mayor que la experimentada por la Luna.
EPISODIOS DE LA SERIE “ERASE UNA VEZ LOS DESCUBRIDORES” SOBRE ISAAC NEWTON 
Os incluyo los dos primeros episodios sobre la vida de Isaac Newton de “Erase una vez los descubridores”. Se que es una serie de dibujos, pero también me parece la forma más sencilla y amena de entender la ley de la gravedad. Nunca he sido muy bueno en ciencias por lo que creo que mi explicación no ha sido demasiado clara, y creo que con estos dos episodios podréis entenderlo mejor . Por cierto, el primer minuto es la sintonía de la serie que podéis saltaros. En el artículo de mañana incluiré la tercera parte
 
Newton llegaba con ello a la conclusión de que la misma fuerza que atraía a la manzana a la Tierra atraía a la Luna hacia nuestro planeta, aunque con una fuerza más débil pero suficiente para evitar que la Luna siguiera en linea recta y se alejara para siempre . Pero a pesar de lo revolucionario de este descubrimiento que explicaba la razón de las órbitas de los planetas y porque estos no vagaban perdidos en el espacio sino alrededor de la Tierra en el caso de la Luna y alrededor del Sol en el caso de todos los planetas, Newton no comunicaría su hallazgo y lo mantendría en silencio al igual que había hecho con el descubrimiento del cálculo infinitesimal. Terminada la peste en 1666 , en 1667 Newton regresaba a Cambridge y dos años después, en 1669 , se hace cargo de la cátedra de Matemáticas que llevaba el nombre de Cátedra Lucasiana de Matemáticas desde su creación en 1663 por el parlamentario Henry Lucas(1610-1663). El primer catedrático había sido Isaac Barrow(1630-1677), profesor favorito de Newton, pero había decidido retirarse para seguir sus estudios de teología y el candidato más adecuado era, sin duda , aquel hombre brillante pero extraño , como era visto por sus compañeros.
Porque Newton seguía comportándose como siempre , según nos cuenta Timothy Ferris “Demacrado y despeinado, con la peluca torcida, llevaba zapatos gastados y ropa sucia, raramente dejaba de trabajar y con frecuencia se olvidaba de dormir. Una vez, desconcertado porque parecía estar perdiendo su agilidad mental mientras trabajaba en un problema , pensó en la cuestión y se dio cuenta de que no había dormido durante días, y se marchó a la cama con renuencia.También se olvidaba de comer , y a menudo se levantaba de su escritorio al alba para desayunar los restos congelados de la cena que le habían llevado la noche anterior y no había tocado”. Tampoco tenía mucho éxito en sus escasos intentos de llevar una vida más sociable como lo demuestra otro episodio en el que tenía a unos invitados en casa y fue a su habitación a por una botella de vino , pero pasaba el tiempo y no regresaba. Cuando le fueron a buscar por si le había sucedido algo le hallaron escribiendo. Se había olvidado por completo de que tenía invitados en casa.
Newton, que había nacido en el mismo año de la muerte de Galileo Galilei, sustituyó el telescopio refractor de Galileo , que tenía una gran lente en la parte delantera para recoger la luz pero que Newton, por su experiencia con la refracción de la luz, sabía que distorsionaba los colores. Así desarrolló el telescopio reflector que empleaba un espejo en lugar de una lente para recoger la luz lo que lo hacía más barato´y más eficiente. La Royal Society le pediría que construyese un segundo telescopio y viendo que funcionaba a la perfección le admitieron inmediatamente en la sociedad científica. Sin embargo, Newton no estaría contento con la fama que había ganado con este invento, ya que recibía muchas cartas. Escribiría al secretario de la Royal Society quejándose porque había “sacrificado mi tranquilidad, una cuestión de verdadera importancia” Así era Newton, siempre huyendo de la fama para que no interrumpieran su trabajo, aunque no estaba exento de ambición (imagen procedente de http://www.biografiasyvidas.com )
En cuanto a las clases, no tenía gran éxito entre los estudiantes, porque muy pocos podían seguir la brillantez de su pensamiento y se perdían en sus explicaciones. No era raro que al entrar en el aula Newton se encontrara con que ningún estudiante había acudido a la clase, y es fácil imaginar que sentiría alivio ya que eso le permitía regresar a sus estudios sin que nadie le importunase. Durante la década de los setenta Newton, que quería observar los planetas y los cometas, necesitaba un telescopio, pero quería uno mejor que el telescopio refractor creado por Galileo Galilei pues sabía que distorsionaba los colores, por lo que desarrolló un nuevo telescopio, el reflector, que concentra la luz mediante un espejo curvo y lo hacía más eficiente, práctico y barato que el de Galileo. Este telescopio, que no tardaría en hacerse el más usado en el mundo, atrajo la atención de la Royal Society fundada en 1660 y que se iba a convertir en la más influyente sociedad científica de su época.Eligieron a Newton como uno de sus miembros y  allí Newton se encontraría con algunas de las mentes científicas más importantes de su tiempo como Edmond Halley(1656-1742), Robert Hooke(1635-1703) o el ya mencionado Christopher Wren. De una reunión de estos tres hombres en una fría tarde de enero del año 1684 nacería una de las obras más importantes de la historia de la ciencia, los “Principia”, pero sobre ello hablaremos mañana en la segunda parte de este artículo.