GRANDES EXPLORADORES: LOS VIAJES DE LA FAMILIA POLO(PRIMERA PARTE)

El pasado mes de junio inicié lo que pretendía ser una serie dedicada a grandes exploradores y viajeros de la historia, una serie que inicié con el conquistador y explorador español Vasco Núñez de Balboa (1475-1519). Para aquellos que tengan interés en leer ese artículo lo pueden encontrar en el Mentidero del mes de junio,  publicado en los días 12 y 13. Hoy quiero retomar esta serie no sólo con un hombre, sino con una familia, una familia que en plena Edad Media, cuando viajar a otra nación ya era una aventura, no tuvo miedo en  afrontar  un viaje que les iba a llevar hasta los confines del mundo conocido, la lejana corte del kan, el líder del mayor imperio de su época, el imperio  mongol,  en China. Me estoy refiriendo a la familia de comerciantes venecianos formada por Nikola Polo, Mateo Polo y el hijo de Nikola, quizás uno de los viajeros más famosos de la historia, Marco Polo(12154-1324), autor de uno de los libros de viajes más celebres de todos los tiempos, “El libro de Marco Polo, ciudadano de Venecia, llamado Millón, en el que narran las maravillas del mundo” que luego sería conocido con un título más breve y descriptivo de su contenido “Libro de las maravillas del mundo”
Os invito a que me acompañéis por un viaje que recorrerá la célebre Ruta de la Seda hasta China , donde visitaremos la corte del último Gran Kan del Imperio Mongol y el primer emperador chino de la dinastía Yuan , Kublai Kan(1215-1294) y de las cosas que allí vio y le maravillaron y que causarían la incredulidad a sus contemporáneos, que apenas podían creer las palabras de aquel comerciante cuando les hablaba, por ejemplo, del palacio del Gran Kan “Todo de oro y plata, decorado con pinturas , los techos adornados de manera parecida. En el salón principal se podía servir de una vez a 60.000 personas;ningún hombre pudiera imaginar nada más perfecto en diseño y ejecución. El tejado llamea todo él de escarlata y verde y azul y amarillo y todos los colores. Tan brillantemente barnizados que refulge como el cristal. Su  centelleo puede verse desde muy lejos” Seguro que ya tenéis ganas de acompañarles en su viaje, así que no nos demoremos más y emprendamos el camino.
¿De donde venía la familia Polo?  Parece ser que ya en el siglo XI los Polo vivían en la ya famosa ciudad de los canales, Venecia. Esta ciudad había nacido en el siglo V cuando los habitantes de las poblaciones próximas a las islas donde se iba a erigir Venecia, abandonaron sus tierras para huir ante el avance de los pueblos germanos cuando el Imperio Romano de Occidente se hallaba en plena desintegración, y buscaron refugio en estas islas. Ocuparon las doce islas más grandes y cada una de ellas la pusieron bajo el mando de un tribuno y ya a partir del siglo VIII todas las islas quedarían bajo el gobierno  del dux  o dogo, un cargo que era vitalicio pero no hereditario y se convertiría en la máxima autoridad de una Venecia independiente, ya en el siglo IX,  del Imperio Bizantino, durante un milenio, hasta el siglo XVIII. Venecia era una rareza dentro del panorama político europeo medieval, pues su sistema de gobierno no era ni una monarquía ni un gobierno feudal , sino que era una república  aristocrática, donde el dogo o dux ejercía el poder apoyándose en la aristocracia veneciana y con una economía basada en el comercio y no en las conquistas, como puente de intercambio entre Oriente y Occidente


Mapa de Europa en el siglo XIII con las diferentes rutas comerciales que recorrían el continente . En el mapa podéis ver en rosa el area comercial  dominada por Venecia, que incluía la costa dálmata y partes del Imperio Bizantino , incluida Constantinopla, la actual Estambul, donde compartía con Génova y otros comerciantes europeos el barrio de Pera, el más rico y lujoso de la ciudad . Los Polo tenían posesiones en la costa dalmata, como una casa en la isla de Korcula donde según algunos historiadores podría haber nacido Marco Polo, mientras que otros sostienen que lo hizo en Venecia, en cualquier caso dentro de territorio veneciano.(imagen procedente de http://www.kalipedia.com )     

En este ambiente la familia Polo había sabido prosperar como comerciantes y ya a mediados del siglo XIII, cuando se inicia la aventura de esta familia, viajan por gran parte del Mediterráneo oriental , desde Constantinopla y el Mar Negro, hasta la costa dálmata. Algunas fuentes señalan que Marco Polo podría haber nacido precisamente en una isla situada frente a la costa de la actual Croacia, la isla de Korcula , donde los Polo tenían propiedades, aunque otras fuentes nos dicen que nació en la misma Venecia. El propio apellido de Polo tiene la misma traducción en el dialecto veneciano medieval como en croata, significando en ambos casos “pájaro” lo que tenía reflejo en el escudo familiar, donde aparecían representadas tres aves acuáticas . Sea como fuere, Marco Polo venía al mundo en 1254 y poco después su padre Nikola y su tío Mateo partían para  un largo viaje que les tendría  alejados de Venecia durante catorce años.

Mientras un Marco Polo casi recién nacido se quedaba con su madre, de la que nada sabemos,  Nikola y Mateo navegan hasta Constantinopla, la actual Estambul,  donde permanecerán durante cinco años en el barrio donde vivían los comerciantes genoveses y venecianos y que se conocía con el nombre de Pera y que corresponde con el actual barrio de Beyoglu. Deciros que este barrio , situado en la orilla norte del Cuerno de Oro, era el centro comercial y económico de la ciudad, donde se comerciaba con todo tipo de sedas, especias , perfumes, maderas nobles y productos exóticos que llegaban hasta allí procedentes de Oriente a través de la Ruta de la Seda . Por el lujo y riqueza que se respiraba en este barrio nació la expresión castellana de “es la pera” para referirse a aquello que es lujoso y espectacular como los productos procedentes del barrio de Pera.

Archivo:Marco polo birthhouse.jpg
Fotografía de la casa donde supuestamente habría nacido Marco Polo en la isla de Kurcola, en  la actual Croacia. El pequeño Marco Polo no conocería a su padre Nikola Polo hasta los 15 años de edad, ya que en 1255 , menos de un año después de su nacimiento, partirá de viaje junto a su tío Mateo que les llevará hasta la corte de Kublai Kan en Catay, nombre que se daba entonces a China   

Pero volvamos con los Polo. Cinco años después , en 1260, abandonan Constantinopla, para buscar a su hermano mayor, llamado Marco, que se hallaba al frente de los mercaderes venecianos que se hallaban asentados en la Península de Crimea. Como veis, era una familia siempre en movimiento y distribuida a lo largo del Mediterráneo. Juntos los tres hermanos, Mateo, Nikola y Marco(no confundáis con el otro Marco Polo que en estos momentos es sólo un niño pequeño y se halla en Venecia), acuerdan establecer una nueva ruta comercial en Rusia y viajan hasta Sarai , una ciudad joven que había sido fundada por el nieto del gran Gengis Kan(1162-1227), Batu Kan(1205-1255), que había creado la conocida como Horda de Oro que se extendía por amplias zonas de Rusia , Ucrania y Kazajistán. En Sarai los hermanos  Polo permanecen durante un año hasta  que estalla un conflicto militar y deciden regresar a Venecia ,pero por otra ruta más segura.

Durante su camino de regreso los Polo, que nunca parecían tener prisa de regresar a su hogar, se detienen en la ciudad de Bujará, situada en el actual territorio de Uzbekistán, y que entonces era uno de los principales centros culturales y comerciales de Persia.Los  Polo dirán de ella que era una de las ciudades más hermosas que habían visto y vivirán en la ciudad  hasta 1264. En ese año deciden  acompañar a un grupo de mongoles que se dirigían hacia Catay , como se llamaba a China,  para visitar a Kublai Kan, que desde 1260 era el nuevo Gran Kan de los mongoles, que es lo mismo que decir que era su emperador o su  rey. En aquellos momentos el Imperio Mongol era el más grande del mundo y sus fronteras se extendían desde la costa China hasta el centro de Europa  y Kublai Kan quería conocer más de aquellos territorios tan alejados  de su corte. Los Polo, como buenos comerciantes, vieron la posibilidad de ser ellos los que facilitaran esa información sobre Occidente al poderoso Kan y ganarse su favor para establecer allí un floreciente comercio.

VIDEO CON LA HISTORIA DE GENGIS KAN, EL CREADOR DEL IMPERIO MONGOL

Antes de seguir, es necesario que nos detengamos un momento para conocer un poco más de este gran Imperio Mongol que había establecido un puente entre Asia y Europa. Era un Imperio muy reciente y que había crecido de forma imparable en apenas seis décadas. Su creador fue una figura legendaria en la historia, Gengis Kan , cuyo verdadero nombre era Temuyín, que significa “el mejor acero” y en verdad que lo era porque en 1206 había logrado unificar a las diferentes tribus  mongolas bajo su poder . En cuanto al título de Gengis Kan lo podemos traducir por “Príncipe Universal”  pues en eso se había convertido para los mongoles. A lo largo de su reinado, que conocemos en gran parte gracias a una obra realizada seguramente un año después de su muerte  y titulada “Historia secreta de los mongoles”,  y hasta su muerte en 1227 ,se sientan las bases del Imperio Mongol, ocupando ya un extenso territorio que comprendía las actuales  Mongolia,Kazajstán, Uzbekistán, Kirguizistán, Tadjikistán, Turkmenistán,  y amplias porciones del sur de Siberia, del norte de China , de Pakistán y de Afghanistán.

Tras la muerte de Gengis Kan le sucede como nuevo gran kan, no su primogénito, sino su tercer hijo, Ogodei Kan (1186-1241) que continuará con la política expansionista de Gengis Kan  , en particular hacia Asia Central y China. Bajo su reinado se somete a vasallaje a Corea y se ocupa toda Persia, el actual Irán, mientras que las tropas de su sobrino Batu Kan, al que ya conocemos, alcanzan Europa. Al frente de 150.000 hombres , divide en tres su ejército, uno que se dirige  a Polonia donde 10.000 mongoles  barrerán a las tropas polacas del gran duque de Polonia , Enrique II el Piadoso(hacia 1196-1241) que contaban con el apoyo de los famosos Caballeros Teutónicos.La batalla de Liegnitz sucedió el  9 de abril de 1241 y en ella encontró la muerte el gran duque polaco. Un segundo ejército mongol derrotaba a un ejército húngaro en Transilvania, en la actual Rumanía, y el tercer ejército dirigido por el propio Batu Kan derrotaría al rey húngaro en la batalla del río Sajo el 12 de abril de 1241, donde las fuerzas superiores mongolas, que contaban con unos 30.000 hombres, aniquilaron las heterogeneas fuerzas húngaras, que no superaban los 15.000 hombres, de los que perdieron al menos 10.000 hombres en la batalla.

Archivo:Mongol Empire map.gif
Mapa con la expansión del Imperio Mongol desde Gengis Kan hasta Kublai Kan cuando alzancó su máxima extensión en el año 1279, justo en la época en la que se encontraba allí Marco Polo junto a su padre y su tío. Gracias a este Imperio se pudo restablecer la Ruta de la Seda que comunicaba China con Europa desde el siglo II a. C y que después fue interrumpida a partir del siglo VII cuando se inició la expansión del Islam . La construcción de nuevos caminos y la seguridad que impusieron los kanes permitieron que el comercio se restableciera durante los siguientes siglos . En Europa se tiene la imagen de los mongoles como unas hordas destructivas, pero su Imperio supuso un impulso del comercio y una época de mayor seguridad y tolerancia dentro de sus amplias fronteras

Podría haber caído toda Europa o gran parte de ella en manos mongolas si Ogodei no hubiera muerto ese mismo año deteniendo todo avance hasta que fuera elegido un nuevo Kan. Después de cinco años de regencia de su esposa Toreguene, en 1246 le sucede su hijo Kuyuk que estará enfrentado a su primo Batu Kan que dirigía la Horda de Oro, y que apenas gobernará dos años, pues en 1248 fallecía cuando se disponía a  emprender una campaña que le llevase a la conquista de Europa. Su muerte se habría debido a sus abusos con la bebida, aunque quizás su muerte no fuera natural. El caso es que después de tres años de inestabilidad , en 1251  le sucede Möngke Kan(1208-1259) como cuarto Gran Kan, gracias al apoyo que le había prestado Batu Kan . Era nieto de Gengis Kan y hermano de Kublai Kan . Centraría sus esfuerzos en completar la conquista de China , mientras que su hermano Hulagu (1217-1265) dirige a las fuerzas mongolas hasta las puertas de Egipto,mientras que Europa quedaba en un segundo plano en sus planes expansionistas.

Möngke fallece el 11 de agosto de  1259 en China, durante la batalla de Chongqing, según algunas versiones por una herida de flecha y según otras víctima de una epidemia de cólera. Su muerte obliga a Hulagu a abandonar su campaña en Siria y Egipto para regresar, al igual que Kublai Kan en China, ambos hermanos de Möngku. Pero había un tercer hermano, Ariq Böke, que había aprovechado para convocar a las diferentes tribus mongolas y convencerlas para que le eligiesen como nuevo Gran Kan. Ni Kublai ni Hulagu están de acuerdo con la forma de actuar de su hermano , y se inicia una guerra civil que durará tres años y terminará con la destrucción de la capital de los mongoles, la ciudad de Karakorum , por las tropas de Kublai Kan, que se proclama vencedor y nuevo Gran Kan . Después de esta guerra civil el Imperio Mongol se dividiría en cuatro kanatos o reinos, aunque dependientes de la autoridad del Gran Kan que eran , la Horda de Oro en Rusia, el kanato de Chagatai en el centro de Asia, el Ilkanato en Medio Oriente y el Gran Kanato que comprendía toda Mongolia y China y es donde se hallaba la capital de Kublai Kan , Cambaluc, la actual ciudad de Pekín.    

Kublai Kan,  nieto de Gengis Kan, se convertirá en el último Gran Kan que tendrá bajo su autoridad a los cuatro kanatos en los que se había dividido el Imperio Mongol . La Horda de Oro   , el kanato de Chatagai , el Ilkanato y el Gran Kanato que comprendía Mongolia y China y donde se encontraba la sede de su gobierno. Aunque en cada kanato había un kan que gobernaba, estos le debían obediencia a Kublai Kan . Sentía un gran interés por Europa por su cultura, su religión , su economía y la forma en que organizaban su sociedad y sus ejercitos , por lo que los viajeros occidentales eran bienvenidos en su corte. Los Polo serían los primeros en decidirse en viajar hasta el otro extremo del mundo para informar al kan

Durante esos sesenta años se había ido creando no sólo un Imperio sino también había renacido una antigua ruta comercial, la conocida como Ruta de la Seda, que desde el siglo II a. C había puesto en contacto Europa con China para llevar a las tierras dominadas por el Imperio Romano el delicado tejido de la seda y otros muchos productos como el oro, la plata, piedras preciosas , marfil perfumes y todo tipo de tejidos y tintes , pero esta Ruta se había visto interrumpida en el siglo VII cuando comienza la expansión del Islam  que separará durante seis siglos a Oriente de Europa. Por supuesto hubo algunos viajeros que se arriesgaron a desafiar este bloqueo pero no será hasta las invasiones mongolas y la creación de un Imperio que se extendía de China a Europa cuando estos pacifican el territorio, crean una amplia red de caminos y carreteras y con la seguridad garantizada por las tropas del Gran Kan ,que además estaba interesado en dar facilidades a los comerciantes europeos para estimular el comercio.

Esta es la situación del mundo en el momento en que la familia Polo se une a la caravana que desde Bujará se dirige hacia Cambaluc, la capital de Kublai Kan. En su camino pasan por una ciudad que hoy nos evoca imágenes de las Mil y una Noches, Samarcanda, en la actual Uzbekistán, de la que los Polo dirán “es una ciudad muy grande y noble , y en sus llanuras hay plantados árboles frutales que proveen de toda clase de frutas a su población” Es habitual que sus comentarios sean más prácticos que poéticos sobre la belleza de lo que están viendo, pues sus ojos eran ojos de comerciantes y mercaderes. Después de un año de viaje llegan a la corte de Kublai Kan que los recibirá con alegría porque por fin podría obtener la información que tanto deseaba sobre Europa . Les pregunta sobre todas las materias, como son los ejércitos, como gobiernan sus reyes y como se aplica justicia, como visten, como comen , en que consiste su religión . Durante el camino los Polo habían aprendido la lengua de los mongoles y tratan de responder a todas sus cuestiones.

En rojo y en trazo continuo el recorrido de la Ruta de la Seda con las fronteras de las naciones actuales por las que pasa su recorrido y que coincide con los territorios que en el siglo XIII dominaban los mongoles .Este recorrido es el que seguirán los tres hermanos Polo en su primer viaje a Catay y a la corte de Kublai Kan  (imagen procedente de http://www.natura-medioambiental.com ) 

Kublai Kan decide que los Polo regresen a Europa y le sirvan como embajadores ante el papa Clemente IV (1195-1268) con la misión de comunicar al Papa su deseo de que fueran enviados a Catay un centenar de sabios europeos en diferentes ramas para que difundieran sus conocimientos en Catay y también les pide que le lleven en su regreso aceite bendecido del Santo Sepulcro de Jerusalén. A pesar de ir con un salvoconducto que les permitía el paso por todo el Imperio Mongol , en su viaje de regreso los Polo tardaron tres años más y en su camino de regreso  conocieron la muerte de Clemente IV en el año 1268. Es de suponer que ,como en el camino de ida, se detuvieran en diferentes ciudades para establecer contactos comerciales. Finalmente, en 1269, catorce años después de su marcha de Venecia, regresaban a su hogar . Nikola recibe la noticia de la muerte de su esposa pero también tiene la alegría de conocer a su hijo Marco, al que había dejado siendo un bebé y ahora es un joven de quince años

Querían partir de nuevo hacia la corte de Kublai Kan pero antes debían cumplir su misión, pero había un problema, y es que la Iglesia se encontraba sin papa desde 1268 , tras la muerte de Clemente IV. Los cardenales estaban reunidos en la ciudad de Viterbo pero no lograban llegar a ningún acuerdo. Así pasó un año, y un segundo año y casi un tercer año, hasta que en 1271 el pueblo de Viterbo se sublevó y obligaron a que fueran llevados al Palacio donde estaban reunidos los cardenales a unos albañiles que tapiaron puertas y ventanas del Palacio Episcopal . Allí quedaron encerrados los quince cardenales pero seguían sin llegar a una decisión, por lo que los ciudadanos de Viterbo decidieron también levantar el tejado del Palacio para dejarles a la intemperie y les restringieron los alimentos dejándoles a pan y agua. Mientras, en este mismo año 1271 y viendo que el asunto de la elección papal no tenía visos de solucionarse, deciden partir, y se llevan consigo al joven Marco Polo, que tiene diecisiete años .

Así llegan a Acre, la última plaza importante en Tierra Santa en manos de los cristianos, donde se entrevistan con  Teobaldo Visconti, arcediano de Lieja que se hallaba en la ciudad de Acre acompañando al rey Eduardo I de Inglaterra(1239-1307), al que consultan sobre el problema para lograr reunir los cien hombres sabios para enviar a la corte del Kan. Tebaldo se muestra de acuerdo en la importancia de su misión pero reconoce que poco puede hacerse viendo la situación en la que se halla la Iglesia , sin tener todavía un nuevo Papa. Los Polo abandonan Acre para dirigirse a Jerusalén para cumplir  al menos el otro encargo de Kublai Kan, el aceite bendecido del Santo Sepulcro. Pero entonces llega la noticia de que por fin los cardenales han llegado a un acuerdo para la elección del nuevo papa y el elegido era… Teobaldo Visconti, al que acaban de dejar en Acre. Los Polo se vuelven sobre sus pasos a toda prisa , donde son recibidos por Teobaldo que se va a convertir en el papa  Gregorio X (1210-1276)

BREVE REPORTAJE SOBRE LA RUTA DE LA SEDA

Teobaldo poco más puede ofrecerle aparte de algunos regalos para el Kan y la compañía de dos dominicos , Guillermo de Trípoli y Nicolás de Vicenza . En esta nueva entrevista el joven Marco Polo  hará amistad con un escritor que acompañaba a Teobaldo Visconti, que se llama Rusticello . Sus destinos volverán a cruzarse años después pero eso lo veremos en la segunda parte de los viajes de la familia Polo. Por hoy dejamos a Nikola, Mateo y el joven Marco Polo , dispuestos a partir desde Palestina para dirigirse primero hacia el estrecho de Ormuz. Mañana seguiremos la ruta ya con Marco Polo como protagonista , que nos mostrará  las maravillas que allí descubrió durante sus más de dos décadas en la corte del gran Kublai Kan. Allí nos espera una caravana que nos llevará atravesando oriente hasta Catay.La aventura no ha hecho sino comenzar.

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2 comentarios

  1. Hola! Quiero felicitarte y agracdecerte por este post. Es muy completo, interesante y muy facil de leer… Me tome un ratito de mis vacaciones y me quede en mi alojamiento en méxico df leyendote… Gracias!

  2. Muchas gracias Sara por tu comentario y por la lectura del artículo!!Y espero que disfrutes mucho de tus vacaciones , de verdad.Y que te sigan gustando algunos artículos del Mentidero. Un abrazo desde Madrid y buenas vacaciones y , siendo estas fechas, Feliz Navidad!!

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