GRANDES EXPLORADORES: LOS VIAJES DE LA FAMILIA POLO (SEGUNDA PARTE)

En la primera parte de este artículo habíamos acompañado a la familia Polo en su primer viaje a Catay y a la corte de Kublai Kan, conocimos como se había formado el Imperio Mongol que permitió que se abrieran de nuevo las rutas comerciales entre Oriente y Occidente después de que permanecieran cortadas durante seis siglos como consecuencia de la expansión del Islam. La estabilidad que los kanes habían logrado en sus dilatados dominios que se extendían desde China hasta Europa y la mejora de los caminos y carreteras facilitaron el renacimiento de la antigua Ruta de la Seda que ya en el siglo II a.C  había servido para establecer relaciones comerciales entre China y el Impero Romano. El padre de Marco Polo, Nicola, y su tío Mateo habían regresado después de 14 años de ausencia con la misión encargada por Kublai de regresar con 100 hombres sabios de Europa para que pudieran llevar sus enseñanzas a China, sin embargo la muerte del papa Clemente IV en 1268 y el vacío de poder al frente de la Iglesia que se prolongó durante tres años, hasta 1271, retuvo a los Polo en Venecia.
Finalmente, deciden partir de viaje y al llegar al último enclave cristiano en Tierra Santa, Acre, se encuentran por azar con el futuro papa Gregorio X(1210-1276), que en ese momento no era más que un arcediano acompañando al monarca ingles Eduardo I de Inglaterra (1239-1307) y cuyo nombre era Teobaldo Visconti(1210-1276). Le contaron la misión que les había encargado el Kan , los cien hombres sabios más el aceite bendecido del Santo Sepulcro, y aunque Teobaldo se daba cuenta de lo importante que sería enviar a esos hombres en misión evangelizadora no veía muchas posibilidades mientras no hubiera un nuevo papa. Cuando ya se habían marchado se enteraron que Visconti había sido elegido como nuevo papa y regresaron de inmediato a Acre, pero el ya elegido papa Gregorio X sólo pudo entregarles unos regalos para ofrecérselos al Gran Kan y la compañía de dos frailes dominicos, Nicolás de Vicenza y Guillermo de Trípoli.
Y en este punto habíamos dejado a nuestros intrépidos viajeros, que partirían desde Jerusalén, donde fueron a recoger el aceite bendecido del Santo Sepulcro, en dirección a Ormuz  que era un lugar donde se concentraban gran cantidad de caravanas para embarcar en su puerto rumbo a la India y a Catay. En su camino hacia Ormuz siguen el curso del río Tigris que les lleva hasta Bagdad y continúan hacia la costa del Golfo Pérsico hasta alcanzar Ormuz , pero cuando llegaron allí cambiaron de idea porque la calidad de las naves era tan mala que prefirieron intentar llegar a Catay por tierra, aunque eso significaba transitar por una ruta desconocida , pues habían abandonado la Ruta de la Seda. Y así iniciaron su largo camino hacia Catay atravesando desiertos, salvando cordilleras, con marchas agotadoras de más de 30 kilómetros diarios .Tendrían  que atravesar tres de los kanatos del Imperio Mongol,  el Ilkanato, el Kanato de Chagatai y el Gran Kanato

Mapa de la extensión del Imperio Mongol durante el siglo XIII .Kublai Kan gobernaba directamente sobre
el Gran Kanato que incluía China y Mongolia, y los demás kanatos tenían su propio gobernante que ,
sin embargo reconocía la autoridad de Kublai Kan, formando el Imperio más extenso del mundo(imagen procedente de http://lahistoriaconmapas.blogspot.com )   

Deben de superar obstáculos como la Cordillera del Pamir entre Kirguistán, Pakistán y Afganistán, convirtiéndose en los primeros europeos en hacerlo, también afrontan las estribaciones de los Himalaya cuando bordean la meseta del Tibet y recorren el desierto de Takla Makan situado en la actual provincia china de Sinkiang a los pies del Tibet. También son los primeros europeos en internarse en el Desierto del Gobi, uno de los mayores del mundo y con unas temperaturas que oscilan entre los 40 grados bajo cero en invierno y los 45 grados en verano. Veamos que nos dice Marco Polo sobre las leyendas que rodean al desierto de Takla Makan

“Hay una cosa maravillosa relacionada con este desierto, y es que si cabalgando de noche por alguna razón  alguien se queda rezagado o se queda dormido u otra cosa similar, cuando quiere alcanzar a los otros oye como unos espíritus que hablan y supone que son sus compañeros. A veces los espíritus  le llaman por su nombre ; y así a veces el viajero se extravía cada vez más y nunca encuentra a su grupo. Muchos han perecido de esta manera . Muchas veces el viajero extraviado oye pasos y voces de una gran cabalgata de gente más allá del borde del camino, y creyendo que forman parte de su grupo , sigue los ruidos, y cuando despunta el día , se encuentra que está en un estado de enfermedad. También durante el día se oye hablar a estos espíritus . Y a veces parece que se oye el sonido de diferentes instrumentos musicales , y aun más comúnmente se oye que resuenan tambores “

Durante el camino , el joven Marco Polo aprende las lenguas de los diferentes pueblos que van encontrando, desde el turco al mongol y también el chino, lo cual le permitirá en su momento ejercer como diplomático en la corte de Kublai Kan. Marco Polo, junto a Nicola y Mateo , llevaban ya tres años y medio de odisea cuando , ya en el territorio del Gran Kanato,  se encuentran con un grupo de hombres enviados por el Gran Kan para que le escolten hasta su corte en el Palacio de Verano, llamado Shangdu y que hoy conocemos con  el nombre de Xanadú.

En el mapa podemos ver los itinerarios de ida y vuelta del viaje de los Polo. La ida que iniciaron en 1271 y les llevó hasta el estrecho de Ormuz  donde en lugar de embarcar decidieron ir por el interior, atravesando la cordillera del Pamir, el desierto de Takla Makan, los Himalaya y el Desierto del Gobi, siendo los primeros europeos en penetrar en este desierto . En su viaje de regreso iniciado en 1292 y que se prolongaría durante otros tres años, embarcaron al frente de una flota de 14 naves y 600 hombres hasta Ormuz , para luego seguir por tierra hasta Trebisonda en la costa del Mar Negro y desde allí en barco primero a Constantinopla y luego a Venecia . Después de 24 años regresaban a su ciudad natal (imagen tomada de http:/www./nuestromar.org

Durante siglos se perdió el rastro de este enorme palacio, cuyas dimensiones eran aproximadamente la mitad de la actual Ciudad Prohibida de Pekín, por lo que alcanzaría los 350.000 metros cuadrados ,   y que estaba situado en la actual provincia de Mongolia Interior , a unos 300 kilómetros de su capital Cambaluc, que, como sabemos, es la actual Pekín. Esta ciudad se hallaba en la parte exterior de la Muralla China pero eso para los mongoles no significaba nada, ya que la Muralla había perdido su sentido al controlar ambos lados del territorio que atravesaba la Gran Muralla . En realidad Xanadú era más que un palacio , era una ciudad, la capital de verano del Gran Kanato, dividida en tres partes , una ciudad exterior, a continuación otra ciudad  y , finalmente, el Palacio del Gran Kan donde residía Kublai Kan. Pero conozcamos la impresión que causó en el joven Marco Polo, entonces con 21 años de edad, la visión del Palacio de Xanadú y la corte del Gran Kan, tal y como nos lo cuenta en  “El libro de las maravillas del mundo”

“El Gran Kan que hoy reina y se llama Kublai Kan mandó construir la ciudad llamada Xanadú. En aquella ciudad ordenó edificar un grandioso palacio de mármol y piedra . Sus salones y cámaras son dorados, adornados con pinturas de animales y pájaros, árboles y flores de varias especies , tan bien dibujados que verlos asombra y alegra . Es de maravillosa belleza y gran esplendor. El palacio está rodeado de una muralla que tiene una extensión de veintiséis kilómetros  y en su interior hay fuentes, ríos y arroyos, y magníficas praderas  con toda clase de animales salvajes , excepto aquellos que son de naturaleza feroz. Los gerifaltes son más de 200. El mismo Kan va cada semana a ver a sus pájaros y algunas veces cabalga por el parque con un leopardo en la grupa , y si se encapricha de algún animal de los que ve , manda al leopardo a por él. Hace esto por diversión y deporte”

Y también nos describe un bosque que se halla dentro de los límites del Palacio, donde se levanta otro pequeño palacio.

“Además , en un lugar del parque donde hay un bosque encantador , ha hecho construir otro palacio de caña que os voy a describir. Es todo dorado por fuera y el acabado del interior es el más elaborado que imaginar se pueda. En cada columna hay un dragón que sostiene con su cabeza el arquitrabe , y las garras se extienden a la derecha y a la izquierda . La construcción del palacio fue ideada de tal manera que puede desmontarse y montarse con gran celeridad; y los pequeños tablones con los que está construido pueden separarse y reducirse siempre que el emperador así lo ordene. Cuando está montado, los tablones quedan unidos por más de doscientos cordones de seda”

Aunque os pueda parecer la foto de una llanura natural, son los restos del Palacio de Xanadú, donde Kublai Kan había establecido su residencia de verano .Estos escasos restos apenas nos dejan imaginar lo que nos describe Marco Polo en su libro cuando habla del gran palacio  ” Todo de oro y plata, decorado con pinturas, los techos adornados de manera parecida. En el salón principal se podía servir de una vez a 60.000 personas ; ningún hombre pudiera imaginar nada más perfecto en diseño y ejecución . El tejado llamea todo él de escarlata y verde y azul y amarillo y todos los colores.,tan brilllantemente barnizados que refulge como el cristal . Su centelleo puede verse desde muy lejos” Pero el tiempo no entiende de las grandezas del hombre y termina borrando su recuerdo , incluso de sus obras más esplendidas(imagen procedente de http://www.taringa.net )

Las ruinas del Palacio de Xanadú fueron descubiertas en 1872 por el doctor británico Stephen Wooton Bushell(1844-1908), que las encontró por casualidad cuando formaba parte de una expedición de botánica. Aunque sea apartarme por un momento de la narración recojo sus impresiones sobre los efectos que el paso del tiempo tienen sobre las grandes construcciones del  ser humano. Este era el estado del gran palacio de Xanadú cuando fue descubierto por Bushell seiscientos años después de la llegada de Marco Polo

“Una vasta llanura ondeante, cubierta de hierba alta y de arbusto fragantes , frecuentada por numerosas manadas de antílopes. La única construcción que hay en los alrededores es un pequeño monasterio lama, donde moran unos sacerdotes muy pobres. La ciudad ha estado abandonada durante siglos. El lugar esta cubierto de exuberantes hierbas y de maleza y es refugio de zorros y lechuzas que se alimentan de ratas de pradera y perdices. El suelo del interior está sembrado de bloques de mármol y otros restos de grandes templos y palacios y aún hoy es posible seguir los límites de los fundamentos, mientras por todas partes yacen leones rotos, dragones y restos de otros monumentos esculpidos , medio ocultos entre la maleza espesa y enmarañada. Apenas hay ninguna piedra que se mantenga encima de otra, y dificilmente se podría imaginar un estado tan absoluto de ruina y desolación.”

En esto terminan  las grandes obras del ser humano. Pero dejemos las divagaciones para retomar el relato. Tenemos a Marco Polo, a Nicola y a Mateo entrando en el Palacio de Xanadú y  esta es la escena que se desarrolla

Archivo:Central Asian trade routes.jpg
Giovanni da Pian del Carpine (hacia 1182-1252), uno de los primeros discípulos del fundador de la orden franciscana, San Francisco de Asís, había viajado ya a Túnez como embajador del papa Gregorio IX y el sucesor de este, Inocencio IV le encargará negociar la paz entre la cristiandad y el Imperio Mongol . El 4 abril de  1245, después de recibir la bendición papal, Pian del Carpine a lomos de un asno, partía desde Lyon hacia la corte del Gran  Kan Kuyuk con una carta dirigida a él y escrita por el Papa  reprochando a los mongoles las matanzas y persecuciones contra los cristianos. Siguiendo la Ruta de la Seda  llegaría a su destino en 1247 , permaneciendo en la corte del Gran Kan durante 4 semanas para regresar a Europa y escribir los dos primeros relatos que tenemos de aquella época sobre el Imperio Mongol  “Historia Mongolorvm” y su”Relación Tártara”. Su viaje no tendría la fama de Marco Polo, pero fue el pionero

“Cuando los dos hermanos y Marco llegaron a la gran ciudad , acudieron al Palacio Imperial  y allí encontraron al soberano atendido por una gran compañía de barones. Así que se arrodillaron ante él y le presentaron sus respetos , con la mayor reverencia y después se postraron en el suelo. Luego el Señor les hizo levantar , y les colmó de grandes honores, y mostró gran júbilo por su llegada, y les hizo muchas preguntas sobre cómo estaban y sobre su viaje. Ellos replicaron que en verdad habían tenido un buen viaje puesto que habían llegado ante el Kan sanos y salvos . Luego le presentaron sus credenciales y las cartas que habían recibido del Papa, que le causaron también gran alegría; y después de esto, le entregaron el óleo que traían del Sepulcro, y también se mostró muy complacido”

DOCUMENTAL SOBRE LOS VIAJES DE MARCO POLO (PARTES 1-3)

Marco Polo también nos describe la figura de Kublai Kan “es de mediana estatura, ni pequeño ni grande, sino de altura regular. Es bastante entrado en carnes, pero no con exageración , y está bien formado. Tiene la cara blanca y encarnada como una rosa , bellos ojos negros y una nariz bien hecha y proporcionada”  Al menos habían cumplido la misión de llevarle noticias de Europa y el óleo del Santo Sepulcro, porque de los cien hombres sabios no llevaron a ninguno hasta el Palacio, pues los dos únicos hombres que les habían acompañado , los dominicos Nicolás de Vicenza y Guillermo de Trípoli, les habían abandonado durante el viaje por miedo a los musulmanes y a los mongoles.  En cuanto a Kublai, no tardaría en fijarse en la inteligencia de Marco Polo y en su dominio de lenguas  y mientras Nicolás y Mateo permanecían en la corte , convertidos en asesores personales del Kan, Marco era elevado a la categoría de embajador personal del Gran Kan.

Durante sus viajes por los territorios del Gran Kanato conocerá , Corea, la India, Indochina, Birmania, el Tíbet , y todo ello se va descubriendo a sus ojos maravillados y a su vez atesora toda la información posible para transmitírsela al Gran Kan  . Como luego  escribirá su amigo Rusticello en “El libro de las maravillas” “Había Marco oído que cuando el Gran Kan enviaba embajadores por las diversas partes del mundo, y éstos no sabían, a su vuelta, hablarle más que de la misión que para cumplir la cual habían sido designados, él los trataba de necios e ignorantes. Le agradaba más que le hablasen de las costumbres y particularidades de las cortes extranjeras que de lo referente al pretexto que escogía para enseñarles. Y Marco lo hizo con tal sagacidad y soltura que el Gran Kan quedó maravillado.”

En efecto , Kublai Kan había desarrollado una gran simpatía por sus invitados venecianos , una simpatía que despertaba los recelos entre el resto de los miembros de la corte que veían con suspicacia como los comerciantes italianos se encargaban de misiones de mayor responsabilidad y el propio Marco Polo afirma que llegó a ser nombrado gobernador de Yangzhou durante tres años , aunque no hay datos que confirmen esto y quizás su auténtico cargo fuera el de un funcionario comercial En la descripción que Marco hizo de la capital de Yangzhou podemos comprobar su tendencia a la exageración, pues afirmaba que disponía de 12.000 puentes y 1.600.000 familias censadas. Durante la estancia de los Polo en China, Kublai envió una nueva expedición de conquista contra Japón en el año 1281. Ya había fracasado otra expedición enviada en 1274 y con una flota compuesta por 900 naves. En esta segunda ocasión la flota china estaba integrada ni mas ni menos que por 1170 embarcaciones de guerra , aunque parece que Kublai había reunido esta flota con demasiada rapidez y las naves no eran de gran calidad. 

DOCUMENTAL SOBRE LOS VIAJES DE MARCO POLO (PARTES 4-6)

Cuando se inició el combate contra los japoneses parece que la poderosa flota china no iba a tener problemas para obtener la victoria, pero en ese momento un fuerte tifón destruyó la flota de Kublai Kan , que tuvo que retirarse a Corea. Los japoneses bautizaron a este tifón con el nombre de “Kamikaze”, que significa “Viento de los Dioses”, y que hoy es conocido por todos gracias a los pilotos japoneses que durante la Segunda Guerra Mundial trataba de estrellar sus aviones contra los buques de guerra norteamericanos..Las causas de la derrota de 1274 parece que también había sido la aparición de otro tifón. La invasión de Japón había fracasado y el Gran Kan no volvería a intentarlo. Pero regresemos con Marco Polo para que nos cuente como era la vida familiar del kan

“Tiene cuatro mujeres , y a las cuatro considera como legítimas. El hijo mayor del Gran Kan ha de ser, a su muerte, dueño del Imperio. Las llaman emperatrices añadiendo al título el nombre respectivo de cada una de ellas. Cada una tiene su corte especial . Ninguna de ellas tiene menos de 300 doncellas bellísimas. Tienen muchos criados y eunucos, y gran servidumbre de ambos sexos , así es que , en cada una de las cuatro cortes habrá unas 10.000 personas “

También nos describe los inmensos tesoros a disposición del Gran Kan “12.000 trajes preciosos de papel de oro donados por el kan a sus principales  caballeros; 156.000 trajes recamados de gemas y perlas con destino a los mismos caballeros para las trece grandes fiestas del año;100.000 corceles blancos;100.000 servidores personales; 5.000 elefantes, portadores cada uno de ellos de dos gigantes cajas de gemas preciosas chapadas de oro y rico aderezo ; innumerables camellos ; 10.000 halconeros ; tiendas cubiertas de millares de pieles de marta cibelina, y así sin número ni cuento.” y  lo mismo sucede con el interior del palacio “Todo de oro y plata, decorado con pinturas, los techos adornados de manera parecida. En el salón principal se podía servir de una vez a 60.000 personas ; ningún hombre pudiera imaginar nada más perfecto en diseño y ejecución . El tejado llamea todo él de escarlata y verde y azul y amarillo y todos los colores.,tan brilllantemente barnizados que refulge como el cristal . Su centelleo puede verse desde muy lejos”

Imagen de Marco Polo en la corte de Kublai Kan, que confiaba en sus amigos venecianos hasta el extremo de , según el propio Marco, encargarle el gobierno de una de las provincias del kanato. Se le atribuye a Marco haber traído la pólvora, la pasta o la pizza Europa, pero no fue así, pero si nos aportó una gran cantidad de información sobre como era la vida y la gente en Asia Oriental . Demostró además una gran admiración por como estaba organizado  el Imperio, por sus caminos y carreteras, el papel moneda y otros avances chinos. Despertó el interés por los viajes, por descubrir ese mundo que hasta entonces había permanecido oculto , había abierto una nueva ventana hacia un mundo desconocido para los europeos. 

Todavía a través de los siglos puede percibirse el entusiasmo y la maravilla que la contemplación de estas riquezas habían causado en Marco Polo, como también se lo había causado el harén del que disfrutaba el Gran Kan, que nos describe también en su “Libro de las Maravillas”

“El Gran Kan, tiene además de las esposas, muchas amigas. Os diré de que modo se las procura y cómo se sirve de ellas. Hay una provincia donde vive una raza de tártaros que se llaman Ungrat. Las gentes son bellísimas y muy blancas. Y el Gran Kan, cuando se le antoja, generalmente cada dos años, envía allí unos mensajeros , para que le encuentren , según un determinado criterio de estima que él les da, las más bellas muchachas; 400 o 500, más o menos, según le parece. Y las doncellas se seleccionan de este modo . Cuando llegan allí, los enviados del Gran Kan hacen comparecer  a las jóvenes de aquella provincia. Y allí hay unos tasadores que las ven y consideran detenidamente , detallando sus  cabellos , cara cejas, boca, labios. Después estiman su valor en quilates: las unas 16, las otras 17 , 18, 20, según sean más o menos bellas. Y si el Gran Kan ha ordenado que se las lleven de 20 o 21 quilates , le llevan de aquel numero que él ha ordenado.”

“El Gran Kan las hace valorar de nuevo cuando han llegado ante él y hace escoger para su habitación 30 o 40 , las tasadas en mas quilates; y hace dar una a cada una de las mujeres de los barones, para que se las pongan a dormir en su mismo lecho y observen con gran cuidado si son vírgenes y perfectamente sanas en todos los aspectos, si duermen suavemente o roncan , si su aliento es bueno y dulce o si por cualquier causa , huelen mal. Y cuando han sido diligentemente examinadas, aquellas que resultan bellas , buenas y sanas son puestos al servicio del señor. Y las doncellas que fueron tasadas en menos quilates permanecen con las demás del señor, en el palacio , y se les enseña a cortar guantes y a hacer otras nobles labores. Y cuando algún gentil hombre busca mujer, el Gran Kan le da una de éstas, con una gran dote, y de este modo las casa a todas noblemente.”

Sin embargo, con el paso del tiempo los Polo veían como crecía la animadversión en la corte contra ellos y trataban de convencer a Kublai Kan que les dejase marchar, temiendo que de no se así al final su vida corriera peligro. Pero Kublai era reacio a prescindir de sus amigos venecianos y así fueron transcurriendo los años hasta el año 1292, cuando ya llevaban en el Gran Kanato nada menos que 17 años. Es entonces cuando surge la posibilidad de marcharse que tanto tiempo llevaban esperando pues acaba de fallecer la esposa del Kan Arghun en Persia  y como esta era de linaje mongol, el viudo , conforme a la costumbre, solicitó a Kublai Kan que le enviase a una noble de su corte para volver a casarse. Kublai eligió a la princesa Cocacin como nueva esposa y además la dotó de una escolta de seiscientos hombres distribuidos en 14 naves y al mando de los Polo.

Retrato de Marco Polo. Cuando regresaron en 1295 a Venecia, después de 24 años de ausencia, se encontraron con que les habían dado por muertos y sus propiedades habían sido vendidas. Por fortuna, el Kan fue generoso con ellos y les entregó gran cantidad de piedras preciosas con las que pudieron comprar una gran mansión en Venecia y continuar con sus actividades comerciales. Sin embargo, a pesar de esta riqueza, los venecianos seguirían sin creer loas historias que Marco contaba sobre  el  viaje y le llamaban Milione, quizás por la costumbre de exagerar las riquezas que había visto. Milione era como llamarle el señor de los millones (imagen procedente de http://blogstelecinco.es )    

De esta forma , en 1292 los Polo abandonaba el Gran Kanato e iniciaban una larga singladura que les llevaría a bordear la isla de Sumatra y atravesar el Estrecho de Malaca que la separa de Malasia , para dirigirse luego hacia el oeste donde cruzan un nuevo estrecho, el que separa la isla de Sri Lanka(entonces Ceilán) y la India y ya luego costeando el subcontinente indio hasta llegar a Ormuz. Pero no fue un viaje tranquilo ni exento de incidentes, pues de los 600 hombres que lo habían iniciado sólo llegaron a destino 18, entre los que se encontraban los Polo. Lo más difícil ya estaba hecho, ahora prosiguieron su camino por tierra atravesando la actual Irak hasta llegar a la ciudad  de Trebisonda, a orillas del Mar Negro , ya en territorio bizantino y allí tomaron un barco que les llevó primero a Constantinopla y finalmente a Venecia, a la que llegaron finalmente en el año 1295. Habían transcurrido 24 años desde su partida

Después de una ausencia tan prolongada, los venecianos habían dado por muerto a los Polo y habían vendido todas sus propiedades, pero estos no se mostraron preocupados. Reunieron a todos sus amigos y conocidos en una fiesta , y a la vista de todo el mundo abrieron sus ropas y dejaron caer todo tipo de piedras preciosas  que les había regalado el Gran Kan. No podían parar de contar todas las maravillas que habían visto, desde el uso de la pólvora, hasta el de unos pedazos de papel que tenían el mismo valor que el dinero metálico, el papel moneda, la pasta e incluso los helados. Aunque estos relatos eran oídos con escepticismo por sus vecinos, la riqueza de los Polo si que era una realidad y se compraron una gran mansión en la ciudad , donde Marco se ausentaría definitivamente. Se casa con una veneciana llamada Donata y tiene tres hijas, Bellela, Marietta y Fantina . Pero sus aventuras todavía no habían acabado.

Una de las ilustraciones de “El libro de las Maravillas” de Marco Polo , que éste había dictado a Rusticello durante el tiempo que ambos permanecieron en prisión en Génova después de ser capturados en la batalla que enfrenta a las repúblicas de Génova y Venecia en la isla de Korcula . Maro Polo participó en ella como capitán de una de las galeras venecianas y cuando coincidió con Rusticello en prisión este le propuso a Marco poner por escrito sus recuerdos del viaje, que eran muchos porque Marco Polo se distinguía por su buena memoria. Así nacía el “Libro de las Maravillas” donde, como vemos en la ilustración sobre estas lineas, estaba llena de seres extraordinarios y míticos, pero también contenía información muy útil sobre costumbres, comercio, distancias entre ciudades, formas de pago y otros datos que pudieran interesar a futuros viajeros y mercaderes (imagen procedente de http://diegojlara.blogspot.com )

En 1298 se inicia un conflicto entre las repúblicas de Génova y Venecia, que mantenían una gran rivalidad comercial por el control de los mercados en el Mediterráneo, y Marco Polo no duda en ponerse al frente de una galera veneciana que participará en la batalla naval que se desarrollará frente a la isla de Korcula, en la costa de la actual Croacia y donde se cree que podía haber nacido Marco Polo como vimos en la primera parte de este artículo . Durante la batalla Marco es capturado por los genoveses y encerrado en prisión en Génova. Y aquí su destino volverá a cruzarse con aquel joven que en el lejano 1271 había conocido en Acre , un escritor llamado Rusticello del que se había hecho amigo y que se dedicaba  sobre todo a escribir relatos basados en las leyendas artúricas. Si algo les sobraba durante su estancia en prisión era tiempo para hablar, y Marco relató a Rusticello todas sus aventuras y las maravillas que había contemplado. Aunque algunos otros prisioneros que se hallaban junto a ellos le miraban casi como a un loco, Rusticello le propuso recoger todo lo que decía en un libro que el escribiría, y así nació “El libro de Marco Polo, ciudadano de Venecia, llamado Millón, en el que se narran las maravillas del mundo “ o “Libro de las maravillas del mundo”

En cuanto al apelativo de Millón que los venecianos  daban  a Marco Polo podría tener su origen en uno de sus nombres , Emilione y sería por tanto un diminutivo “Milione“, pero también podría ser por su tendencia a la exageración tanto de las cosas que había visto como de sus ganancias allí, como si le llamaran  el señor de los millones. Sobre el libro, de que ya hemos visto varios fragmentos a lo largo de este artículo esta lleno de comentarios prácticos para los comerciantes en sus viajes, desde las distancias entre las ciudades , hasta los objetos con los que se puede comerciar en cada lugar, las formas de pago , los tipos de peso y medidas . También cuenta cosas fantásticas como su visita a la tumba de los Tres Reyes Magos en Saba, donde dijo hallarlos incorruptos y como si acabaran de morir, o la descripción de animales fantásticos, como el Pájaro Aguja , que en lugar de excrementos defecaba diamantes o el Ave Roc de un tamaño tan colosal que era capaz de levantar a un elefante en vuelo.

VIDA DE MARCO POLO DE LA SERIE ANIMADA “ERASE UNA VEZ EL HOMBRE” 

Aunque ya he incluido un documental sobre la vida de Marco Polo en este artículo no he podido resistirme a incluir este episodio de la serie animada “Erase una vez el hombre” que está dedicado a Marco Polo. Con esta serie muchos niños aprendimos a amar la historia

Hoy en día algunos ponen cuestión la veracidad del relato de Marco Polo porque no menciona aspectos tan importantes en China como la propia escritura, el té, la Gran Muralla o el uso de palillos para comer. Pero lo cierto es que en la zona donde estuvo Marco Polo la Gran Muralla no era tan extensa como lo sería después durante la dinastía Ming, entre 1368 y 1644, lo que explica que no la mencione.La escritura china ya era conocida en Europa por lo que no es extraño que no la mencione por no considerarlo algo novedoso, en cuanto al té ,este no era consumido por las clases altas mongolas que sin embargo si consumían diferentes productos derivados de la leche que son descritos por Marco Polo. Otra de las objeciones sobre su presencia en China es que no aparece en los minuciosos archivos  chinos, pero si hay referencia  a un tal Po-Lo, que bien podría ser nuestro Marco. Y además si que recoge otros aspectos de la cultura mongola que eran desconocidos entonces en Europa, como el sistema postal, el papel moneda, la estructura del ejército mongol o incluso la primera referencia que se tiene en Europa de Japón, a la que se refiere con el nombre que le daban los chinos , Cipango.

Facsimil o copia del ejemplar del “Libro de las Maravillas” de Marco Polo con las anotaciones en los márgenes de Cristobal Colón para el que el libro del viajero veneciano era uno de sus libros de cabecera, en sus intentos de alcanzar por el oeste las costas de Catay y Cipango.(imagen procedente de http://www.enzocozzi.com )

Volviendo con Marco Polo , en 1299 las dos Repúblicas firman la paz  y Marco es liberado , regresando de nuevo a Venecia, esta vez definitivamente. Al año siguiente fallecen su padre Nicola y su tío Mateo  y Marco da por terminado sus años de aventuras y viajes. Ya no abandonará Venecia hasta su muerte el 9 de enero de 1324. Poco antes de morir , muchos le insistieron para que reconociera que lo que había contado en su libro era todo un conjunto de mentiras y exageraciones  . Pero Marco, ya en su lecho de muerte , aun tuvo fuerzas para responder, quiero imaginar que con una sonrisa, “No he contado ni la mitad de lo que vi, porque nadie me habría creído”.Así terminaba la vida del viajero más famoso de la Edad Media  , que descubrió a sus contemporáneos todo un mundo que les era desconocido. La disolución del Imperio Mongol haría que en el siglo XIV las comunicaciones por tierra se volvieran a cortar, pero ya se aproximaba una nueva época donde la navegación iba a dilatar para siempre los horizontes de la humanidad.

¿Exageró Marco Polo en su relato? Ya hemos visto que si, pero todos lo hacemos cuando realizamos una narración. Como decía el político inglés Benjamín Disraeli “Como todos los grandes viajeros  yo he visto más cosas de las que recuerdo, y recuerdo más cosas de las que he visto” Pero no nos quedemos con sus exageracones, sino con la increíble aventura que vivieron los Polo , cruzando desiertos como el Gobi o el de Takla Makan, o cordilleras como las del Pamir o los Himalaya, el Palacio de Xanadú, la India o la singladura hasta Persia. No concibo mayor fortuna que descubrir con tus ojos todo un mundo nuevo hasta entonces desconocido y Marco nos enseñó ese mundo hoy desaparecido a través de la mirada de sus ojos. Quiero cerrar este artículo con una frase sobre los viajes y la importancia que tienen del diplomático francés Paul Morand “Un viaje es una nueva vida, con un nacimiento, un crecimiento y una muerte, que nos es ofrecida en el interior de la otra. Aprovechémoslo” Hagamos como Marco, y aprovechemos la ocasión , cuando se nos presente, de descubrir esa nueva vida.

TEMA MARCO POLO DE LOREENA MCKENNITT

Para cerrar este artículo he elegido esta canción de la cantante canadiense  Loreena Mckennitt que para mi transmite las emociones, el exotismo, el misterio, la espiritualidad , la aventurar , el peligro   que pudieron sentir los Polo en aquel viaje épico por tierras desconocidas hasta una corte que debía parecer de leyenda. Le acompañan imágenes del “Libro de las Maravillas” y un texto en inglés con la historia de su legendario viaje

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